Flag Protection Act del 1989

Andrew C. Spiropoulos

Nel 1989 la Corte Suprema degli Stati Uniti, in Texas v. Johnson, considerato la costituzionalità di uno statuto del Texas che rende un crimine "deturpare, danneggiare o altrimenti maltrattare fisicamente una bandiera americana in un modo che la [persona] sa offenderà gravemente una o più persone che potrebbero osservare o scoprire la sua azione". La Corte ha stabilito che il Primo Emendamento alla Costituzione ha impedito l'uso dello statuto per perseguire Gregory Lee Johnson, che aveva bruciato una bandiera per protestare contro la rinominazione del presidente Ronald Reagan come candidato alla presidenza. Il giudice William Brennan, scrivendo per una maggioranza di 5-4, ha scoperto che l'interesse dichiarato dello stato a "preservare la bandiera come simbolo di nazionalità e unità nazionale" era "correlato" alla soppressione della libertà di espressione. "" La preoccupazione dello stato, Secondo la Corte, è scattato "solo quando il trattamento della bandiera da parte di una persona comunica un messaggio", il che significa che lo stato ha perseguito solo coloro che hanno maltrattato la bandiera in modo da esprimere un messaggio particolare che altri hanno trovato offensivo. La Corte ha concluso: "Se c'è un principio fondamentale alla base del Primo Emendamento, è che il governo non può vietare l'espressione di un'idea semplicemente perché la società trova l'idea stessa offensiva o sgradevole".

Molti americani hanno espresso disappunto, e persino indignazione, per la decisione della Corte in Johnson, compreso il presidente George HW Bush e la schiacciante maggioranza in entrambe le Camere del Congresso. Entro il 1 ° luglio 1989, meno di un mese dopo la decisione, i membri del Congresso avevano introdotto trentanove risoluzioni separate che chiedevano un emendamento costituzionale che autorizzava leggi che vietassero la dissacrazione della bandiera. I leader di entrambe le camere del Congresso si sono opposti a un emendamento costituzionale, ma hanno convenuto che il Congresso doveva fare qualcosa per invertire l'effetto del Johnson decisione. Il 28 ottobre 1989, il Flag Protection Act del 1989 (PL101-131, 103 Stat. 777), nonostante il rifiuto del presidente Bush di firmare il disegno di legge, divenne legge. La legge afferma che "chiunque consapevolmente mutila, deturpa, contamina fisicamente, brucia, mantiene sul pavimento o sul terreno, o calpesta qualsiasi bandiera degli Stati Uniti, sarà multato con questo titolo o imprigionato per non più di un anno, o entrambi. " L'atto "non vieta alcuna condotta consistente nello smaltimento di una bandiera quando questa è diventata usurata o sporca".

I sostenitori dell'atto credevano che la Corte l'avrebbe ritenuto costituzionale perché lo statuto era stato scritto con cura per chiarire che il Congresso intendeva proteggere la bandiera dalla deturpazione o da altre forme di maltrattamento, indipendentemente dal motivo o dal messaggio intenzionale dell'accusato. In altre parole, la legge puniva la profanazione della bandiera indipendentemente dal fatto che, come con la legge del Texas in Johnson, chiunque ha trovato offensive le azioni in questione. Tuttavia, nel 1990 la Corte, in Stati Uniti contro Eichman, ha riscontrato che l'accusa di un individuo per aver bruciato una bandiera in violazione dell'atto non era coerente con il Primo Emendamento. La Corte ha ritenuto che, nonostante l'assenza della restrizione esplicita di particolari messaggi riscontrata in Johnson, L'interesse dichiarato del governo a proteggere "l'integrità fisica" della bandiera "si basa su una necessità percepita di preservare lo status della bandiera come simbolo della nostra nazione e di alcuni ideali nazionali". Questa difesa del simbolo della nazione e delle idee che rappresenta sarebbe necessaria solo quando il trattamento da parte di una persona della bandiera comunica un messaggio in contrasto con quegli ideali. In altre parole, la protezione legale della bandiera da parte del governo è per definizione, dichiarata esplicitamente o meno, finalizzata alla soppressione di messaggi particolari.

L'opzione rimanente per coloro che desiderano fornire protezione legale contro la profanazione della bandiera è il percorso abbandonato nel 1989 - un emendamento alla Costituzione. Le proposte di emendamento, tuttavia, furono sconfitte dal Senato nel 1989, 1995 e 2000, e da entrambe le Camere nel 1990.

Bibliografia

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Goldstein, Robert Justin. "The Great 1989-1990 Flag Flap: An Historical, Political, and Legal Analysis". Revisione della legge dell'Università di Miami 45 (1990): 19-106.

Tiefer, Charles. "La controversia che brucia le bandiere del 1989-1990: il ruolo valido del Congresso nel dialogo costituzionale". Harvard Journal on Legislis 29 (1992): 357-398.