Geometri e rilevamento

Nonostante la loro formazione generalmente scarsa, i topografi coloniali hanno svolto un ruolo importante nel plasmare il primo paesaggio americano. Il loro strumento principale era la catena di Gunter, che aiutava a ridurre al minimo gli errori commessi dai topografi con limitate capacità matematiche. La catena conteneva cento maglie e misurava sessantasei piedi. Un quadrato con i lati di dieci catene racchiudeva un acro e ottanta catene misuravano 5,280 piedi o un miglio. La maggior parte dei primi rilievi sono stati effettuati tramite traversata, il che significava che da un punto di partenza il topografo ha creato i confini attorno a una proprietà utilizzando un compasso da marinaio per misurare gli angoli e una catena di Gunter per misurare i lati. Nel Nord, la maggior parte dei rilievi del territorio coloniale erano approssimativamente rettangolari e contigui, ma nel Sud il rilevamento per "metes and bound" significava che i richiedenti erano liberi di tracciare confini attorno a qualsiasi pezzo di terra non reclamato da un altro. I sondaggi sono stati registrati in due modi. Una descrizione scritta del tratto era solitamente accompagnata da una mappa o da una piattaforma, mentre sul terreno stesso i confini erano identificati da segni su alberi, pali sepolti o pile di pietre.

A metà del XVIII secolo, i topografi erano molto richiesti dai grandi proprietari terrieri le cui terre erano vulnerabili agli squatter. Un'indagine registrata significava che i proprietari terrieri potevano persuadere gli abusivi ad accettare un contratto di locazione o ad essere costretti ad andarsene. In Virginia, Lord Fairfax impiegò come geometri sia George Washington che Peter Jefferson, il padre del futuro presidente. Le difficoltà del rilevamento e il valore del servizio hanno fatto sì che i geometri ricevessero stipendi alla pari degli avvocati. Per George Washington e molti altri, tuttavia, il rilevamento non solo forniva grandi commissioni, ma anche l'opportunità di identificare tratti desiderabili per le proprie speculazioni sulla terra.

Nel 1763 i proprietari del Maryland e della Pennsylvania assunsero gli astronomi inglesi Charles Mason e Jeremiah Dixon per condurre un'indagine del confine a lungo conteso che separava le loro colonie. Assistito dall'astronomo coloniale David Rittenhouse, il gruppo ha utilizzato attrezzature personalizzate e tecniche di rilevamento astronomico per garantire l'accuratezza del confine di 244 miglia degli attuali stati del Maryland, Pennsylvania e West Virginia. Questo confine divenne noto nel diciannovesimo secolo come la linea Mason-Dixon, la divisione tra stati schiavi e stati liberi.

Nel decennio precedente la rivoluzione americana, gli speculatori formarono diverse società allo scopo di acquisire terre nell'Ovest transappalachiano. Nonostante la Proclamation Line del 1763 che vietava l'insediamento in questa regione, George Washington e Benjamin Franklin furono due delle molte figure coloniali di spicco coinvolte in questi inutili tentativi di effettuare acquisizioni di terre su larga scala. Uomini come Daniel Boone si spinsero lontano nelle terre selvagge alle dipendenze di speculatori privati ​​e società fondiarie che li pagavano per trovare e esaminare opuscoli scelti per acquisti futuri.

Dopo la rivoluzione americana, un'ondata di migrazioni occidentali fece sì che il Congresso continentale approvasse l'ordinanza sulla terra del 1785. Nel tentativo di prevenire l'occupazione diffusa, questa legge richiedeva che i territori occidentali recentemente ceduti dagli stati fossero controllati e venduti all'asta pubblica . Il terreno doveva essere diviso in borgate di sei miglia quadrate, ciascuna suddivisa in trentasei sezioni. I confini nord-sud erano chiamati linee di borgata e quelli est-ovest linee di gamma. Il punto di partenza per il sondaggio è stato designato come il luogo in cui il fiume Ohio ha attraversato il confine occidentale della Pennsylvania. Thomas Hutchins ricevette un mandato triennale dal Congresso per servire come primo geografo degli Stati Uniti. Ha ricevuto uno stipendio di sei dollari al giorno per supervisionare una squadra di geometri da prelevare da ciascuno degli stati. Dovevano esaminare le prime sette catene a nord e ad ovest del fiume Ohio, e il 22 settembre 1785 Hutchins iniziò a esaminare la prima linea di catena. Con squadre di uomini con l'ascia che aprivano la strada davanti a sé, il catena di retroguardia era in piedi vicino al paletto di partenza tenendo un'estremità della catena mentre l'uomo di testa portava la catena verso un segno avvistato usando i cuscinetti della bussola, srotolandola mentre andava. Alla fine di sessantasei piedi, il punto è stato segnato, il catena di retrovisori è salito e il processo è stato ripetuto. In questo modo le squadre di rilevamento si sono fatte strada lentamente attraverso il paesaggio.

Gli sforzi di Hutchins furono ostacolati da conflitti di interesse che coinvolgevano i suoi ispettori, molti dei quali erano agenti di società fondiarie che cercavano di acquistare ampi tratti da rivendere a singoli coloni. Anche i disordini indiani hanno contribuito a ritardare l'indagine e il lavoro in sé non solo è stato fatto in ritardo, ma è stato fatto male. Hutchins morì nel 1789, ma la velocità generale e l'accuratezza del lavoro di rilevamento non migliorarono fino alla nomina di Jared Mansfield come geometra generale nel 1803.

Mansfield era un matematico istruito a Yale che iniziò immediatamente a regolarizzare il sistema di rilevamento. Cominciando un miglio a ovest del confine dell'Indiana con l'Ohio, Mansfield designò il primo meridiano principale. Questa era una linea di borgata nord-sud attentamente esaminata da cui le linee di estensione est-ovest venivano eseguite ad angoli retti precisi. Ha poi esaminato personalmente il secondo meridiano principale. Da quel punto il paesaggio ha iniziato ad assumere la trama a scacchiera ancora riconoscibile dall'aria. Il successore di Mansfield, Edward Tiffin, introdusse la pratica di correggere la convergenza delle linee di longitudine (mentre si avvicinano ai poli) decretando che dopo ogni quattro o cinque intervalli, i nuovi meridiani fossero contrassegnati esattamente a intervalli di sei miglia.

Nel 1816 Ferdinand Hassler, un professore di matematica a West Point, fu nominato primo sovrintendente della US Coast Survey e iniziò l'enorme lavoro di rilevamento delle coste della nazione. Entro due anni, tuttavia, il sondaggio fu sospeso dal Congresso, che temeva che i metodi di Hassler fossero troppo lenti e costosi. Il lavoro sull'indagine riprese nel 1833 dopo la riconferma di Hassler da parte del Congresso. Continuò a lavorare sul rilievo costiero fino alla sua morte nel 1843.