Géricault, theodore

GÉRICAULT, THEODORE (1791–1824), pittore, disegnatore, litografo e scultore francese.

Théodore-Jean-Louis-André Géricault nacque in una famiglia borghese recentemente arricchita che si trasferì da Rouen a Parigi nel 1796. Dopo la morte di sua madre nel 1808 ricevette una rendita che gli permise di intraprendere una carriera artistica in relativa indipendenza finanziaria nonostante le prenotazioni. Dopo un breve periodo nello studio di Carle Vernet, ha iniziato una rigorosa formazione accademica con Pierre-Narcisse Guérin, ma ha frequentato le lezioni solo per sei mesi circa. La sua prima formazione è stata contrassegnata da un'applicazione irregolare alla routine prevista e dagli sforzi indipendenti per istruirsi copiando i maestri stabiliti e attingendo dalla vita.

Cercò un precoce successo al Salon (un'importante mostra pubblica normalmente tenuta ogni due anni al Louvre) nel 1812 con il suo Cacciatore in carica. Il lavoro ha ricevuto un avviso favorevole dalla critica e ha ottenuto a Géricault una medaglia d'oro. Nel 1814 espose la sua Corazziere ferito ad un'attenzione meno favorevole. Entrambi i dipinti sono stati preparati all'ultimo minuto e contengono difetti di esecuzione che rivelano l'educazione irregolare dell'artista, ma mostrano anche una sorprendente e, per il periodo, una verve pittorica e un colorismo inaspettati. Entrambi mostrano anche la prima attrazione di Géricault per i soggetti militari moderni trattati alla maniera di Antoine-Jean Gros (1771-1835). Il focus dei dipinti su singole figure anonime impegnate in azione è insolito: non sono né ritratti convenzionali né dipinti di storia in piena regola. Insieme hanno formato un'allegoria della storia recente della Francia, la prima riferita all'Impero combattuto del 1812 e la seconda alla Francia sconfitta del 1814.

Tentativi indiretti e tardivi di acquisire la formazione accettata di un pittore di storia classica caratterizzarono la carriera di Géricault negli anni successivi al 1814. Nel 1816 gareggiò per il Premio Roma e, non riuscendo a vincere, finanziò il suo viaggio in Italia. I suoi disegni di questo periodo rivelano un'attrazione per la violenza sadica, la lussuria e la vittimizzazione. Era anche attratto dalla vita popolare sulla penisola e cercò di raffigurarla nella sua maniera classica appena acquisita, in particolare in una serie di dipinti dedicati alla corsa dei cavalli dei Barbieri a Roma.

Al ritorno in Francia alla fine del 1817, Géricault iniziò a cercare un soggetto della vita contemporanea da trattare alla maniera grandiosa della pittura storica. Alla fine si stabilì su un recente naufragio al largo della costa dell'Africa occidentale che era il risultato dell'incompetenza di un aristocratico ufficiale di marina francese che doveva la sua nomina al favoritismo della monarchia borbonica restaurata. Dopo il naufragio, 150 passeggeri e membri dell'equipaggio furono portati alla deriva su una zattera improvvisata, mentre ufficiali e privilegiati requisirono le scialuppe di salvataggio. Ammutinamento, omicidio e cannibalismo decimarono rapidamente i naufraghi, di cui solo dieci sopravvissero. Géricault ha immaginato il momento in cui i sopravvissuti

sulla zattera ha tentato di attirare l'attenzione di una nave di soccorso, dopo tredici giorni alla deriva in mare. Come altri argomenti presi in considerazione, la narrazione combinava una bizzarra violenza con uno scandalo politico che si rifletteva male sul governo della Restaurazione. Il dipinto è stato interpretato allegoricamente in vari modi: sulla necessità che l'umanità unisca le forze per salvarsi, sui rapporti razziali (alcune figure sono nere) in un'epoca di colonialismo in espansione e sullo stato dei francesi corpo sociale nella Francia post-rivoluzionaria. Il dipinto svolge un ruolo di transizione nella storia della pittura francese nella misura in cui Géricault ha tentato di combinare l'eroica nudità della pittura di storia classica con un evento tratto dalla vita contemporanea.

Sebbene ammirato da molti, il Zattera della Medusa (1819) non ha avuto il successo pubblico per il quale Géricault aveva sperato. Seguì un periodo di profonda depressione. Approfittando dell'opportunità di esporre il Zattera all'Egyptian Hall di William Bullock a Londra, partì per un lungo soggiorno in Inghilterra. Lì ha completato una serie di litografie incentrate sulla vita comune e in particolare sulla situazione dei poveri indigenti.

A un certo punto della sua carriera successiva, probabilmente dopo il suo ritorno a Parigi nel 1821, Géricault eseguì una serie di ritratti di pazzi, di cui si sa molto poco. Forse dieci sono stati completati; cinque sono conosciuti oggi. Ognuno sembra rappresentare una forma diversa di malattia mentale, e forse sono stati fatti per aiutare la ricerca di un medico. Si distinguono per la cura con cui l'artista considera i suoi umili soggetti e per l'incisività del loro realismo.

Il comportamento di Géricault durante la sua vita fu autodistruttivo e nel 1822 perse una parte sostanziale della sua fortuna, costringendolo a dipingere per soldi per la prima volta nella sua vita. Nel suo ultimo anno, mentre si stava lentamente deperendo dalla malattia degenerativa che lo ha ucciso, Géricault ha espresso la convinzione di aver sprecato i suoi talenti. Ha eseguito schizzi per dipinti di storia che protestavano contro l'Inquisizione e la tratta degli schiavi africani, parte della sua ambizione di una vita di reinvestire la pittura su larga scala con l'importanza morale e la rilevanza per il dibattito pubblico che aveva avuto alla fine del XVIII secolo, ma non era in grado di dipingere le tele. Sebbene poco conosciuti dal grande pubblico al momento della sua morte, la sua vita e il suo lavoro divennero rapidamente leggendari all'interno del nascente movimento romantico. Oggi è venerato come uno dei più grandi pittori della tradizione francese.