Gertrude b. elion

La biochimica americana Gertrude B. Elion (nata nel 1918) ha vinto un premio Nobel per la sua scoperta scientifica di farmaci per curare la leucemia e l'herpes e per prevenire il rigetto dei trapianti di rene.

Nata a New York City nel 1918, Gertrude Elion si è laureata in chimica all'Hunter College nel 1937. Nel bel mezzo della Grande Depressione era difficile per una donna trovare un lavoro in scienze. Elion aveva deciso, mentre era ancora al liceo, di diventare una ricercatrice sul cancro, ma per diversi anni ha lavorato come assistente di laboratorio, analista alimentare e insegnante di scuola superiore mentre si laureava di notte. Ha conseguito un MS in chimica presso la New York University nel 1941.

Durante la seconda guerra mondiale, le donne erano necessarie nei laboratori scientifici ed Elion fu assunta come biochimica dai Wellcome Research Laboratories, poi a Tuckahoe, New York. Lì ha lavorato per molti anni con George Herbert Hitchings, co-destinatario con Gertrude Elion del Premio Nobel per la Medicina nel 1988. Insieme, hanno aperto la strada alla ricerca farmaceutica, scoprendo e sviluppando farmaci per il trattamento di malattie precedentemente incurabili. Elion è stato successivamente promosso a ricercatore chimico senior e nel 1967 è diventato capo del dipartimento di terapia sperimentale.

La teoria alla base dello sviluppo di questi nuovi farmaci suggerita da Hitchings era che, poiché tutte le cellule richiedono acidi nucleici, si potrebbe essere in grado di fermare la crescita di cellule in rapida divisione come batteri e cellule tumorali sostituendo falsi mattoni o antagonisti del nucleico basi acide, nella sintesi degli acidi nucleici. Così la replicazione delle cellule indesiderate potrebbe essere prevenuta. Elion si mise a lavorare soprattutto sulle purine, basi azotate che sono importanti costituenti del DNA. Stava anche lavorando part-time al dottorato al Brooklyn Polytechnic Institute ma, visto l'ultimatum di scegliere tra continuare il dottorato a tempo pieno e mantenere il suo lavoro, ha scelto quest'ultimo. Successivamente è stata insignita del dottorato honoris causa dalla George Washington University e da diverse altre università e college in riconoscimento della sua ricerca.

Le prime ricerche coinvolgevano un batterio, Lactobacillus casei, che potrebbe sintetizzare le purine con i giusti substrati chimici. Trovava affascinante il suo lavoro di ricerca perché allora si sapeva così poco su come veniva sintetizzato l'acido nucleico. James Watson e Francis Crick non avevano ancora determinato la struttura del DNA, la doppia elica. I percorsi per la biosintesi delle purine non furono elaborati fino alla metà degli anni '1950 da Arthur Kornberg e altri.

Nel 1951 Elion e Hitchings riuscirono a sviluppare una serie di farmaci che interferivano con l'utilizzo delle purine chiamati antimetaboliti purinici. Due di questi sono stati testati presso lo Sloan-Kettering Institute e sono risultati attivi contro la leucemia nei roditori. Uno di questi, la 6-mercaptopurina (6-MP), è stato poi testato su bambini con leucemia acuta in dieci centri medici americani. A quel tempo non c'erano farmaci efficaci per questi bambini malati terminali e nemmeno uno su tre viveva fino a un anno. Si è scoperto che il farmaco 6-MP produce una remissione completa, anche se spesso temporanea. Fu approvato dalla Food and Drug Administration nel 1953. Il successo di questo e dei relativi farmaci antimetaboliti purinici aprì una nuova area di ricerca nella chemioterapia della leucemia. Sebbene 6-MP sia ancora ampiamente utilizzato, ora è prescritto in combinazione con molti altri farmaci antileucemici. Quasi l'80% dei bambini con leucemia acuta può ora essere curato.

Durante lo studio del modo in cui 6-MP ha funzionato sia negli animali che nell'uomo, Elion ha sviluppato un composto strettamente correlato chiamato azatioprina. È stato testato prima come farmaco antitumorale, ma in seguito si è scoperto che aveva una funzione abbastanza diversa ma importante: bloccava la risposta immunitaria portando al rigetto dei trapianti estranei. Nel 1960 questo farmaco fu provato con successo in un trapianto di rene su un collie. Nel 1962 i trapianti di rene umano di successo da donatori non imparentati divennero una realtà, utilizzando l'azatioprina come farmaco immunosoppressore. La ciclosporina ha reso possibili trapianti di successo di fegati, cuori e polmoni, ma l'azatioprina è ancora utilizzata nei trapianti di rene. Viene anche usato per trattare altre malattie gravi come l'artrite reumatoide grave e il lupus sistemico.

Un altro farmaco che Elion e i suoi colleghi hanno sintetizzato scientificamente, cioè comprendendo come funziona biochimicamente, è l'allopurinolo. Può essere utilizzato per il trattamento della gotta e di altre malattie derivanti da un eccesso di acido urico. Nella gotta i cristalli di acido urico si accumulano nelle articolazioni, provocando un dolore estremo. L'allopurinolo inibisce la formazione dell'acido urico.

Nel 1968 Elion e il suo gruppo tornarono a fare dei primi lavori che lei e Hitchings avevano svolto sui farmaci antivirali. Hanno sviluppato un farmaco molto attivo contro il virus dell'herpes. Nel 1970 il loro laboratorio si trasferì nella Carolina del Nord dove sintetizzarono un nuovo agente antivirale, l'Aciclovir. Questo farmaco è altamente efficace contro diversi tipi di virus dell'herpes e non è tossico per le cellule normali. È stato utilizzato nel trattamento dell'herpes dal 1981 e anche nel trattamento di pazienti con la malattia dolorosa nota come fuoco di Sant'Antonio, causata dal virus varicella-zoster. È stato anche un farmaco salvavita per i pazienti con encefalite da herpes, una malattia spesso fatale. L'aciclovir, approvato dalla Food and Drug Administration nel 1984, è diventato uno dei farmaci più redditizi di Burroughs Wellcome. Due anni dopo, i ricercatori formati da Elion e Hitchings svilupparono l'azidotimidina, o AZT, il primo farmaco usato per curare l'AIDS.

Elion si ritirò da Burroughs Wellcome nel 1983, ma rimase lì come scienziato emerito. È stata presidente dell'American Association for Cancer Research nel 1983-1984 e in molti comitati consultivi, tra cui presidente del comitato direttivo sulla chemioterapia della malaria. Ha anche lavorato come professore di ricerca di medicina e farmacologia presso la Duke University, lavorando con studenti di medicina avanzata che desiderano fare ricerche sulla biochimica e farmacologia dei tumori condividendo il suo interesse e la sua esperienza.

Nel 1988, Elion e Hitchings hanno condiviso il premio Nobel per la fisiologia o la medicina con Sir James Black, un biochimico britannico. Nel suo discorso per il premio Nobel, Elion ha notato che i suoi 40 anni di ricerca non solo hanno portato a molti farmaci terapeutici, ma che questi agenti al servizio della vita sono stati strumenti per comprendere i misteri della natura. L'hanno condotta in aree completamente nuove della ricerca medica, non solo in biochimica e farmacologia, ma anche in immunologia e virologia.

Elion ha celebrato un anno importante nel 1991, diventando la prima donna ad essere inserita nella National Inventors Hall of Fame. È stata anche nominata per l'ingegneria e la scienza Hall of Fame e ha ricevuto la National Medal of Science. Nel 1995, è stata nominata vincitrice dell'Higuchi Memorial Award e ha tenuto una conferenza all'Università del Kansas.

Elion, che risiede a Chapel Hill, nella Carolina del Nord, continua il suo lavoro oggi attraverso l'Organizzazione mondiale della sanità, borse di studio universitarie onorarie e assistendo gli studenti nella ricerca medica. I suoi hobby includono la fotografia, i viaggi e la musica. Il suo nome compare su 45 brevetti

Ulteriori letture

Gertrude Elion ha descritto il suo lavoro scientifico nel suo discorso per il premio Nobel, citato in Scienze rivista (7 aprile 1989); ha dato un resoconto personale della sua vita in Premi Nobel (1988). I dati biografici su Elion appaiono nei libri Chi è chi 1997 e il dizionario biografico annuale della St. Martin's Press. □