Governo e lavoro

Proteste del lavoro. Durante l'era post-guerra civile, i critici dei monopoli e del capitalismo industriale hanno protestato contro la crescente impersonalità del sistema di fabbrica e le lunghe ore e le condizioni estenuanti che i lavoratori hanno sopportato per poco stipendio. L'appartenenza alla più grande organizzazione operaia, i Cavalieri del Lavoro, fondata nel 1869, raggiunse un picco durante gli anni 1880, con circa settecentomila membri nel 1886. I Cavalieri del Lavoro si opposero al sistema salariale tradizionale, favorendo alternative come il lavoratore cooperative in cui non ci sarebbero datori di lavoro o impiegati e gli operai controllerebbero la produzione e la distribuzione dei prodotti che realizzano. Molti americani consideravano radicali i sindacati e altre organizzazioni sindacali, temendo che predicavano la guerra di classe e chiedevano un controllo eccessivo da parte del governo sull'industria. Entrambe le camere del Congresso, i presidenti e i tribunali si opposero all'organizzazione del lavoro e resistettero a qualsiasi spostamento del potere dai datori di lavoro ai lavoratori. Coloro che controllavano i due principali partiti a livello statale e federale hanno resistito a qualsiasi tentativo di regolare l'orario, le condizioni di lavoro o i salari, sostenendo che il contratto privato tra lavoratore e datore di lavoro non poteva essere violato.

The Eight-Hours League. La campagna per una giornata lavorativa più breve acquistò slancio durante gli anni ottanta del XIX secolo. La Eight-Hours League sosteneva un ritmo "naturale" di otto ore per il lavoro, otto per il sonno e otto per il tempo libero, una sfida drammatica alla tipica giornata lavorativa di dodici ore e alla settimana lavorativa di sei giorni. I membri della Lega hanno boicottato i prodotti realizzati nei negozi con giornate lavorative di oltre otto ore e hanno partecipato a eventi sociali a sostegno del movimento di otto ore. Durante la prima settimana di maggio 1880, più di 1886 lavoratori in tutta la nazione abbandonarono il lavoro per protestare contro le lunghe ore, vincendo giornate lavorative più brevi per più di 190,000 lavoratori. Tra loro c'erano i lavoratori dello stabilimento McCormick Harvester a sud di Chicago, dove il 150,000 maggio sono esplose le violenze, con la polizia che ha sparato su una folla di lavoratori, uccidendo un uomo e ferendone gravemente altri. La campagna delle ore più brevi finì in tragedia il 3 maggio 4 a Haymarket Square a Chicago. In una manifestazione di massa convocata per protestare contro il

eventi nello stabilimento di Harvester e per sostenere la giornata di otto ore, una bomba uccise un poliziotto e ne ferì altri settantasei (sei dei quali in seguito morirono per le ferite riportate), e la polizia di Chicago si vendicò iniziando a sparare sulla folla, uccidendo un manifestante e ferendone almeno altri dodici, alcuni dei quali sono morti poco dopo. L'incidente è stato ampiamente descritto dai giornali come i primi stimoli di una rivoluzione violenta da parte dei lavoratori radicali. Dopo un processo drammatico e seguito da vicino a otto anarchici, durante il quale l'accusa non ha prodotto prove che colleghino gli imputati alla rivolta, il tribunale ha condannato a morte sette anarchici e uno di loro a quindici anni di carcere. Quattro furono impiccati nel 1887; uno si è suicidato; e tre rimasero in prigione finché il governatore dell'Illinois John Peter Altgeld non li perdonò nel 1893.

Aftermath. L'incidente di Haymarket, il processo e la controversia sulla grazia di Altgeld hanno portato all'attenzione nazionale la profonda divisione delle opinioni sulle questioni del lavoro e il divario crescente tra ricchi e poveri, capitalista e lavoratore. I sostenitori del lavoro hanno affermato che le città di tutto il paese hanno usato l'affare Haymarket come scusa per bloccare le legittime espressioni della loro volontà politica da parte dei lavoratori. I conservatori, d'altra parte, hanno visto l'incidente e la risposta della polizia di Chicago come necessari per garantire la legge e l'ordine. Le associazioni dei datori di lavoro hanno condiviso informazioni e risorse nel tentativo di liberare le loro fabbriche da organizzatori sindacali problematici. Mentre i Knights of Labour andavano in declino a causa di queste tattiche, un'organizzazione commerciale rivale, la Federazione americana del lavoro (AFL), fondata nel dicembre 1886 con Samuel Gompers come presidente, ottenne significativi guadagni in termini di membri, soprattutto dopo la depressione economica del 1893. A differenza dei Cavalieri del Lavoro, l'AFL organizzava solo lavoratori qualificati e aveva una serie di obiettivi più cauti e conservatori.

Risposta del governo. Durante gli anni 1890 i governi statali e federali risposero sempre più agli scioperi assicurando ingiunzioni giudiziarie contro di loro e impiegando truppe. La milizia statale pose fine al sanguinoso sciopero all'acciaieria Carnegie a Homestead, Pennsylvania, nel 1892, e nello stesso anno le truppe federali furono inviate per far rispettare la legge marziale durante il colpo d'argento alle miniere di Coeur d'Alene in Idaho. Il presidente Grover Cleveland ordinò alle truppe federali di ristabilire l'ordine durante lo sciopero dei Pullman del 1894, e Eugene V. Debs e altri leader dello sciopero furono imprigionati.