Frontiere di cotone e grano

Schiarire la terra. Quando gli americani si trasferirono per la prima volta a ovest degli Appalachi, trovarono alberi: miglio dopo miglio di vaste foreste che si estendevano fino alle Grandi Pianure. Se erano stati a lungo nel Nord America, erano abituati ad abbattere alberi; fu la prima cosa che fecero quando si stabilirono in un nuovo pezzo di terra occidentale. Gli agricoltori hanno ripulito un'area per i campi tagliando, bruciando e cingendo (tagliando un grande anello attorno a un tronco d'albero in modo che in seguito morisse). La maggior parte degli agricoltori ha poi piantato mais, il raccolto base dei primi coloni a causa del suo alto rendimento. Come gli indiani, i pionieri pescavano e cacciavano e talvolta piantavano fagioli e zucca. I coloni bianchi arrivarono con il loro bestiame e preferivano i maiali perché i suini allevati all'aperto richiedevano poco lavoro e fornivano un'ampia varietà di prodotti a base di carne.

Miglioramenti agricoli. Dopo aver disboscato e piantato un campo, i pionieri costruirono una capanna di tronchi e si trasferirono dalla tettoia costruita in fretta che era stata la loro prima casa. Seguì la costruzione di recinzioni in legno, spesso costruite a zigzag. La sussistenza era spesso l'obiettivo principale di questi primi coloni, che possedevano pochi legami con il mercato esterno, ma nell'Ovest anteguerra una seconda ondata di agricoltori trasformò ulteriormente la terra abbattendo ancora più alberi e arando acro dopo acro. Questi nuovi agricoltori avevano maggiori probabilità di produrre surplus per il mercato. I campi appena arati potevano essere piantati con una varietà di raccolti, sebbene la geografia spesso determinasse ciò che poteva essere coltivato. I settentrionali hanno piantato grano e mais mentre i meridionali si sono concentrati su mais e cotone.

Attraverso gli Appalachi. Gli americani attraversarono in gran numero gli Appalachi dopo la guerra del 1812. Con il carro, il carretto a mano e la chiatta scesero nell'area del fiume Ohio. Spostandosi a nord del Kentucky e del Tennessee, piantarono campi di mais nelle parti meridionali di quelli che sarebbero diventati Ohio, Indiana e Illinois. I genitori di Abraham Lincoln hanno seguito questa strada. Altri pionieri vennero dagli stati nord-orientali e si stabilirono più vicino ai Grandi Laghi. Qui il grano è emerso come la coltura commerciale dominante. Dopo che il governo americano costrinse gli indiani verso ovest negli anni '1830 dell'Ottocento, i bianchi nativi, insieme a migliaia di immigrati dall'Europa, soprattutto tedeschi, si trasferirono nel Wisconsin meridionale e nel Minnesota. Una volta lì, hanno creato un'industria del legno, raccogliendo le grandi foreste della regione. Dopo aver tagliato gli alberi più desiderabili, i coloni hanno rivolto la loro attenzione all'agricoltura. L'Iowa divenne una delle mete preferite negli anni 1840; i contadini piantarono grandi campi di grano nel suo ricco suolo. La coltivazione del grano continuò quando gli americani stabilirono l'Oregon e la California negli anni 1840 e 1850. Solo più tardi gli americani piantarono grano nelle più aride Grandi Pianure.

Motivi per trasferirsi ad ovest. Le motivazioni per spostarsi a ovest variavano a seconda delle circostanze, ma prevalevano certi modelli economici. I cittadini del New England affrontarono una carenza di terra nel diciannovesimo secolo. Con una popolazione in rapida crescita, anche le terre marginali erano state colonizzate. Dopo il 1800 la ricerca della terra inviò i figli e le figlie del New England verso ovest. Allo stesso modo, la scarsità di terra spinse i meridionali verso ovest. Man mano che le piantagioni di schiavi divennero più grandi e più efficienti in termini di costi, i piccoli agricoltori furono economicamente emarginati. Inoltre, le colture da reddito del sud, come il tabacco e il cotone, esaurivano abitualmente il suolo, lasciando una superficie meno produttiva in tutti gli stati dell'Atlantico meridionale.

Cotone. Più di ogni altra coltura, il cotone è arrivato a dominare il sud. I piantatori coltivavano cotone Sea Island (o fiocco lungo) sulle isole al largo della Carolina del Sud dalla fine del XVII secolo, ma non riuscirono a crescere lontano dalla costa. Un altro tipo, il cotone di montagna (o a fibra corta), potrebbe essere coltivato nella maggior parte delle aree del sud, ma la raccolta dei semi dalla fibra si è rivelata troppo laboriosa per essere redditizia. Quando Eli Whitney inventò una nuova macchina che separava e scartò i semi nel 1793, il suo gin di cotone si diffuse rapidamente. Il cotone di montagna divenne enormemente redditizio. Le fabbriche tessili in espansione della Gran Bretagna e del New England hanno stimolato la domanda di questo prezioso raccolto in contanti.

La frontiera del cotone. I coltivatori di cotone, che nella loro ricerca di una buona terra si erano spostati verso ovest anche prima che l'agricoltore yeoman così famoso nella tradizione americana, spingesse la frontiera del cotone nelle pianure del Golfo e nella valle del fiume Mississippi inferiore dopo il 1812. Sebbene i giovani e le loro famiglie fossero spesso i primi produttori di cotone in alcune zone occidentali, i meridionali più ricchi si trasferirono con i loro schiavi. Basandosi sul lavoro degli schiavi, questi piantatori presto controllarono estese piantagioni di cotone. Nel 1820 i piantatori nella regione delle pianure del Golfo coltivavano la metà del cotone negli Stati Uniti. Nel 1850 produceva i tre quarti della fornitura nazionale.

Disuguaglianza nel sud. Il regno del cotone arricchì alcuni meridionali, ma i costi sociali erano alti. Gli americani del Vecchio Sud vivevano in una società altamente stratificata. I coltivatori più ricchi controllavano circa i tre quarti della ricchezza della regione. Più in basso nella gerarchia c'erano piantatori più piccoli che possedevano da uno a venti schiavi e poi altri contadini (che costituivano il 77% della popolazione bianca) che lavoravano da soli i terreni più poveri. Gli schiavi afroamericani lavoravano nelle piantagioni di cotone e rimanevano una parte sostanziale della popolazione. Nel 1850 il basso sud aveva 1.8 milioni di schiavi neri e 2.1 milioni di bianchi. Durante il periodo di espansione verso ovest, sia gli americani che i bianchi migrarono verso la frontiera del cotone.

Un affare travagliato. Sebbene il cotone sembrasse inizialmente un raccolto ideale in Occidente, anno dopo anno la semina diminuiva costantemente la produttività dei suoli. Tuttavia, la maggior parte degli agricoltori, in una folle corsa per trarre un profitto il più rapidamente possibile dal prezzo elevato del cotone, rimandò un sistema agricolo che avrebbe permesso loro di mantenere più a lungo la fertilità dei loro campi impiegando uno schema di rotazione delle colture. Il Sud è rimasto bloccato in un sistema economico dannoso per tutti tranne poche élite. Sebbene alcuni coltivatori di cotone usassero guano di pipistrello e altri fertilizzanti, un editore del Sud calcolò nel 1858 che l'esaurimento del suolo aveva colpito i due quinti della terra utilizzata per la coltivazione del cotone. Anche la pratica dell'aratura in linea retta su e giù per i pendii ha favorito l'erosione del suolo, riducendo ulteriormente i raccolti nel tempo. L'esaurimento del suolo divenne una motivazione per trovare più terre in Occidente. Le conseguenze a lungo termine della coltivazione del cotone spesso includevano la povertà e una crescente dipendenza dai fertilizzanti. Nel 1860 la frontiera del cotone si era estesa al Texas e il profondo sud era diventato un regno del cotone che avrebbe dovuto affrontare problemi negli anni a venire.