Fiume Mekong, esplorazione del

Il possente fiume Mekong scorre per circa 4,180 chilometri (2,600 miglia) dalle sue origini negli altopiani tibetani della Cina occidentale fino al Mar Cinese Meridionale al largo della costa del Vietnam meridionale, passando per Cina, Birmania (Myanmar), Laos, Thailandia e Cambogia . Fu mappato per la prima volta nel 1640, in parte dal mercante olandese Gerrit van Wusthoff, che viaggiò a monte da un sito vicino all'odierna Phnom Penh in Cambogia a Vientiane nell'attuale Laos. Il suo rapporto ha rilevato le gravi difficoltà di navigazione che ha incontrato e per più di duecento anni l'intero corso del fiume è rimasto non mappato.

Negli anni Sessanta dell'Ottocento, tuttavia, subito dopo che la Francia aveva stabilito il suo punto d'appoggio in Indocina, i funzionari francesi vedevano ottimisticamente il Mekong come una porta d'accesso ai mercati della Cina centrale. La Francia ha stabilito il suo protettorato sulla Cambogia nel 1860, in parte per avere accesso a questa potenziale fonte di ricchezza. Esplorazioni preliminari, facendo eco a van Wusthoff, hanno rivelato che il fiume non era navigabile tra la Cambogia settentrionale e il Laos a causa delle spaventose cascate e rapide. In Laos, inoltre, la profondità del fiume variava bruscamente tra la stagione secca e quella piovosa, rendendolo spesso impraticabile per la navigazione. Queste scoperte non sono riuscite a smorzare il fervore dei francesi, desiderosi di mappare il fiume e di estendere la loro influenza nelle parti dell'Asia non mappate e non colonizzate.

Nel 1866 un ufficiale di marina francese di quarantatré anni, Ernest Doudart de Lagree (1823–1868), che era stato assegnato alla corte cambogiana, fu posto al comando di una spedizione di ventidue uomini. Il secondo in comando della spedizione era un ardente, ambizioso e talentuoso ufficiale di marina, Francis Garnier (1839–1873), allora solo ventisei anni. Garnier scrisse un vivace racconto della spedizione nel 1869. Louis Delaporte (1842-1925), un talentuoso artista francese, prese parte alla spedizione e in seguito produsse un prezioso resoconto illustrato.

Gli esploratori partirono con sicurezza da Saigon (Ho Chi Minh City) nel giugno 1866. Le loro scorte includevano mezza tonnellata di razioni, 700 litri (circa 185 galloni) di vino e 300 litri (circa 79 galloni) di brandy, ma nessuna fornitura di stivali robusti.

Dopo aver fatto un'escursione laterale alle rovine di Angkor recentemente "scoperte" nella Cambogia nordoccidentale, gli esploratori si sono diretti verso nord, dove le rapide di Sambor in Cambogia e le cascate di Khone nel Laos meridionale hanno ostacolato il loro progresso. Ritornando al fiume dopo aver marciato intorno alle cascate, procedettero a monte attraverso diversi principati di lingua laotiana, raggiungendo Luang Prabang - forse i primi europei a farlo - nell'aprile 1867. A quel punto le loro scorte stavano per esaurirsi, de Lagree era malato e un passaggio sicuro attraverso il Laos settentrionale, la Birmania e la Cina occidentale non era affatto certo.

Nell'ottobre 1867, tuttavia, gli esploratori avevano raggiunto la Cina occidentale. Dopo aver viaggiato via terra per Kunming, Garnier voleva girare a ovest per cercare le sorgenti del Mekong, mentre de Lagree, che era gravemente malato, sostenne che la mappatura del fiume Rosso, che sfociava nel Vietnam settentrionale, sarebbe stata più fattibile e potenzialmente più redditizia per la Francia. Lasciando de Lagree alla convalescenza, Garnier tentò di raggiungere le sorgenti del Mekong, ma gli fu impedito da governanti locali diffidenti. De Lagree morì nel marzo 1868 e la spedizione terminò ufficialmente. Gli esploratori sopravvissuti, portando con sé il corpo di de Lagree, navigarono lungo lo Yangzi fino a Shanghai, raggiungendo Saigon in luglio.

In poco più di due anni, la spedizione aveva mappato 6,700 chilometri (più di 4,160 miglia) di terra asiatica e aveva raggiunto parti del mondo che non erano mai state visitate dagli europei. La spedizione, tuttavia, non ha portato benefici economici alla Francia, ed è stata segnalata male in Europa. Garnier, desideroso di salvare un po 'di gloria per se stesso e per il suo paese, fece pressioni per il riconoscimento quando tornò in Francia, ma furono pubblicate solo seicento copie del suo sontuoso racconto in due volumi, mentre Delaporte limitava il suo racconto ai suoi viaggi in Cambogia. Il racconto postumo di un terzo esploratore, Louis de Carné (1844–1871), era una produzione amatoriale, piena di osservazioni razziste sul popolo di Cambogia, Laos e Cina.

Francis Garnier divenne un eroe imperiale dopo essere stato ucciso in combattimento fuori Hanoi nel 1873. Una seconda edizione condensata del suo racconto, pubblicata nel 1885, fu un best seller in Francia.