Genere e razza

Benjamin Banneker e Thomas Jefferson ... 211

Negli Stati Uniti tra il 1783 e il 1815, solo i maschi adulti bianchi godevano dell'intera gamma di privilegi di cittadinanza che quasi tutti i cittadini statunitensi danno per scontato nel ventunesimo secolo. Né gli afroamericani né le donne avevano diritto di voto. Le donne erano legalmente subordinate (inferiori o inferiori) ai loro mariti. Gli schiavi afroamericani essenzialmente non avevano diritti o privilegi. Erano considerati proprietà, non esseri umani.

Gli schiavi costituivano una grande percentuale della popolazione all'inizio dell'America. Dei quattro milioni di abitanti contati nel primo censimento della nazione nel 1790, circa settecentomila, o quasi il 18 per cento, erano schiavi afroamericani. La maggior parte degli schiavi viveva negli stati del sud, la maggior parte in Maryland e Virginia.

Gli schiavi neri furono portati dall'Africa a partire dal 1600. Lavoravano principalmente nei campi di tabacco e riso delle colonie meridionali: Maryland, Virginia, Carolina e Georgia. Prima della rivoluzione americana (1775–83), la schiavitù era generalmente accettata in America. I quaccheri della Pennsylvania furono il gruppo principale a parlare contro la schiavitù in quel momento. Dopo che gli Stati Uniti vinsero la guerra per l'indipendenza, la schiavitù divenne un argomento più comune nelle discussioni politiche. Molti americani iniziarono a chiedersi come una nazione di persone libere potesse consentire la schiavitù degli altri.

I primi passi verso la fine della schiavitù negli Stati Uniti sono avvenuti negli stati del nord. Nel 1777, il Vermont fu il primo territorio a vietare del tutto la schiavitù; Il Vermont si stava preparando a entrare a far parte dello stato e ha affrontato la questione della schiavitù nella sua costituzione statale. Seguirono altri stati del Nord. La maggior parte degli stati del Nord era in procinto di vietare la schiavitù entro i propri confini entro la fine della rivoluzione americana nel 1783.

Tuttavia, gli schiavi africani erano il gruppo più numeroso di immigrati che entravano negli Stati Uniti tra il 1783 e il 1808. Più di duecentomila schiavi furono portati negli Stati Uniti dall'Africa durante quel periodo. Il lavoro degli schiavi era considerato da molti essenziale a causa delle grandi piantagioni di tabacco, riso, cotone e canna da zucchero nel sud. Il Congresso ha vietato l'importazione di schiavi all'inizio del 1808.

Molti dei padri fondatori della nazione possedevano schiavi. L'eroe nazionale e primo presidente degli Stati Uniti George Washington (1732–1799; servito 1789–97) possedeva molti schiavi; vivevano e lavoravano a Mount Vernon, la sua casa in Virginia. Il collega della Virginia e terzo presidente degli Stati Uniti Thomas Jefferson (1743-1826; servito dal 1801 al 9), che ha scritto nella Dichiarazione di indipendenza che "tutti gli uomini sono creati uguali", era anche un proprietario di schiavi.

Il primo estratto in questo capitolo è "Una lettera a Thomas Jefferson e la risposta di Jefferson". Benjamin Banneker (1731-1806) scrisse la lettera all'allora Segretario di Stato Jefferson, e Jefferson scrisse una risposta a Banneker. Banneker era un uomo di colore libero, non uno schiavo, che viveva nel Maryland. Era un matematico, astronomo e geometra autodidatta. Nel 1791, Banneker aiutò a sondare il terreno lungo il fiume Potomac per la nuova capitale della nazione, Washington. Nello stesso anno, scrisse al Segretario Jefferson una lettera eloquentemente formulata in cui implorava i diritti civili dei neri e la fine della schiavitù.

Il secondo estratto è da "Act to Prohibit the Importation of Slaves", un disegno di legge approvato dal Congresso nel 1807. L'atto ha vietato l'importazione di schiavi negli Stati Uniti a partire dal 1 gennaio 1808.

Il terzo estratto, da Il racconto di una levatrice: la vita di Martha Ballard basata sul suo diario, 1785–1812 di Laurel Thatcher Ulrich, sposta l'attenzione sulle donne. Alla fine del diciottesimo secolo e all'inizio del diciannovesimo secolo, il posto di una donna era nella casa, sia che la sua casa fosse in una città orientale, in un terreno agricolo rurale, in una piantagione meridionale o ai margini del confine. Le donne hanno riempito la loro vita crescendo figli, svolgendo le faccende domestiche e assistendo i malati.

La Costituzione degli Stati Uniti originariamente non consentiva alle donne di votare. Inoltre, quando una donna si sposava, qualsiasi proprietà a suo nome passava al marito. Le donne non avevano quasi modo di guadagnarsi da vivere in modo indipendente, specialmente nelle zone rurali. In genere, una donna avrebbe una gravidanza ogni due anni durante la sua età fertile (che generalmente va dalla fine dell'adolescenza fino all'inizio dei quarant'anni). Una famiglia media comprendeva almeno cinque bambini, con molti giovani che muoiono prima della nascita, alla nascita, nell'infanzia a causa di malattie come le epidemie di febbre gialla e per morte accidentale e malattie nei primi anni. (Anche le madri spesso morivano di parto, avendo così un'aspettativa di vita molto più bassa rispetto agli uomini per quel periodo.) Le nascite erano sostenute da un certo numero di parenti e vicine di casa. Anche le donne conosciute come ostetriche a volte assistevano al parto; si trattava di donne che avevano assistito a un certo numero di parti e acquisito sufficiente esperienza per aiutare le future mamme nel processo di parto.

Il terzo estratto presenta brani del diario dell'ostetrica del Maine Martha Ballard. Il diario permette agli americani del ventunesimo secolo di dare una rara occhiata alle attività quotidiane di una donna pioniera coraggiosa e determinata.