Francia e nuovo mondo

Rivalità imperiali. L'enorme ricchezza che gli spagnoli avevano estratto dalle loro colonie centro-sudamericane impressionò i francesi e li spinse all'azione. Dopo aver catturato diversi galeoni spagnoli carichi di tesori durante una guerra con la Spagna, il re francese Francesco I, con il supporto di mercanti di seta e altri uomini d'affari ansiosi di trovare il "Passaggio in Oriente", commissionò al navigatore fiorentino Giovanni da Verrazano in 1524 per esplorare il Nuovo Mondo. Partendo all'incirca dall'attuale Florida, Verrazzano navigò verso nord e credette di vedere l'Oceano Pacifico appena dietro le sponde esterne di quella che oggi è la Carolina del Nord. La scoperta si rivelò illusoria, ma le carte e le mappe che fece della costa orientale del Nord America fornirono un utile archivio di informazioni per i successivi esploratori francesi.

Fiume San Lorenzo. I successivi viaggi in Nord America ribaltarono la rotta proposta da Verrazzano verso l'Asia. I navigatori francesi, tuttavia, pensavano che se il passaggio non si trovava a sud-est, doveva trovarsi a nord. Jacques Cartier ha intrapreso due viaggi per cercare il passaggio nelle acque del Canada. Nel suo primo viaggio nel 1534 risalì il fiume San Lorenzo, che gli sembrava una scelta probabile per una rotta verso l'Asia. Nel processo ha preso contatto con gli indiani irochesi che vivevano a Stadacona, vicino all'odierna città di Québec. Cartier ha rapito due giovani ragazzi dalla città per riportarli in Francia, dove avrebbero potuto imparare il francese e fare da interpreti nel prossimo viaggio. Quando tornò nel 1535, proseguì lungo il fiume San Lorenzo fino alla città irochese di Hochelaga, l'attuale Montreal, ma le cascate di Lachine (Cina) bloccarono qualsiasi ulteriore esplorazione dall'acqua. Lui e il suo equipaggio tornarono a Stadacona, dove sopravvissero a malapena alle gelide temperature invernali e allo scorbuto. Cartier tornò una terza volta nel 1541 per allestire un campo base a Cap Rouge, a ovest di Stadacona, in preparazione dei piani di Jean-François de La Rocque de Roberval per costruire una colonia permanente. Cartier ei suoi uomini sopravvissero al rigido inverno ma decisero di abbandonare il sito. Sulla via del ritorno in Francia, incontrarono la piccola flotta di Roberval, che trasportava duecento uomini, donne, bambini e bestiame a Cap Rouge. Nonostante le difficoltà subite dagli uomini di Cartier, Roberval si rifiutò di tornare indietro e proseguì per Cap Rouge, dove fondò la colonia Charlesbourg Royal. Un quarto dei coloni morì durante il primo inverno ei sopravvissuti fecero i bagagli e salparono per la Francia nel 1543. Preso in guerra con le città-stato italiane, il re Francesco I non ebbe alcun interesse a continuare gli sforzi infruttuosi per sistemare i climi freddi di quella che veniva chiamata la Nuova Francia sulle mappe. Occasionali spedizioni di commercio di pellicce visitarono la regione nel corso degli anni, ma nessun ulteriore tentativo di colonizzare la valle del fiume San Lorenzo fu fatto prima del 1600.

Conflitto religioso. Nel 1547 il re Enrico II succedette a suo padre, Francesco I, e durante il suo regno di dodici anni si dedicò a cacciare il protestantesimo dalla Francia. Gli ugonotti, seguaci di Giovanni Calvino, avevano acquisito un notevole seguito tra le classi artigiane e professionali delle città e, nonostante la repressione, riuscirono a esercitare un notevole peso economico e politico. Nel 1559, quando gli Ugonotti tenevano il loro primo incontro nazionale, Enrico II morì e gli successe il figlio con handicap mentale, Francesco II. Il governo quotidiano del regno è caduto sotto i consiglieri di Francesco II, che hanno continuato la persecuzione dei protestanti. Alla morte di Francesco II, sua madre e la vedova di Enrico, Caterina de Medici, agirono come reggenti del re Carlo IX, di dieci anni, e cercò di riconciliare cattolici e protestanti e di estendere la tolleranza religiosa agli ugonotti. La fine della persecuzione ufficiale, tuttavia, difficilmente pose fine alla violenza e allo spargimento di sangue. La Corona vide nelle Americhe un'opportunità sia per disinnescare la tensione settaria che per sfidare il potere spagnolo all'estero. Il primo tentativo di piantare gli ugonotti

nel Nuovo Mondo fu realizzato in Brasile nel 1555, ma le difficoltà lì costrinsero la Corona a puntare gli occhi sulla Florida.