Guerra e declino della scienza

Connessione inglese. La guerra rivoluzionaria ha avuto effetti immediati e in modo schiacciante negativi sulla ricerca della scienza e del miglioramento tecnologico in America. Forse la cosa più ovvia, molti dei legami professionali con uomini di scienza britannici, coltivati ​​così lentamente e faticosamente da uomini come Benjamin Franklin, John Winthrop e Alexander Garden, furono irrimediabilmente persi quando iniziarono i combattimenti (alcune lettere ripresero, tuttavia, dopo il pace). Inoltre, non tutti gli americani erano rivoluzionari. Le colonie ribelli hanno perso forse un terzo dei loro medici e scienziati in una "fuga di cervelli" lealisti. John Jeffries e Alexander Garden, ad esempio, fuggirono dalle loro case in America: il Garden non tornò mai più.

L'ESPERIENZA DELL'ESERCITO DI UN MEDICO

Dopo le battaglie di Saratoga, New York, nell'autunno del 1777, i feriti americani, britannici e tedeschi furono inviati nella vicina Albany per cure. James Thacher, dell'esercito americano, ha registrato che “non meno di mille feriti e malati sono ora in questa città; la Chiesa olandese e diverse case private sono occupate come ospedali ". Thacher e i suoi colleghi avevano molto da fare: "Sono obbligato a dedicare tutto il mio tempo, dalle otto del mattino a un'ora tarda della sera, alla cura dei nostri patrioti ... Amputare arti, trapanare crani fratturati e medicare le ferite più formidabili hanno familiarizzato la mia mente con scene di dolore ". Ha aggiunto, con amarezza, "qui è un bel campo per il miglioramento professionale [occupazione]".

Fonte; James Thacher, Giornale militare della rivoluzione americana (New York: Arno, 1969).

Sviluppo arrestato. La guerra ha interrotto gli sforzi per miglioramenti scientifici e tecnologici che avrebbero avanzato l'apprendimento, la salute pubblica e la produttività. I piani per un osservatorio pubblico vicino a Filadelfia, guidato da David Rittenhouse, furono vanificati dall'apertura delle ostilità: semplicemente non c'erano soldi pubblici disponibili per qualcosa che non giovasse direttamente allo sforzo bellico. Un piano di New York City per un sistema idrico pubblico, consegnato attraverso tronchi cavi, è stato ridotto per lo stesso motivo e poi interrotto del tutto quando gli inglesi hanno occupato quella città. Per ovvie ragioni il movimento rivoluzionario suscitò l'interesse per le manifatture americane, che erano state a lungo scoraggiate dall'imperiale britannico

economia. Poco prima dell'inizio della guerra, un piano per una filanda alimentata ad acqua fu presentato all'American Philosophical Society, due decenni prima che Samuel Slater costruisse il suo famoso mulino a Pawtucket, Rhode Island. Ma la costruzione di fabbriche per la ceramica, i prodotti finiti in ferro e soprattutto i tessuti richiedeva grandi spese di capitale, per non parlare dei mercati esteri per i prodotti finiti non consumati a casa. Il grande potenziale manifatturiero americano dovrebbe attendere la realizzazione. Anche gli sforzi privati ​​per incoraggiare la tecnologia utile hanno subito battute d'arresto. La Virginia's Society for the Promotion of useful knowledge, fondata nel 1773, diede la sua prima medaglia d'oro a John Hobday per la sua trebbiatrice, ma non fece altro. Potrebbe essere accaduto se la crisi imperiale non fosse intervenuta, ma la società è diminuita durante la guerra e non si è più ripresa.

Apprendimento superiore. I nuovi centri americani di scienza e apprendimento erano situati principalmente nelle sue città. Molti di questi furono occupati dagli inglesi nel corso della guerra, e altri soffrirono allo stesso modo di amici e nemici. All'inizio dei combattimenti l'Harvard College fu costretto a chiudere quando l'esercito americano utilizzò i suoi edifici come caserme. Il King's College di New York fu saccheggiato dalle truppe britanniche nel 1776, i suoi strumenti e libri venduti dai soldati per aver bevuto denaro. Il College of Philadelphia aveva le sue sale usate come caserme dagli americani e successivamente come ospedali dalle truppe britanniche. Il Rhode Island College (poi Brown University) fu una caserma durante la maggior parte della guerra, prima per i soldati americani e poi per i francesi. Il Princeton College nel New Jersey divenne in realtà un campo di battaglia: Nassau Hall porta ancora le cicatrici fatte dai cannoni americani contro le giubbe rosse che si sono barricate all'interno.

Conclusione. Quali che fossero i trionfi dell'America nel conflitto con la Gran Bretagna, la guerra fu una grave battuta d'arresto per la scienza americana. Quasi tutti i guadagni ottenuti nei decenni precedenti furono compromessi dalle conseguenze di una lunga guerra con il principale protettore delle scienze delle ex colonie. Insieme al danno arrecato agli istituti di istruzione superiore, alla perdita di lealisti di talento e allo sconvolgimento dell'economia, la comunità scientifica ha richiesto grandi sforzi per riparare se stessa negli anni del dopoguerra.

Fonte

Brooke Hindle, La ricerca della scienza nell'America rivoluzionaria 1735-1789 (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1956).