Governo dei nativi americani: chiefdoms del Mississippi

Emersione dell'agricoltura. Tra il 200 a.C. e il 700 d.C., i nativi del Nord America orientale iniziarono ad adottare tecniche agricole e aumentarono l'importanza del cibo vegetale raccolto come zucca e girasoli nei loro pasti. Tra il 700 e il 1200 le culture di Woodlands iniziarono ad aggiungere alla loro dieta mais e fagioli coltivati. Nel 1200 gli indiani dell'est stavano coltivando mais quasi ovunque il clima lo consentisse, dall'attuale confine americano con il Canada al Golfo del Messico. La disponibilità di una fonte affidabile di cibo vegetale ha permesso alla popolazione delle comunità di Woodland di espandersi notevolmente. Man mano che la popolazione cresceva, queste società richiedevano sistemi di governo più complicati. In alcune località queste società hanno sviluppato classi sociali fortemente stratificate e una struttura politica gerarchica. Queste società erano chiamate chiefdoms.

Il Chiefdom. In un chiefdom un capo supremo di grande autorità richiedeva alla popolazione dei suoi villaggi aderenti di fornirgli una parte del loro raccolto. Alcuni capi hanno anche preso una percentuale delle uccisioni di ogni individuo dalla caccia. Questa offerta al capo supremo si chiama tributo. Il capo supremo ha quindi ridistribuito parte del tributo alla sua famiglia. Ha anche reindirizzato il tributo alle città del chiefdom attraverso i suoi sotto-capi. Questi subordinati al capo erano spesso legati al capo supremo per sangue o matrimonio. Il capo ha anche usato il tributo per scopi pubblici. Lo ha trasmesso ad altri popoli in cerimonie diplomatiche o lo ha ridistribuito a membri della società che non potevano provvedere a se stessi. I capi più grandi erano in grado di organizzare, raccogliere e ridistribuire il sostentamento per migliaia di persone. Tra l'VIII e il XV secolo grandi e potenti chiefdom dominavano molte aree del Nord America orientale. Il periodo del grande regno è chiamato l'era del Mississippi perché la maggior parte di queste società erano situate sulle principali vie fluviali dello spartiacque del fiume Mississippi. Il più grande e potente chiefdom, Cahokia, si trovava lungo lo stesso Mississippi, appena fuori dall'attuale St. Louis. La popolazione di Cahokia salì da trentamila a quarantamila nel tredicesimo secolo, rendendolo il più grande insediamento del Nord America e una delle più grandi città del mondo all'epoca. Cahokia era così grande e influente che attirava tributi da città e villaggi a diverse miglia di distanza. La struttura gerarchica del chiefdom ha portato un sistema di ordine sociale a migliaia di aderenti che vivono in dozzine di villaggi intorno alla residenza centrale di un capo. Tuttavia, questo ordine ha avuto origine dal governo autoritario del capo supremo. Di conseguenza, i chiefdom erano fragili strutture sociopolitiche che potevano crollare da varie forze interne ed esterne. La siccità, le epidemie di malattie e la guerra hanno sempre avuto il potenziale per provocare un'implosione del chiefdom.

Complesso cerimoniale sud-orientale. Il capo deteneva il potere di vita o di morte su ogni membro del suo chiefdom e sui prigionieri catturati nelle guerre contro le tribù vicine. Le società del Mississippiano erano caratterizzate da un insieme simile di credenze religiose, riti di sepoltura e opere d'arte simboliche che gli archeologi chiamano complesso cerimoniale del sud-est. La maggior parte delle società del Mississippiano adorava un dio del sole e manteneva un culto della fertilità. Molti dei capi più importanti, come quelli dei Natchez, spesso affermavano di essere discendenti del sole. La gente del chiefdom trattava quindi il capo e la sua famiglia come esseri divini. Quando il capo supremo moriva, il popolo del chiefdom spesso uccideva le sue mogli, figli e servi in ​​modo che potessero unirsi a lui nell'aldilà. Poiché la produzione di cibo era organizzata dal capo e dai suoi subordinati, alcune persone erano libere di diventare ceramisti, artisti e scultori specializzati. Allo stesso tempo, la produzione agricola organizzata ha permesso a queste società di utilizzare la manodopera disponibile e la capacità tecnologica per costruire enormi progetti di opere pubbliche come i tumuli dei templi di Cahokia, Moundville ed Etowah. Il più grande tumulo del Nord America, Monks Mound a Cahokia, copriva più di diciotto acri ed era alto più di cento piedi. I tumuli erano usati come templi e residenze per i capi e i sacerdoti delle società del Mississippiano. Il tumulo del tempio fu costruito come luogo per onorare il dio del sole ed era il simbolo del potere divino del capo supremo.

Declino e crollo. Quando gli spagnoli iniziarono la colonizzazione diffusa nel XVI secolo, quasi tutti i principali domini erano crollati e si erano frammentati in gruppi rimanenti. Le ragioni specifiche del declino e della caduta dei grandi chiefdom non sono ancora chiare. Alcuni studiosi sostengono che le popolazioni dei chiefdom furono decimate dalle malattie portate nelle Americhe da esploratori, pescatori e naufraghi europei. Lo spopolamento per malattia, combinato con devastanti guerre civili, potrebbe aver causato il crollo del sistema tributario di produzione e distribuzione alimentare. Altri studenti di chiefdom suggeriscono che alcuni di loro fallirono a causa di una crisi nella successione di leadership da un capo supremo all'altro. Altri teorici sostengono che la struttura semplice di un chiefdom fosse intrinsecamente instabile e che i chiefdom spesso si sviluppassero, si disintegrassero in gruppi più piccoli e poi riemergessero di nuovo in un ciclo naturale. Qualunque sia la causa della loro scomparsa, la scomparsa del dominio ha portato a un livellamento politico e sociale dei popoli della regione di Woodlands.