Fiction: le donne e il romanzo

Lettori di donne. Poiché possedevano la capacità di espandere gli orizzonti dei loro lettori, i romanzi raggiunsero una grande popolarità tra le donne, che scoprirono che la narrativa dava loro accesso a una sfera oltre quella delle proprie case e famiglie, esponendole a nuove esperienze e possibilità. Più divertenti e più facili da leggere rispetto alle forme tradizionali di letteratura come la filosofia o la storia, i romanzi avevano uno scopo educativo per i loro lettori. Il processo di lettura ha migliorato l'alfabetizzazione delle donne e le ha incoraggiate a pensare da sole, rendendole parte di un mondo intellettuale che tradizionalmente le aveva escluse.

Critica dei romanzi. Presunzioni profondamente radicate sull'inferiorità femminile alimentavano l'ostilità continua nei confronti del romanzo. I critici hanno accusato che i romanzi fossero pericolosi perché incoraggiavano le donne a seguire le loro passioni ed emozioni, invitando le donne all'immoralità e corrompendo le menti di donne deboli mal equipaggiate per resistere alle lusinghe della finzione. L'autore di un saggio del 1802, "Lettura di romanzi, una causa di depravazione femminile", dichiarò: "Senza il veleno instillato [dai romanzi] nel sangue, le donne nella vita ordinaria non sarebbero mai state così schiave del vizio".

Autori di donne. Durante il primo periodo repubblicano c'erano diverse famose scrittrici americane, in particolare Hannah Webster Foster, Helena Wells, SSBK Wood, Tabitha Tenney, Judith Sargent Murray e Susanna Rowson, di cui Carlotta. Un racconto di verità (1791) è stato il primo romanzo americano a diventare un best-seller. L'importanza e il successo di queste donne, che hanno violato i tradizionali divieti contro la partecipazione delle donne nell'arena pubblica, è un esempio di come i romanzi hanno permesso alle donne di allontanarsi dai ruoli prescritti. Eppure i loro libri spesso sostenevano i presupposti convenzionali sui ruoli di genere.

La civetta. Uno di questi romanzi era quello di Foster La civetta, l'unico altro romanzo americano a diventare un bestseller prima del 1800. Figlia di un ricco mercante e moglie di un ecclesiastico, Foster ha offerto un messaggio contrastante in La civetta, suggerendo la propria ambivalenza sui ruoli di genere. Basato liberamente su una storia vera, il famigerato scandalo che circonda la seduzione e la morte di Elizabeth Whitman, La civetta è la storia di Eliza Wharton, una giovane donna la cui sfida ai tradizionali vincoli sulle donne conduce allo stesso modo alla sua morte. Desiderando godere delle libertà solitamente negate a una donna non sposata, Eliza rifiuta una proposta di matrimonio del rispettabile ma pomposo reverendo Boyer. Dopo essere diventata l'amante del maggiore Sanford, muore dando alla luce un figlio illegittimo. Descrivendo le conseguenze disastrose dell'autoaffermazione di Eliza, Foster ha messo in guardia le donne dal seguire le sue orme. Eppure il romanziere ha anche interpretato Eliza in modo comprensivo, criticando implicitamente le ingiustizie di un sistema che potrebbe consentire che una simile tragedia accada. In generale, le scrittrici del tempo di Foster erano divise tra loro sul ruolo e sullo status delle donne. I risultati delle loro differenze illustrano la capacità del romanzo di fungere da agente sovversivo per il cambiamento sociale e un supporto conservatore per lo status quo.