Gerhardus mercator

Il cartografo fiammingo Gerhardus Mercator (1512-1594) fu tra i primi creatori di atlanti moderni ed è meglio conosciuto per la sua grande mappa del mondo, o carta nautica, utilizzando la proiezione che ha acquisito il suo nome.

Nella storia della cartografia il lavoro di Gerhardus Mercator ha illustrato un significativo allontanamento (anche se non una rottura completa) con le tradizioni geografiche del Medioevo e quelle stabilite dalla rinascita geografia tolemaica. Ha anche segnalato la convergenza tardo rinascimentale della cartografia accademica con le esigenze pratiche dei navigatori, un passo importante nella creazione di quell'unità dinamica tra scienza e tecnologia che è una delle caratteristiche del segnale del mondo moderno.

Mercator nacque Gerhard Kremer a Rupelmonde, Fiandre, il 5 marzo 1512. Studiò con la cosmografa Gemma Phyrisius all'Università di Lovanio e acquisì esperienza pratica come costruttore di strumenti e geometra. I suoi primi successi lo portarono a stretto contatto con la corte dell'imperatore Carlo V; ma sotto la crescente pressione delle sue credenze protestanti, emigrò nella Renania tedesca nel 1552. Lì si stabilì permanentemente con la sua bottega a Duisburg e nel 1564 divenne cosmografo alla corte del duca di Jülich, Cleve e Berg.

I primi lavori di Mercator prepararono la strada per la sua mappa del mondo del 1569. Queste includevano mappe della Terra Santa (1537), del mondo (1538), delle Fiandre (1540), dell'Europa (1554; rev. Ed. 1572) e della Gran Bretagna (1564 ). Costruì anche globi terrestri e celesti (1541 e 1551). Queste mappe riflettevano la compilazione critica e la resa di un crescente corpo di dati che erano tipici dei metodi cartografici del tempo. La mappa dell'Europa del 1554 mostrava la volontà di Mercatore di abbandonare le teorie di Tolomeo e di altri predecessori alla luce di ulteriori progressi nella conoscenza. La lunghezza del Mediterraneo è stata accorciata di 10 gradi (pur rimanendo sproporzionatamente lunga) e il tratto di terra tra il Mar Baltico e il Mar Nero è stato ampliato.

Altri potrebbero aver sperimentato la "proiezione di Mercatore" prima di Mercatore; fu il primo, tuttavia, a dare una resa cartografica alla soluzione del problema per cui era stata progettata la proiezione. Questo era il problema di tracciare i loxodromi (linee romboidali o linee di rilevamento costante) come linee rette sulla carta di un navigatore. I meridiani di longitudine convergono ai poli, ma se le linee di rilevamento costante vengono tracciate tagliandole ad angoli costanti, devono apparire parallele sulla mappa piatta o sulla carta. Questa esigenza a sua volta richiede un aumento proporzionale dei paralleli di latitudine dall'equatore ai poli (proporzionale alle crescenti distanze est-ovest tra i meridiani). La forma delle aree in sezione è preservata e i loxodromi possono ora essere tracciati come linee rette, sebbene ciò sia ottenuto a scapito della distorsione della mappa del mondo nel suo insieme (cioè, l'aumento radicale delle proporzioni relative dall'equatore ai poli, da qui l'apparente gigantismo di masse terrestri come l'Australia e la Groenlandia su una mappa di proiezione di Mercatore). Questa era la soluzione resa nella mappa del mondo del 1569, ma non fu completamente accettata dai navigatori fino a quando nel secolo successivo non iniziarono a essere pubblicate mappe di piccole aree basate sulla proiezione.

Il resto della vita di Mercator è stato occupato da un progetto editoriale in tre parti. Ha progettato di stampare mappe basate su Tolomeo Geografia, mappe del mondo antico e un atlante di mappe moderne. Le mappe tolemaiche furono pubblicate nel 1578 e l'atlante moderno apparve in tre sezioni tra il 1585 e il 1595. L'intera opera (principalmente mappe dell'Europa occidentale e meridionale), per un totale di 107 mappe, fu pubblicata nel 1595. Mercatore, tuttavia, era morto il l'anno prima a Duisburg, il 2 dicembre 1594.

Ulteriori letture

Il posto di Mercatore nella storia della cartografia è discusso in Lloyd Arnold Brown, La storia di Maps (1949) e Gerald Roe Crone, Mappe e loro creatori: un'introduzione alla storia della cartografia (1953; 4a rev. Ed. 1968). La sua relazione con la nuova conoscenza geografica è esaminata nei capitoli appropriati di Boies Penrose, Viaggi e scoperte nel Rinascimento, 1420-1620 (1952) e John Horace Parry, L'era della ricognizione (1963).

Fonti aggiuntive

Blondeau, RA, Mercatore di Rupelmonde, Tielt: Lannoo, 1993. □