Ferrovie, concessioni fondiarie federali da (emettere)

Tra il 1850 e il 1871 il governo degli Stati Uniti utilizzò una parte del demanio pubblico (terreno di proprietà federale) per assistere e incoraggiare la costruzione di ferrovie. In tutto, durante quel periodo di ventuno anni circa 1.31 milioni di acri di terra furono trasferiti alla proprietà privata. Ciò rappresentava il 9.5% del dominio pubblico così com'era nel 1850 (1.39 miliardi di acri). Il terreno si trovava in ventisette stati, ma le sovvenzioni più grandi furono concesse in California (11.5 milioni di acri), Kansas (8.2 milioni di acri), Minnesota (9.9 milioni di acri), Montana (14.7 milioni di acri), North Dakota (10.6 milioni di acri). acri) e Washington (9.5 milioni di acri). Sebbene il programma sia iniziato nel 1850, la maggior parte delle sovvenzioni sono state concesse in base ai termini del Pacific Railway Act del 1862. Questa legge era in vigore dal 1862 al 1871 e il suo scopo era incoraggiare la costruzione delle ferrovie transcontinentali.

La legge prevedeva che le società che accettavano di intraprendere la costruzione di linee ferroviarie transcontinentali avrebbero potuto beneficiare di prestiti che andavano da $ 16,000 a $ 48,000 per miglio di binari posati. L'importo preciso del prestito è stato determinato dalla difficoltà del terreno attraverso il quale è passata la costruzione. Il governo ha prestato un totale di $ 64,623,512 alle società transcontinentali. Questi prestiti sono stati per la maggior parte rimborsati con un interesse del sei percento. La legge prevedeva anche che a un'azienda potesse essere ceduto fino a venti sezioni (una sezione è un miglio quadrato) di terreno per ogni miglio di tracciato. Questa terra sarebbe stata concessa in sezioni alternate (una sorta di schema a scacchiera) all'interno di un'area situata a quaranta miglia su entrambi i lati del diritto di precedenza proposto. Per beneficiare dei sussidi una società doveva accettare di costruire effettivamente binari o rinunciare alla sovvenzione e trasportare posta, passeggeri governativi e merci a tariffe ridotte.

La maggior parte dei prestiti e delle sovvenzioni fondiarie distribuiti ai sensi del Pacific Railway Act andarono alle prime cinque società che costruirono linee transcontinentali. Questi erano: la Union Pacific, la Central Pacific, la Northern Pacific, la Southern Pacific e la Santa Fe. Hanno ricevuto un totale di 130 milioni di acri di terra, con la più grande sovvenzione singola (di 44 milioni di acri) destinata alla linea del Pacifico settentrionale. Gli stati hanno aggiunto altri 50 milioni di acri di sovvenzioni fondiarie. Le comunità locali hanno anche sovvenzionato le compagnie ferroviarie dando loro terreni per depositi e diritti di passaggio ed esenzioni fiscali. I governi statali hanno concesso un totale di circa 50 milioni di acri di terra. Mentre i programmi di concessione di terreni federali e statali erano progettati per promuovere la costruzione di linee principali, questi sussidi locali erano progettati per facilitare la costruzione di linee di collegamento. Anche se non tutte le linee sono state costruite in questo modo, l'effetto è stato quello di stimolare la costruzione di ferrovie in generale. Quindi il sistema ferroviario nazionale si espanse da 9,000 miglia nel 1850 a 87,000 nel 1885.

Il totale delle concessioni di terreni pubblici concesse alle ferrovie dagli stati e dal governo federale era di circa 180 milioni di acri. A quel tempo, il valore di questa terra era di circa un dollaro per acro, che era il prezzo medio realizzato dal governo per le vendite negli Stati concedenti terreni durante quel periodo. Quindi il valore totale della terra concessa a queste società era di circa $ 180 milioni. In seguito, gran parte della terra fu venduta dalle compagnie ferroviarie ad un prezzo medio di $ 2.81 per acro. (La vicinanza alle rotaie ha aumentato il valore del terreno.) Queste vendite hanno compensato una parte dei costi di costruzione, stimati in circa 168 milioni di dollari.

Sebbene queste cifre siano immense e sembrerebbero suggerire che il sistema ferroviario americano sia stato costruito in gran parte sulla base degli aiuti del governo, in realtà non è così. In effetti, solo 18,738 miglia di linea ferroviaria furono costruite come risultato diretto di queste concessioni di terra e prestiti. Questa cifra rappresenta solo l'1860% del chilometraggio totale della ferrovia costruito negli Stati Uniti tra il 1920 e il XNUMX. Il programma governativo era importante perché la costruzione di queste linee aprì il trans-Mississippi occidentale e stimolò l'insediamento, ma la maggior parte delle ferrovie furono costruite da impresa privata, in alcuni casi con supporto statale e locale.

Non tutti hanno applaudito i sussidi. Ad esempio, il sistema di concessione di terra in prestito ai sensi del Pacific Railway Act è stato oggetto di aspre critiche da parte dei riformatori che hanno sostenuto che rappresentava una vasta donazione di denaro e proprietà pubblica per aiutare gli uomini d'affari che hanno fatto grandi fortune. Di conseguenza, il programma di aiuti federali fu interrotto nel 1871. Tuttavia, gli argomenti dei riformatori non erano del tutto corretti. I prestiti furono, per la maggior parte, rimborsati e le compagnie ferroviarie non raccolsero grandi fortune dalla rivendita dei loro fondi. Inoltre, il paese ha beneficiato immensamente della rapida costruzione delle ferrovie, che ha prodotto un sistema di trasporto praticabile che collegava tutte le parti di questa vasta nazione. Le ferrovie legavano letteralmente gli stati insieme contribuendo così in modo significativo all'unità nazionale.