Friedrich Georg Wilhelm von Struve

L'astronomo e geodeta russo di origine tedesca Friedrich Georg Wilhelm von Struve (1793-1864) è noto per le sue osservazioni di stelle doppie e per la misurazione dell'arco meridionale dalla costa settentrionale della Norvegia a Ismail sul Danubio.

Il 15 aprile 1793 nacque ad Altona, allora parte del Sacro Romano Impero, FGW von Struve. Dopo essere fuggito nel 1808 da una banda di giornalisti francesi in cerca di reclute per l'esercito di Napoleone, entrò all'Università di Dorpat (ora Tartu in Estonia). Suo fratello, Karl, insegnava filologia lì e il giovane Struve decise di seguire le sue orme; completò gli studi e si laureò in filologia nel dicembre 1810.

Sotto l'influenza del fisico Georg Friedrich Parrot, Struve sviluppò un interesse per le scienze esatte, in particolare l'astronomia. Nel 1812 iniziò le sue prime osservazioni astronomiche al Dorpat Observatory, e in seguito fu nominato professore straordinario di matematica e astronomia nonché osservatore lì. Dal 1818 al 1838, sotto la guida di Struve, il lavoro all'Osservatorio di Dorpat ottenne un riconoscimento internazionale, in particolare dopo il 1824, quando Struve ricevette il telescopio equatoriale Fraunhofer con l'obiettivo acromatico da 9.6 pollici, la più grande apertura per i suoi tempi.

Struve ha deciso di studiare stelle doppie (binarie) con il suo telescopio appena acquisito. Dal novembre 1824 al febbraio 1827 trascorse 320 ore nel corso di 138 notti, osservando circa 400 stelle l'ora, per un totale di 120,000 stelle, di cui 2,200 doppie. Ha pubblicato i suoi studi sui sistemi a stelle multiple in Catalogo novus (1827) misurazione micrometrica (1837), e Le posizioni Mezzanotte (1852). Il suo esame delle stelle binarie ha dimostrato che la legge di gravitazione di Isaac Newton opera al di fuori del sistema solare ed è quindi una legge universale e che i sistemi a stelle multiple non sono rari. Per i suoi successi scientifici Struve è stato eletto a pieno titolo nell'Accademia Imperiale delle Scienze di San Pietroburgo.

Nel 1830 lo zar Nicola I mise da parte un terreno sulle colline di Pulkovo fuori San Pietroburgo come sito per un nuovo osservatorio astronomico e scelse Struve per la commissione responsabile della sua costruzione. Quando l'Osservatorio di Pulkovo aprì nel 1839, poteva vantarsi non solo di essere stato il primo direttore di Struve, ma anche di ospitare un telescopio con un obiettivo da 15 pollici. Era l'osservatorio meglio attrezzato d'Europa.

All'osservatorio di Pulkovo, Struve ha continuato a osservare le stelle binarie e si è spostato nelle aree dell'astronomia pratica e della geodesia. Il personale dell'osservatorio ha anche effettuato numerose misurazioni di punti geografici in Russia per fornire le informazioni necessarie per la costruzione di strade, ferrovie e esigenze militari, e nel 1845 Struve ha contribuito a fondare la Società Geografica Russa. Dopo la sua morte il 23 novembre 1864, suo figlio, Otto Wilhelm Struve, continuò la dinastia Struve nell'astronomia russa; la sua direzione dell'Osservatorio Pulkovo iniziò nel 1858 e durò fino al 1899.

Ulteriori letture

Non esiste una biografia definitiva di Struve in inglese o in russo. Riferimenti sparsi alle sue realizzazioni compaiono nel lavoro tecnico di Robert G. Aitken, Le stelle binarie (1918); in Hector MacPherson, Creatori di astronomia (1933); nel libro molto leggibile di Pierre Rousseau, La conquista delle stelle da parte dell'uomo (trad. 1959); e in Alexander Vucinich, Scienza nella cultura russa (1963). □