Grande sciopero della ferrovia del 1877

Nel luglio 1877 la Virginia Occidentale fu teatro di uno sciopero ferroviario che presto divenne il primo sciopero nazionale nella storia degli Stati Uniti. I guai sono iniziati quando una depressione economica ha portato le compagnie ferroviarie a tagliare i salari. I lavoratori del West Virginia trattennero il loro lavoro e la paralisi si diffuse rapidamente alle ferrovie dell'Est e del Midwest in quello che divenne noto come il Grande sciopero della ferrovia del 1877.

In reazione al crollo degli affari, la Baltimore and Ohio Railroad nel West Virginia ha tagliato i salari di tutti i dipendenti del dieci per cento, compreso il presidente della società. Durante il diciannovesimo secolo i salari per i lavoratori non qualificati erano esigui, in media $ 10 a settimana, sebbene i lavoratori qualificati potessero guadagnare $ 20 a settimana. Poiché un taglio del 10 per cento della paga ha causato una crisi finanziaria per le famiglie di molti lavoratori delle ferrovie, un certo numero di vigili del fuoco dei treni ha rifiutato di accettare la riduzione del salario e ha scioperato. Il grande sciopero ferroviario del 1877 iniziò.

I vigili del fuoco della Baltimora e dell'Ohio Railroad furono presto raggiunti dai dipendenti di altre linee ferroviarie in uno sciopero di simpatia. La stessa rete ferroviaria assicurava che i simpatizzanti si estendessero oltre lo stato del West Virginia, e in seguito scoppiarono scioperi in Illinois, Indiana, Kentucky e Pennsylvania. Non passò molto tempo prima che più della metà di tutte le linee ferroviarie americane venissero chiuse.

A Martinsburg, West Virginia, un piccolo numero di miliziani volontari locali ha cercato di rompere l'attacco contro Baltimora e Ohio. Diversi leader dello sciopero sono stati arrestati, ma una folla solidale li ha rapidamente salvati. Il governatore della Virginia Occidentale Henry Matthew ha tentato di inviare più supporto militare per la città assediata. Ma la compagnia della milizia chiamata a sopprimere lo sciopero non si mobilitò, poiché molti dei suoi volontari erano lavoratori delle ferrovie o avevano legami familiari con i lavoratori delle ferrovie. Il West Virginia aveva quattro unità di milizie organizzate, ma poiché due di loro simpatizzavano con gli scioperanti, lo stato aveva bisogno di un rafforzamento. Il governatore Matthews chiese alle truppe federali del presidente Rutherford B. Hayes (1877–1881) di contribuire a porre fine allo sciopero. L'appello dello Stato è stato seguito da richieste simili da Kentucky e Pennsylvania. Il presidente Hayes aveva le risorse e obbedì. Le truppe federali erano disponibili perché la fine della ricostruzione ha visto il ritiro di molti soldati dal sud.

Le peggiori violenze si sono verificate a Pittsburgh, dove le milizie locali ordinate di interrompere lo sciopero si sono invece schierate dalla parte dei lavoratori. Sono arrivate le truppe federali e dieci scioperanti sono stati uccisi quando sono esplose le violenze. Infuriata per la morte degli scioperanti, una folla ha attaccato le truppe federali, allontanandole dalla città. La folla si è poi rivolta alla distruzione delle proprietà ferroviarie. Ulteriori scioperi si sono verificati lungo le linee ferroviarie della nazione e le truppe federali hanno continuato a fornire assistenza agli stati assediati impreparati ad affrontare gli scioperanti e il loro ampio sostegno.

Al culmine degli scioperi del 1877, undici stati chiamarono in servizio 45,000 guardie. Il Dipartimento della Guerra ha impegnato 2,100 soldati regolari. Il 2 agosto 1877 gli scioperi erano terminati. L'ordine fu ripristinato ei treni ripresero a funzionare. La forza militare, assistita da moderazione manageriale, ha concluso lo sciopero. I salari dei ferrovieri furono ripristinati o almeno non ridotti ulteriormente.

I giornali hanno attribuito lo sciopero ai comunisti e ai simpatizzanti comunisti. Il presidente Hayes, tuttavia, è stato altrettanto rapido nel negare il coinvolgimento dei comunisti. Gli attacchi, ha detto, erano diretti contro le ferrovie e non contro la proprietà in generale, come ci si aspetterebbe se lo sciopero fosse di ispirazione comunista.

Hayes è stato sia lodato che criticato per il suo uso delle truppe federali. I lavoratori in sciopero ei loro simpatizzanti, molti dei quali erano veterani della Guerra Civile (1861–1865), risentirono profondamente del suo impiego di truppe federali per rompere lo sciopero. D'altra parte, i sostenitori del presidente hanno sottolineato il suo uso cauto delle truppe e la sua riluttanza a provocare spargimenti di sangue. I critici, tra cui il presidente della Pennsylvania Railroad Thomas Scott, hanno accusato il presidente di aver aspettato troppo a lungo per chiamare le truppe e che l'ampio raggio di azione dello sciopero era il risultato del fallimento del governo nel proteggere la proprietà privata della società e dei suoi azionisti.

Indipendentemente dalla colpa, lo sciopero ferroviario del 1877 ha rivelato gravi disordini sindacali in tutta la nazione. L'industria ferroviaria ha preso di mira i sindacati come fonte principale dei loro problemi di lavoro e gli stati hanno riesaminato la loro necessità di una milizia ben attrezzata e addestrata. Questo sciopero diffuso è stato tra i primi atti di quello che sarebbe diventato un movimento operaio nazionale.