Fisico

La frontiera. La medicina all'inizio dell'America era casuale, diversificata e non specializzata. I medici con formazione universitaria erano rari nelle colonie. La maggior parte dei medici erano chirurghi, farmacisti o barbieri formati con il sistema di apprendistato. Potrebbero prescrivere rimedi erboristici, tirare i denti, lanciare un punto d'ebollizione e sanguinare o eliminare un paziente. Ma erano impotenti di fronte a malattie gravi come febbre tifoide, vaiolo o dissenteria. Spesso sia il medico che il paziente facevano affidamento sui rimedi casalinghi appresi dagli indiani. Il paziente febbricitante in cerca di sollievo a volte seguiva l'esempio indiano dei bagni di vapore. Louis Hennepin ha trattato uno dei suoi confratelli sacerdoti con una pozione a base di giacinto di erbe. Notò che i nativi americani curavano la febbre della malaria con una medicina inventata dalla bollitura della corteccia di china, che conteneva chinino. Ha approvato

della pratica europea di talvolta sanguinare i pazienti per alleviare il dolore.

Chiamate a domicilio. Lo storico William Smith nel 1757 affermò che per quanto riguarda la qualità e la quantità dei medici in America, "i ciarlatani abbondano come locuste in Egitto". Infatti, per una giovane società coloniale l'America aveva un'alta percentuale di medici. In una città della Virginia nel 1730 c'era un medico ogni 135 persone. Anche gli agricoltori che vivono nelle zone rurali potrebbero trovare cure per le malattie. John Mitchell della Virginia era uno dei tanti medici itineranti che viaggiavano per le colonie guadagnandosi da vivere. L'abbondanza di medici non addestrati e la mancanza di un sistema di autorizzazione coloniale portarono all'opinione diffusa che la maggior parte dei medici fossero ciarlatani e che i malati potessero anche curarsi da soli. I sacerdoti spesso raddoppiavano come medici a causa della loro istruzione. C'erano così tante malattie virulente in America che era conveniente che l'uomo che curava i malati potesse anche pregare per loro e compiere gli ultimi riti. In particolare nelle colonie meridionali i tassi di mortalità erano elevati a causa di febbre gialla, malaria e anchilostomi, tutti di origine africana. Malattie di origine europea come la parotite, il morbillo e il vaiolo prosperavano anche in America, specialmente nelle città.

Controllo delle malattie. Non c'era una professione medica veramente organizzata in America fino alla fine del periodo coloniale. Le comunità, tuttavia, svilupparono tecniche per prevenire e combattere le malattie. Città come Boston riservano posti per mettere in quarantena i malati che avevano malattie trasmissibili. (Nel caso di Boston è stata usata un'isola nel porto.) Queste erano le famigerate case dei parassiti. I residenti temporanei delle case dei parassiti venivano spesso vaccinati per il vaiolo. In alcuni casi le città hanno cercato di migliorare i servizi igienici comunitari e gli standard di acqua pulita.

Comunità medica. La prevalenza della medicina casalinga e dei medici itineranti iniziò a cambiare con l'emergere di una classe di medici formati nelle scuole mediche europee. Il medico di Filadelfia Thomas Cadwalader, ad esempio, ha studiato a Londra e poi ha insegnato tecniche mediche a Filadelfia. Ha eseguito la prima autopsia in America. Il suo contemporaneo, John Lining di Charleston, South Carolina, si è laureato all'Università di Edimburgo. Preoccupato per l'elevato tasso di mortalità del Sud, Lining ha tenuto statistiche sulla correlazione della malattia con i cambiamenti del tempo. Osservava e conservava anche registrazioni precise sulla sua salute personale. Un altro grande medico dell'inizio del diciottesimo secolo fu il bostoniano William Douglass. Inizialmente contrario ai sostenitori dell'inoculazione del vaiolo come Cotton Mather, Douglass in seguito contribuì alla vasta prova che mostrava che l'inoculazione funzionava. Douglass è stato un leader nella formazione della Boston Medical Society di breve durata. C'erano altre organizzazioni mediche, come a Charlestown, nel Massachusetts, ma la maggior parte non durò a lungo. La loro mancanza di longevità mostrava da un lato la natura primitiva della medicina americana, ma dall'altro il tentativo di formare tali società illustrava i dolori del parto della professione medica organizzata in America.

L'ospedale della Pennsylvania

Benjamin Franklin si è occupato di quasi tutti gli aspetti della scienza coloniale e dell'interesse pubblico, inclusa l'istituzione del Pennsylvania Hospital. Concepito nel 1751 e inaugurato l'anno successivo, il Pennsylvania Hospital è stato il primo ospedale moderno in America. Prima dell'ospedale i malati e i poveri della Pennsylvania ricevevano tutte le cure che potevano da ospizi di carità, case di lavoro e case di correzione. Per la prima volta in Pennsylvania hanno ricevuto cure gratuite da medici qualificati. L'ospedale si prendeva cura anche dei malati di mente. Forse perché l'ospedale accettava pazienti facoltosi, i loro standard medici e le strutture erano i migliori del tempo su entrambe le sponde dell'Atlantico. In effetti, il tasso di mortalità dei pazienti del Pennsylvania Hospital era del 10%, la metà di quello di istituzioni europee comparabili. Franklin ha pubblicizzato il successo dell'ospedale in Alcuni racconti del Pennsylvania Hospital, pubblicato nel 1754. Anni dopo nel suo Autobiografia (1868) Franklin scrisse: “Presto fu eretto un edificio comodo e bello; l'istituzione è stata trovata utile per esperienza costante e prospera ancora oggi ".

fonti: Autobiografia di Benjamin Franklin, prima edizione integrale, a cura di John Bigelow (Philadelphia: Lippincott, 1868);

I. Bernard Cohen. La scienza di Benjamin Franklin (Cambridge, Mass .: Harvard University Press, 1990).