Gasdotto dell’Alaska, costruzione di

Gli eschimesi nativi del territorio dell'Alaska mostrarono per la prima volta campioni di petrolio ai russi, che cercavano un passaggio a nord-ovest attraverso la terra all'inizio del diciottesimo secolo. Gli Stati Uniti acquisirono il territorio dell'Alaska dalla Russia nel 1867 e molti pionieri americani vennero nel paese per sfruttare le sue vaste risorse naturali, tra cui pellicce, pesca e oro. Ma non è stato fino alla metà del ventesimo secolo che il significato delle riserve petrolifere dell'Alaska è stato pienamente realizzato. Nel 1968 la compagnia petrolifera Atlantic Richfield scoprì un grande giacimento petrolifero a Prudhoe Bay, in Alaska. Una volta che si è sparsa la voce, altre società si sono riversate nell'area. Le compagnie British Petroleum e Humble Oil si sono unite ad Atlantic Richfield per coordinare i loro sforzi come un'unica unità di scoperta. Presto seguirono altre coalizioni. Gli esperti di esplorazione petrolifera hanno previsto riserve petrolifere dell'Alaska della stessa scala dei giganti del Medio Oriente.

Il metodo migliore per accedere alle vaste riserve dell'Alaska era un gasdotto che, sebbene costoso, avrebbe consentito un utilizzo continuo del prodotto. Uno studio preliminare ha delineato i problemi di costruzione di un gasdotto attraverso lo stato. Uno dei principali ostacoli alla sua costruzione è stata la presenza del permafrost, che copriva gran parte del percorso previsto di quasi 800 miglia. Inoltre, l'oleodotto dovrebbe far fronte a condizioni climatiche severe, che vanno da meno 70 F nella stagione invernale a più 90 F in estate, nonché problemi logistici nel trasporto e nella manutenzione di lavoratori e attrezzature in un terreno desolato e inospitale.

La North Shore dell'Alaska ha prodotto le maggiori riserve di petrolio e nel settembre 1969 lo stato ha tenuto una vendita di contratti di locazione petrolifera in quella zona. Hanno partecipato circa 40 compagnie petrolifere. Agli offerenti è stato concesso un anno per svolgere i lavori di esplorazione, decidere il valore dei contratti di locazione offerti e fare un'offerta. L'Alaska ha guadagnato $ 900,040,000 dalle vendite in leasing, pari a un tasso medio storicamente elevato di $ 2,180 per acro di petrolio. La maggior parte degli abitanti dell'Alaska bianchi era entusiasta della vendita. I nativi dell'Alaska e gli eschimesi, tuttavia, non lo erano. Sentivano che la transazione ignorava la loro proprietà della terra. Simpatici ambientalisti, temendo la distruzione del paesaggio naturale e dell'habitat della terra, si sono uniti alla loro opposizione e hanno convinto con successo i tribunali a bloccare lo sviluppo della terra ricca di petrolio per cinque anni.

Le preoccupazioni indigene e ambientaliste sull'uso della terra hanno portato a diversi sviluppi. Sotto l'Alaska Native Claims Settlement (1971), ai proprietari aborigeni - nativi dell'Alaska ed eschimesi - furono concessi i diritti sulla terra, e otto compagnie petrolifere pagarono per il privilegio di lavorare questa terra. Quaranta milioni di acri sono stati collocati in 13 società regionali a scopo di lucro di proprietà e amministrate dai nativi. I conservazionisti hanno anche vinto un provvedimento per 80 milioni di acri per la creazione di nuovi parchi nazionali, foreste, rifugi per la fauna selvatica e riserve, fiumi panoramici selvaggi.

Nel frattempo, le compagnie petrolifere si sono preparate per la produzione e hanno formato la Alyeska Pipeline Service Company, un consorzio per costruire e gestire il Trans-Alaska Pipeline System (TAPS). Allo stesso tempo, le nazioni produttrici di petrolio del Medio Oriente hanno deciso di prendere il controllo del commercio del petrolio. Con l'embargo petrolifero OPEC del 1973, il petrolio divenne un bene prezioso. Gli Stati Uniti cercavano modi per alleviare gli effetti del violento embargo. Alaska aveva la risposta. L'ostacolo legale sullo sviluppo delle risorse petrolifere dell'Alaska fu annullato dall'autorizzazione del Congresso e iniziò la costruzione del sistema di condotte Trans-Alaska.

Uno studio sull'impatto ambientale del Dipartimento degli interni degli Stati Uniti ha portato a circa 200 accordi tecnici e ambientali negli accordi di precedenza firmati dalle compagnie petrolifere, dallo Stato dell'Alaska e dal Dipartimento degli interni. Queste restrizioni, combinate con il terreno accidentato, richiedevano la condotta più sofisticata mai progettata. Un maestro dell'ingegneria, il Trans-Alaska Pipeline System è costato 9 miliardi di dollari, pagato dall'industria privata. Si estende da Prudhoe Bay, sulla costa settentrionale del Circolo Polare Artico dell'Alaska, e zigzaga a sud-ovest per quasi 800 miglia fino al porto di Valdez nel Golfo dell'Alaska.

Prima che la costruzione effettiva potesse iniziare, gli equipaggi hanno selezionato il percorso attraverso la mappatura aerea e le indagini a terra. Lo stato ha concesso i permessi che consentono una larghezza del gasdotto da 50 a 200 piedi (da 15 a 61 metri), mantenendo le restrizioni in conformità alle leggi di conservazione. È stata costruita un'autostrada per il trasporto di manodopera (20,000 persone al culmine della costruzione) e rifornimenti lungo il percorso di costruzione. Una delle principali preoccupazioni nella costruzione del gasdotto era proteggerlo dall'erosione. A tal fine, sono stati utilizzati tubi in alluminio e plastica resistenti alla corrosione per costruire la tubazione, che è stata poi puntata con asfalto e avvolta in una coperta di materiale protettivo. La salamoia refrigerata pompata attraverso i tubi quattro miglia sotto la tubazione la protegge dal permafrost. I bulldozer hanno scavato le trincee nella primavera del 1974 e i trattori con braccio laterale hanno posato il tubo, le cui lunghe sezioni sono state saldate insieme per formare un condotto continuo, che è stato testato sotto pressione idraulica per garantire che potesse gestire il traffico di petrolio. Parti del gasdotto correvano necessariamente sott'acqua. Le chiatte hanno abbassato questa sezione della condotta sott'acqua e l'hanno appesantita con ancoraggi in cemento o acciaio per superare la galleggiabilità. Per affrontare le preoccupazioni ambientali, sono stati forniti 400 sottopassi e percorsi su condotte interrate per la migrazione della fauna selvatica.

Il sistema di condotte Trans-Alaska viaggia per quasi 800 miglia, di cui 425 piedi su un fosso a molti piani fuori terra, costituito da supporti verticali di 78,000 diciotto pollici di diametro piantati nel permafrost così delicato che un aumento della temperatura di un grado potrebbe sconvolgerlo equilibrio. Il resto del gasdotto corre sottoterra o sott'acqua. La tubazione è soggetta a un incredibile stress della temperatura dell'aria (che va da 60 F a meno 60 F). L'attrito generato dal pompaggio di olio a una pressione fino a 1,180 libbre per pollice quadrato mantiene l'olio riscaldato a 135 F.Inoltre, l'isolamento pesante può mantenere l'olio a una temperatura pompabile fino a 21 giorni, in caso di interruzione invernale .

Sono state messe a punto diverse precauzioni per proteggere la condotta dall'ambiente e l'ambiente dalla condotta. Violenti terremoti hanno colpito entro 50 miglia dal percorso del gasdotto, quindi è stato progettato per resistere a urti di 8.5 della scala Richter. Inoltre, in caso di rottura dell'oleodotto, sono presenti oltre 140 valvole automatiche o telecomandate per eliminare una media di 15,000 barili di fuoriuscite di petrolio.

I singoli pozzi pompano petrolio greggio in una posizione centrale lungo il percorso. Da Prudhoe Bay, che ha un'altezza del livello del mare di 4,800 piedi (1,463 metri) nella Brooks Range, il gasdotto a lunga distanza attraversa 34 fiumi e torrenti principali, attraversando la catena dell'Alaska a 3,500 piedi (1,067 metri) prima di scendere a Valdez. Una volta che il petrolio arriva lì, le petroliere lo trasportano principalmente sulla costa occidentale e nelle raffinerie giapponesi.

L'olio iniziò a fluire nel 1977, viaggiando attraverso tubi controllati da dispositivi e valvole azionate principalmente da punti a centinaia di miglia di distanza. Otto stazioni di pompaggio, situate da 50 a 75 miglia (da 80 a 120 chilometri) di distanza lungo le linee principali, mantengono il flusso dell'olio alle velocità desiderate. La comunicazione con le stazioni lungo il gasdotto avviene tramite radio, telescrivente, telefono e amplificatori vocali e, se necessario, consente l'arresto dell'intero sistema entro dieci minuti. Il flusso di picco attraverso il sistema di condotte Trans-Alaska ammonta a 1.2 milioni di barili di petrolio greggio al giorno.