Fort Watson, Carolina del Sud

Fort Watson, Carolina del Sud. 15-23 aprile 1781. La presa di Fort Watson segnò il primo passo nel piano del maggiore generale Nathanael Greene di riprendere una serie di avamposti britannici nella Carolina del Sud. La conquista del forte il 23 aprile è stata resa possibile dalla decisione del maggiore generale Charles Lord Cornwallis di non tornare nella Carolina del Sud dopo la sua vittoria di Pirro al tribunale di Guilford, nella Carolina del Nord. Greene inizialmente scelse di inseguire Cornwallis mentre il comandante britannico si spostava verso Wilmington, nella Carolina del Nord. Alla fine, tuttavia, Greene abbandonò la sua ricerca di Cornwallis per marciare invece verso Camden, nella Carolina del Sud. Così facendo, staccò il tenente colonnello Henry "Light Horse Harry" Lee e le sue forze di fanteria e cavalleria per proteggersi da un possibile movimento di Cornwallis dalla direzione di Wilmington. Se questa minaccia non si fosse concretizzata, Lee avrebbe dovuto unire le forze con il colonnello Francis Marion e catturare Fort Watson. Con la compagnia del Capitano Oldham di regolari del Maryland e un piccolo pezzo di artiglieria, Lee e la sua "Legione" si unirono a Marion il 14 aprile. La sera successiva hanno investito Fort Watson. Le forze totali sotto la guida generale di Lee erano circa 300 uomini.

Fort Watson era un collegamento chiave nella linea di comunicazioni britannica da Charleston, 60 miglia a sud-est. Prende il nome dal tenente colonnello britannico John Watson, del terzo reggimento di fanteria (The Buffs), che era da qualche parte nella zona con una grande forza Tory, inseguendo Marion. Fort Watson era una piccola ma robusta palizzata, circondata da tre anelli di abati (fortificazioni fatte di alberi abbattuti) e situata in cima a un antico tumulo indiano. Il tumulo e il suo forte britannico si trovavano sul bordo del lago di Scott, parte del fiume Santee, ed effettivamente al comando della nuda pianura circostante. Era alto tra i 30 ei 50 piedi. In assenza del tenente colonnello Watson, il tenente James McKay comandava la sua piccola guarnigione di 80 regolari e 40 lealisti.

Lee e Marion hanno aperto i loro sforzi contro Fort Watson con la consueta richiesta di resa. Quando questo fu rifiutato, i ribelli presero il punto di approvvigionamento idrico del forte sul lago. Successivamente i difensori scavarono un pozzo e fecero correre una trincea che lo riempì dal lago. Il punteggio era quindi pari. Senza l'artiglieria d'assedio, tuttavia, e con il pericolo che il tenente colonnello Watson potesse tornare in qualsiasi momento per dare il cambio a McKay, la situazione sembrava brutta per gli aggressori. I partigiani del maggiore Hezekiah Maham di Marion suggerirono quindi di costruire un tipo di torre che in seguito fu conosciuta con il suo nome e usata in altri assedi. Si trattava di un presepe di tronchi prefabbricato, a pianta rettangolare, su cui era stata costruita una piattaforma protetta da cui i fucilieri potevano lanciare il fuoco nel forte. Ci vollero cinque giorni per tagliare, rifilare e intagliare i tronchi, ma nella notte buia del 22 aprile la torre di Maham fu portata entro la portata del forte. All'alba una compagnia di fucilieri iniziò a lanciare una micidiale pioggia di colpi mirati nella palizzata. Allo stesso tempo, due gruppi d'assalto attaccarono gli abati, uno composto dalla milizia sotto il guardiamarina Johnson e un altro dalla fanteria della Legione di Lee. Incapace di difendere la palizzata senza esporsi al fuoco della torre di Maham, la guarnigione dovette arrendersi. I ribelli furono così in grado di prendere il forte prima che il tenente colonnello Watson potesse arrivare con una forza di soccorso britannica. Le perdite totali dei ribelli ammontavano a due uccisi e sei feriti.

Fort Watson è stato il primo forte britannico ad essere catturato nella Carolina del Sud e ha mostrato lo schema dei piani di Greene per prendere avamposti o qualsiasi altro punto chiave lungo le linee di comunicazione britanniche. Il vantaggio specifico ottenuto era che la sua cattura aveva l'effetto di isolare l'obiettivo di Greene, Camden. Mostrava anche l'efficacia della pratica di Greene di combinare forze convenzionali (i soldati della Legione di Lee) con forze irregolari (i partigiani della banda di Marion) al fine di ottenere un effetto maggiore di quanto entrambi i tipi di forza da soli avrebbero potuto ottenere. Alla fine gli americani dimostrarono non poca ingegnosità nel modo di ideare e impiegare una "torre di Maham" come espediente tattico.

Bibliografia

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Weigley, Russell F. La guerra partigiana: la campagna della Carolina del Sud del 1780–1782. Columbia, SC: University of South Carolina, 1970.

                              rivisto da John Gordon