Governo della città

Il governo municipale o il governo municipale è il livello più basso di governo locale generico negli stati nord-orientali e del Midwest. Generalmente la giurisdizione delle città o dei comuni si estende solo alle aree al di fuori delle città incorporate. Le città erano le principali unità del governo locale nel New England coloniale, fornendo scuole, aiuti per i poveri, strade e altri servizi necessari. L'assemblea cittadina, un'assemblea di tutti i cittadini emancipati, era il principale organo decisionale, ma nel corso del periodo coloniale gli eletti sembravano diventare sempre più importanti nel determinare la politica cittadina. Città o township esistevano anche a New York, New Jersey e Pennsylvania, sebbene in queste colonie centrali le contee giocassero un ruolo maggiore nel governo locale che nel New England. Le colonie meridionali non hanno sviluppato township. Questo modello geografico di base persiste nei secoli successivi. Negli stati più settentrionali le città erano le più significative. Nella fascia centrale degli stati esistevano ma erano meno importanti ed erano estranei alla metà meridionale della nazione.

Durante il diciannovesimo secolo gli stati trans-appalachi che si estendevano dall'Ohio ai Dakota adottarono il governo municipale. In ciascuno di questi stati i funzionari delle township erano responsabili delle strade, dei cimiteri e dei poveri. Inoltre hanno assicurato che gli agricoltori mantenessero le loro recinzioni e sequestrassero il bestiame randagio. Gli stati potrebbero anche assegnare altri compiti alle township. In Ohio, gli impiegati delle township erano autorizzati a registrare i marchi di bestiame e i legislatori del Kansas hanno autorizzato le township a eliminare i cani della prateria. A New York, nel New Jersey, nel Michigan, nell'Illinois, nel Wisconsin e nel Nebraska il supervisore era il chief township officer e il consiglio direttivo del paese era composto dai supervisori di ogni township. Il supervisore del comune era quindi sia un municipio che un funzionario della contea.

Nella prima metà del ventesimo secolo molti osservatori credevano che la città o il comune fosse obsoleto. Nel New England l'assemblea cittadina sembrava inadatta alle città più grandi con migliaia di elettori. Molti cittadini indifferenti non hanno esercitato il loro diritto di partecipare, abdicando al processo decisionale alle poche centinaia di persone che hanno assistito alle riunioni. Nel 1915, in risposta a questa situazione, Brookline, Massachusetts, adottò la riunione cittadina rappresentativa. Tutti gli elettori della città potevano partecipare a queste riunioni ed esprimere le loro opinioni, ma solo i rappresentanti eletti potevano votare sulle questioni. Nell'ultimo decennio del ventesimo secolo quarantadue città del Massachusetts, sette città del Connecticut e una comunità del Vermont avevano adottato la riunione cittadina rappresentativa. Per preservare una parvenza di democrazia su vasta scala, queste assemblee di solito includevano oltre duecento rappresentanti votanti.

Un'altra alternativa all'assemblea cittadina era il consiglio comunale. Si trattava di un piccolo organo legislativo paragonabile a un consiglio comunale, e spesso assumeva un amministratore comunale con compiti corrispondenti a quelli di un amministratore cittadino. In altre parole, secondo il piano del consiglio comunale una città era governata come una città ma conservava il titolo di città. Nel 1945 Bloomfield divenne la prima comunità del Connecticut ad optare per questo piano e nel 1971 Agawam fu la prima città del Massachusetts ad abbracciare il governo del consiglio. Negli anni '1990 ventinove città del Massachusetts operavano secondo il piano comunale. Nella maggior parte delle città del New England la tradizionale riunione cittadina è sopravvissuta, anche se solo una minoranza di elettori ha partecipato. Lodate come bastioni della democrazia diretta, le assemblee cittadine sembravano in realtà essere i primi esempi di apatia democratica.

Nel frattempo, la maggior parte degli studenti del governo locale stava diventando sempre più critica nei confronti del governo delle township al di fuori del New England. Hanno condannato le township come resti obsoleti di un'era di cavalli e carrozze e hanno sollecitato l'abolizione di queste unità non necessarie. In risposta a questo assalto accademico, i funzionari delle township si sono mobilitati, organizzando associazioni statali che promuovevano le township come esempi di democrazia di base. In alcuni stati i legislatori hanno ridotto l'autorità delle township. Nel 1929 la legislatura dell'Iowa privò le township della loro responsabilità per le strade locali e nei primi anni '1930 l'Indiana trasferì tutte le autorità sulle strade locali e sui canali di scolo alle sue contee. La maggior parte degli stati del Midwest, tuttavia, ha autorizzato nuove responsabilità, come la zonizzazione e la protezione antincendio. Entro la fine del ventesimo secolo le città o le township di un certo numero di stati potevano esercitare virtualmente l'intera gamma di poteri di una città incorporata.

Nonostante le dichiarazioni secondo cui i governi delle città o delle township erano antiquati in un mondo sempre più metropolitano, si sono rivelati particolarmente importanti negli stati con grandi popolazioni suburbane. Sia a New York che nel Michigan, ad esempio, la città era l'unità principale del governo locale per un numero in rapida crescita di abitanti di periferia. Mentre nel 1960 solo il 36% dei newyorkesi viveva in città, nel 1990 questa cifra era fino al 47%. Nel Michigan la quota della popolazione dello stato che vive in township e dipendente dai loro servizi rispetto a quella delle città è passata dal 42% nel 1990 al 48% nel 2000. Piuttosto che passare dalla scena o sopravvivere come reliquie obsolete, la città del New England e le township di altre parti del Nordest e del Midwest si sono adattate alle realtà politiche del ventesimo secolo e sono rimaste elementi vitali del governo locale.

Bibliografia

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Zimmerman, Joseph F. Il Massachusetts Town Meeting: un'istituzione tenace. Albany: State University of New York ad Albany, 1967.

Jon C.Teaford