Green spring (jamestown ford, virginia)

Green spring (jamestown ford, virginia). 6 luglio 1781. Non essendo riuscito a catturare e distruggere Lafayette ed essendo stato ordinato da Clinton di staccare i rinforzi a New York, Cornwallis abbandonò il suo piano di tenere Williamsburg e si preparò ad attraversare il fiume James. Lafayette lo seguì con cautela e il 6 luglio iniziò a ricevere indicazioni che avrebbe potuto prendere Cornwallis a cavalcioni del fiume.

Lo storico Henry P. Johnston ha scritto,

Cornwallis aveva astutamente congetturato che Lafayette avrebbe colto l'occasione per attaccare le sue retrovie, e quando seppe del suo approccio fece di tutto per confermare il suo antagonista nella convinzione che a quel tempo, il pomeriggio del 6, solo le sue retrovie rimanessero da incrociare. I Rangers di Simcoe e il solo bagaglio erano passati (Campagna di Yorktown, p. 61).

Anthony Wayne ha guidato un'avanguardia di cinquecento uomini per mantenere il contatto e sentire il nemico. Quando Lafayette si unì a Wayne verso l'una del pomeriggio, ci furono rapporti contraddittori sul fatto che il corpo principale britannico fosse ancora sulla penisola o se fosse rimasta solo una retroguardia. In queste circostanze Lafayette ordinò ai rimanenti continentali della Pennsylvania e a tutta la fanteria leggera di chiudere al comando di Wayne alla Green Spring Plantation. La milizia rimase a dodici miglia più indietro.

In attesa che questi rinforzi avanzassero per sei miglia da Norrell's Mills, Wayne trascorse la maggior parte del pomeriggio a fare schermaglie con il nemico. Contro le tattiche ritardanti degli avamposti di Tarleton, i fucilieri della Virginia dei maggiori Richard Call e John Willis (circa duecento uomini), supportati da John Francis Mercer, William Galvan e William McPherson con i loro dragoni e fanteria leggera, guadagnarono terreno costantemente. Seguì in riserva il battaglione continentale della Pennsylvania di Walter Stewart. Da Green Spring Plantation (la cui villa era appartenuta al governatore Sir William Berkeley), gli americani dovettero attraversare quattrocento metri di terreno paludoso fino alla strada principale Williamsburg-Jamestown. Circa un miglio lungo questa strada il campo nemico, nascosto dietro alcuni boschi, si trovava sulla riva del fiume di fronte all'estremità nord dell'isola di Jamestown. Sebbene le forze leggere americane si siano comportate magnificamente, abbattendo tre comandanti della retroguardia in successione, "la caratteristica sorprendente di questa schermaglia preliminare", secondo Johnston, "era l'arte praticata da Cornwallis nel tentativo di attirare Wayne e Lafayette alla distruzione" (ibid. ., p. 61).

Quando i rinforzi raggiunsero Green Spring intorno alle 5:XNUMX, Wayne era vicino al principale esercito britannico, anche se apparentemente pensava di non avere nient'altro che una retroguardia tra le mani. Lafayette, tuttavia, sembra sospettare che le cose non stessero come sembravano, e teneva in riserva a Green Spring i battaglioni di fanteria leggera veterani di Francis Barber e Joseph Vose. Dall'altra parte della palude per sostenere Wayne andò il battaglione di fanteria leggera del maggiore John P. Wyllys ei due rimanenti battaglioni della Pennsylvania, quelli di Richard Butler e Richard Humpton. Supportati da tre cannoni, questi rinforzi portarono la forza totale di Wayne fino a circa novecento uomini. Quando Lafayette si recò in una lingua di terra sulla riva del fiume per una ricognizione personale per vedere, se possibile, se il corpo principale delle truppe nemiche fosse ancora dalla sua parte del James, scoprì l'allarmante verità e si precipitò indietro per impedire a Wayne farsi coinvolgere in un impegno generale. Ma era troppo tardi.

Cornwallis avrebbe potuto attaccare già alle 4 del pomeriggio e schiacciare l'avanguardia di Wayne, ma ha aspettato fino a quando non è stato sicuro che abbastanza del corpo di Lafayette fosse sul campo per rendere il suo colpo decisivo. Mentre il giovane marchese stava effettuando la sua ricognizione, al maggiore Galvan fu ordinato di guidare la sua cinquanta o sessanta fanteria leggera nel tentativo di catturare un cannone scoperto; dopo uno sforzo energico dovette ripiegare sul fianco sinistro americano. Assicurato da questo attacco o da altre prove che il corpo principale di Lafayette era ora sul campo, Cornwallis fece scattare la trappola. La fanteria leggera del tenente colonnello Yorke formava la destra britannica, e il quarantatreesimo, il settantaseiesimo e l'ottantesimo formavano la sinistra sotto il tenente colonnello Thomas Dundas.

Quando Wayne si è trovato improvvisamente attaccato dall'intera forza di Cornwallis, ha reagito con coraggio e anche con buon senso tattico: ha attaccato. In quella che chiamava "una scelta di difficoltà", si rese conto che, date le circostanze, un tentativo di ritirata poteva trasformarsi in panico. Un tentativo di resistenza contro simili probabilità sarebbe stato disastroso, soprattutto perché la linea nemica si sovrapponeva a entrambi i suoi fianchi. La soluzione di Wayne aveva anche la caratteristica della sorpresa, e mostrava una comprensione - probabilmente istintiva - del fattore umano. C'è un capitolo della leadership sul campo di battaglia in questa decisione.

"Il movimento ha avuto successo, anche se costoso", ha osservato Johnston. Gli uomini di Wayne caricarono con colpi di mitragliatrice e moschetto fino a una distanza di settanta metri dal nemico e li fermarono per quindici minuti. Lafayette ha avuto un ruolo importante nel salvare la situazione che non era stato in grado di prevenire del tutto. Ritirandosi rapidamente ma in buon ordine verso la linea di riserva a Green Spring, gli americani rimasero lì alcune ore e poi si ritirarono durante la notte alla chiesa di Chickahominy. Dal momento che Cornwallis non ha attaccato fino a "quasi il tramonto", come ha riferito a Clinton, questo gli ha lasciato solo un'ora di luce diurna per l'intera azione, e non c'è stato alcun inseguimento.

Numeri e perdite

Su 900 impegnati, Wayne ha perso 28 morti, 99 feriti e 12 dispersi. Due pistole andarono perse, una delle quali un pezzo catturato a Bennington. Le perdite britanniche furono 75 uccise e ferite. Per quanto riguarda i numeri, circa 7,000 inglesi erano in campo, poiché solo i Rangers di Simcoe e il bagaglio avevano attraversato il James, ma le guardie, il ventitreesimo e il trentatreesimo reggimento e gli Assiani erano in riserva quando Cornwallis lanciò il suo contrattacco e partecipò. poco, se non del tutto.

Commento

Anche se chiaramente sconfitto, Lafayette ha gestito bene l'azione. "La critica che ha esposto il suo esercito alla distruzione, quando così tanto dipendeva dal mantenerlo intatto, è appena supportata dai fatti", ha detto Johnston. Le sue disposizioni erano tali che non più di un terzo dei suoi clienti abituali avrebbe potuto essere distrutto anche sotto la peggiore svolta possibile degli eventi. Quanto a Earl Cornwallis, dopo tutta la sua abilità nell'attirare "il ragazzo" in posizione per un knockout, ha oscillato solo un po 'troppo tardi. "Un'ora in più di luce del giorno deve aver prodotto le conclusioni più disastrose", ha detto "Light-Horse Harry" Lee. Lo stesso Cornwallis ha detto che altri trenta minuti di luce diurna gli avrebbero permesso di distruggere la maggior parte delle forze di Lafayette. La sua reputazione militare sarebbe andata meglio in India, dove non si opponeva a generali come Lafayette e Wayne "Mad Anthony".