Fratelli Limbourg

1380S-1415

Illuminatori

Servizio nobile. Rinomati per la loro abilità come miniatori di manoscritti, i fratelli Limbourg - Paul, Jean e Hermann - sono famosi soprattutto per le loro miniature nel Ore molto ricche, un sontuoso Libro d'Ore o un libro di preghiere prodotto per il loro patrono, il duca e collezionista di Borgogna Jean de Berry. Da giovani i fratelli Limbourg seguirono il padre, uno scultore del legno di qualche nota, e lo zio, un pittore legato alle corti francese e borgognona, nei mestieri artistici. Probabilmente fu lo zio a influenzare i fratelli a entrare al servizio del duca di Borgogna all'inizio del XV secolo. Tra il 1405 e il 1415 i Limburgo avanzarono al servizio del duca e alla fine ottennero incarichi onorari come parcheggiatori in casa di de Berry. La loro posizione rispettata nella famiglia è chiara dai vari doni (gioielli, denaro e forse anche una casa a Bourges) che hanno ricevuto dal duca. Mentre erano al servizio del duca, i Limburgo si impegnarono in diversi progetti artistici, tra cui il Ore molto ricche. Le prove stilistiche suggeriscono che Paul e Jean hanno illustrato una bella Bibbia miniata nel pos-session del duca, e potrebbero aver dipinto pannelli e affreschi in uno dei castelli di de Berry fuori Parigi. Probabilmente produssero anche molti manoscritti miniati per il duca, la cui straordinaria collezione di libri comprendeva quattordici Bibbie, sedici salteri e quindici Libri d'Ore. Sfortunatamente, poche di queste opere, ad eccezione del Ore molto ricche, sembrano essere sopravvissuti.

Arte della devozione. I libri d'ore erano una caratteristica essenziale della vita devozionale dei laici, uomini e donne, nel tardo Medioevo e nel Rinascimento. Le nobildonne, in particolare, hanno svolto un ruolo fondamentale nel mecenatismo dei Libri d'Ore, che ha permesso loro di replicare in parte l'esperienza spirituale del chiostro o del convento senza abbracciarne i vincoli. Nel tredicesimo secolo, i Libri d'Ore erano generalmente composti attorno a una sequenza di preghiere alla Vergine Maria che dovevano essere recitate nel corso dell'intera giornata a imitazione del ciclo quotidiano di preghiere, o Ufficio Divino, recitato da sacerdoti, monaci e suore. Sono stati inclusi anche calendari, preghiere, salmi e messe per vari giorni sacri. Queste preghiere consentivano ai laici e alle donne laiche di accedere al potere divino senza la mediazione del clero, li proteggevano da potenziali pericoli fisici e spirituali e santificavano le loro attività quotidiane. Le preghiere private e pubbliche erano una caratteristica integrante della vita e dei rituali di corte e incoraggiavano un vasto traffico nella produzione di Libri d'ore. Tra il 1250 e il 1550 furono prodotti più Libri d'Ore, sia a mano che dalla macchina da stampa, rispetto a qualsiasi altro tipo di libro, compresa la Bibbia. La popolarità dei libri d'ore significava che spesso erano l'unico tipo di arte posseduta dalle classi medie.

Libri personalizzati. Fino alla fine del XV secolo, quando la stampa permetteva di produrre imitazioni poco costose (in alcuni casi in volgare piuttosto che in latino) per la ricca élite urbana, i Libri d'Ore erano quasi esclusivamente commissionati e raccolti da nobili e donne, che apprezzavano questi manoscritti miniati per il loro valore e funzione estetici e religiosi. I mecenati aristocratici delimitavano con orgoglio la loro proprietà dei libri d'ore in vari modi. Stemmi, iniziali, monogrammi ed emblemi personali erano incisi nelle legature e incorporati nelle miniature. Nel XIV secolo i ritratti riconoscibili del donatore divennero un elemento importante nel genere. De Berry fece incorporare la sua immagine personale e sontuose residenze in vari luoghi nei suoi libri di preghiere. In questo modo i Libri d'Ore divennero emblemi profondamente personali del potere e del prestigio aristocratici.

Scelte stilistiche. Cappellani, confessori e sacerdoti aiutarono a pianificare il testo e le illustrazioni per Libri d'ore, ma artisti e mecenati avevano una notevole libertà di adattare i libri di preghiera per riflettere il proprio programma di devozione e interessi religiosi. Il peripatetico de Berry, ad esempio, fece incorporare ai Limbourg una preghiera speciale per un viaggio sicuro in tre dei suoi libri di preghiere. Il Belle ore, anch'esso attribuito ai Limburgo, conteneva diversi cicli pittorici tratti dalla leggenda aurea e dalla storia di San Bruno, il fondatore dell'ordine monastico certosino, che rifletteva l'interesse del duca per la devozione monastica. Molte delle scelte stilistiche e tematiche che i Limbourg fecero nell'esecuzione del Ore molto ricche dimostrano anche di avere familiarità con il lavoro di artisti italiani come Simone Martini, Taddeo Gaddi e i fratelli Lorenzetti in un'epoca in cui la maggior parte degli artisti del nord lavorava ancora principalmente su modelli medievali. Alcune figure in Ore molto ricche rivelano l'interesse degli artisti per l'antichità classica, che potrebbe essere stato stimolato dalla crescente collezione del duca di copie medievali e contemporanee di monete e medaglie romane. I fratelli Limbourg, tuttavia, sono principalmente noti per la loro padronanza dell'espressione psicologica e dei dettagli naturalistici, chiaramente rivelati nelle loro miniature per il calendario, in cui formiche e nobili svolgono le attività quotidiane e festive associate ai ritmi dell'anno agricolo. Considerati ottimi esemplari dello stile internazionale cortese, le carriere dei Limbourg furono interrotte dalla peste, che nel 1415 uccise tutti e tre i fratelli prima che avessero trent'anni.