Grande sciopero della ferrovia

Nel 1873, gli Stati Uniti erano nel mezzo di una depressione economica, un periodo di bassa produzione e vendita e alti tassi di disoccupazione e fallimenti aziendali. La causa principale della depressione del 1873 fu il crollo della potente ferrovia, che si era sovraestesa. Con l'ultimo picco conficcato nella ferrovia transcontinentale nel 1869, l'ossessione americana per la ferrovia era iniziata. Nell'eccitazione, i binari ferroviari venivano costruiti in ogni direzione. Due terzi del tracciato si dirigevano a ovest, un'area ancora in gran parte instabile. Nel 1873 c'erano migliaia di miglia di binari ferroviari che non andavano praticamente da nessuna parte, almeno da nessuna parte che fosse redditizia per i caricatori o per le stesse ferrovie. Un anno prima, due terzi di tutte le ferrovie non erano in grado di pagare i dividendi ai propri azionisti (la quantità di denaro che un investitore ricava da un'azienda).

Nel 1873, Jay Cooke & Company fallì. Jay Cooke (1821-1905) era stato il principale finanziatore delle ferrovie. Con la chiusura delle filiali a New York City e Philadelphia, Pennsylvania , la costruzione della ferrovia si è interrotta bruscamente. I lavoratori delle ferrovie si trovarono improvvisamente senza lavoro: nel 1874, cinquecentomila dipendenti delle ferrovie erano senza lavoro. Solo alla fine del 1873, più di cinquemila imprese - ferrovia e altre - avevano fallito.

Nel 1877, il 20% dell'intera forza lavoro negli Stati Uniti era disoccupata. Un altro 20% lavorava in orari regolari; il restante 60% lavorava in orari irregolari, prendendo il lavoro quando era disponibile. I ferrovieri lavoravano con salari inferiori del 35% rispetto a quelli che avevano guadagnato prima della depressione. La Pennsylvania Railroad annunciò che avrebbe ridotto i salari di un altro 10% a partire dal 1 giugno 1877 e presto altre ferrovie orientali annunciarono tagli simili. I lavoratori non potevano sopportare di più: guadagnavano già quasi nulla e lavoravano dalle quindici alle diciotto ore al giorno per guadagnarselo.

Il 16 luglio 1877, quaranta vigili del fuoco e frenatori della Baltimore & Ohio Railroad scioperarono in Maryland . La polizia ha rapidamente diviso la folla. Un secondo sciopero ha avuto luogo il giorno successivo a Virginia occidentale e questa volta gli scioperanti hanno preso il controllo del deposito dei treni. I treni non entravano né partivano. La polizia ha arrestato i leader dello sciopero, ma la folla è riuscita a rilasciarli. Presidente Rutherford B. Hayes (1822–1893; servì 1877–81) inviò truppe federali per prendere il controllo. Era la prima volta che un presidente degli Stati Uniti aveva intrapreso un'azione federale contro gli scioperanti.

Il 19 luglio, gli scioperanti della Pennsylvania Railroad hanno marciato a Pittsburgh. La manifestazione si è conclusa con una rivolta. Le truppe federali furono inviate da Filadelfia e quando spararono sulla folla venticinque persone furono uccise e altre ferite. Questo evento è servito solo a far infuriare ulteriormente gli scioperanti. Hanno appiccato il fuoco ai vagoni merci e li hanno mandati nella rotonda (garage per i treni), dove erano radunati i soldati. Anche se i soldati sono fuggiti, non sono stati in grado di impedire la distruzione del deposito da parte della folla inferocita, che era cresciuta da qualche parte tra le quattromila e le cinquemila persone. Cinquecento vagoni, più di cento locomotive e trentanove edifici furono distrutti. Mentre tutto questo accadeva, disordini simili si stavano svolgendo nei depositi di tutta la Pennsylvania. Il trasporto non andava da nessuna parte; i treni non potevano circolare. Le truppe federali ristabilirono l'ordine una città alla volta. Gli scioperanti sono tornati al lavoro, dopo aver causato più di $ 10 milioni di danni alla proprietà.

Sebbene la crisi ferroviaria sia durata solo un mese, le conseguenze si sono fatte sentire per anni. In un primo momento, il pubblico si era schierato con i lavoratori delle ferrovie; sapevano che questi uomini stavano lavorando in condizioni insoddisfacenti e con una paga molto bassa. Ma dopo il Grande sciopero, gli americani della classe media e alta hanno preso posizione contro il lavoro. Sentivano che questi uomini, e non solo i ferrovieri, dovevano essere controllati con ogni mezzo disponibile. Minatori, fognari e braccianti si unirono tutti dalla parte degli scioperanti delle ferrovie. Era l'America privilegiata contro i lavoratori, e la battaglia aveva appena preso una svolta drastica. Per la prima volta, i lavoratori si sono resi conto di avere il vero potere.