Garfield, James A. (1831-1881)

Presidente degli Stati Uniti, 1881

La breve presidenza di un repubblicano riformato. La breve presidenza di James A. Garfield fu dominata dalla continua lotta per il patrocinio politico e dai tentativi di istituire una serie di riforme, riflettendo la misura in cui la corruzione nell'occupazione e nei contratti federali aveva quasi immobilizzato il governo federale all'inizio degli anni 1880.

Sfondo. L'ultimo presidente americano nato in una capanna di tronchi, James Abram Garfield nacque il 19 novembre 1831 in una zona remota dell'Ohio settentrionale, vicino alle comunità di North Union e Kirkland. Per un breve periodo nel 1848 lavorò come garzone di canale, arrancando lungo le alzaie con i cavalli che trainavano le chiatte. Dopo che Garfield, che non sapeva nuotare, dovette essere salvato dal canale quattordici volte nell'arco di sei settimane, decise di iscriversi alla Geauga Academy di Chester, Ohio. Nel novembre 1849 Garfield lasciò l'accademia e iniziò a insegnare nelle scuole rurali e lavorare come falegname, guadagnando denaro mentre continuava la sua formazione presso il Western Reserve Eclectic Institute di Hiram, Ohio (in seguito Hiram College). Un devoto membro dei Discepoli di Cristo, ha anche affinato le sue capacità oratorie come predicatore nelle chiese locali. Ammesso alla classe junior del Williams College di Wil-liamstown, Massachusetts, nel 1854, Garfield si fece strada fino alla scuola, diplomandosi nel 1856.

Carriera iniziale. Ritornato in Ohio, Garfield ha lavorato come insegnante e successivamente presidente presso l'Eclectic Institute e si è coinvolto nella politica repubblicana locale. L'11 novembre 1858 sposò Lucretia Randolph e nell'ottobre 1859 fu eletto al senato dello stato dell'Ohio con il biglietto repubblicano. Garfield si arruolò nell'esercito dell'Unione dopo lo scoppio della guerra civile e fu nominato tenente colonnello del quarantaduesimo reggimento dell'Ohio. Sebbene non avesse una formazione militare, studiò testi militari e prestò servizio con distinzione nelle battaglie di Shiloh e Chickamauga. Fu eletto al Congresso nel 1862 come repubblicano di Lincoln e fu espulso dall'esercito come generale maggiore prima della convocazione del Congresso nel dicembre 1863. Servendo alla Camera dei rappresentanti fino al 1880, continuò a ottenere riconoscimento, emergendo come leader repubblicano nel Casa.

Candidato presidenziale repubblicano. Nel 1880 la legislatura dell'Ohio elesse Garfield al Senato degli Stati Uniti, ma non prestò mai servizio in quel corpo. Durante la Convention Nazionale Repubblicana del 1880, Garfield, che era il manager della campagna per l'aspirante presidenziale John Sherman, emerse come candidato cavallo oscuro a pieno titolo e vinse la nomination. Per soddisfare la fazione di New York Stalwart, che si opponeva a Garfield e Sherman, il partito scelse Chester A. Arthur di New York come suo compagno di corsa. A novembre Garfield sconfisse il generale Winfield Scott Hancock, un altro veterano della guerra civile, in una stretta elezione.

Presidenza. Durante l'inverno 1880-1881 Garfield mise insieme un elenco di incaricati per la sua nuova amministrazione. Gli Stalwarts furono indignati nello scoprire che, come Rutherford B. Hayes prima di lui, Garfield aveva ignorato le raccomandazioni del Partito Repubblicano di New York, specialmente nella sua scelta di James G. Blaine come segretario di stato e Wayne MacVeagh come procuratore generale, ma placò parte della loro ira nominando il fedele Thomas James alla posizione di direttore delle poste. Durante i primi mesi della sua amministrazione perseguì vigorosamente lo Star Route Frauds, un piano che coinvolgeva un assistente del direttore delle poste, attraverso il quale le spese governative eccessive venivano incanalate agli appaltatori per le rotte di consegna della posta occidentali.

Assassinio. Il 2 luglio 1881 Garfield partì per una vacanza nel New England. Alla stazione dei treni di Washington, DC, è stato ucciso da Charles J. Guiteau, un disoccupato in cerca di ufficio che aveva pianificato l'assassinio del presidente per più di un mese. Garfield è stato gravemente ferito. Per circa tre settimane le sue condizioni sembrarono migliorare, ma poi andò in un lento declino, indugiando, confinato a letto, fino alla sua morte, il 19 settembre 1881.

Fonte

Justus D. Doenecke, Le presidenze di James A. Garfield e Chester A. Arthur (Lawrence: Regents Press of Kansas, 1981);

Allan Peskin, Garfield (Kent, Ohio: Kent State University Press, 1978).