Ferro da stiro

Produzione americana . L'estrazione del ferro dal minerale nel diciottesimo secolo era un processo che combinava la sofisticata tecnologia dell'acqua con la scienza della metallurgia. I coloni inglesi iniziarono a fondere il ferro nella metà del XVII secolo. Si trattava per lo più di piccole operazioni; L'America aveva un'abbondanza di materie prime, ma la produzione di ferro su larga scala richiedeva ingenti investimenti di capitale, di cui le colonie abitualmente mancavano. Nel 1700 la produzione americana di ferro ammontava a non più dell'1% della produzione mondiale stimata. Settantacinque anni dopo, tuttavia, quella cifra era salita a quasi il 15 per cento. Cosa era successo per produrre questo cambiamento drammatico?

Incoraggiamento britannico . Il crescente impero della Gran Bretagna era costruito in gran parte sui suoi manufatti, che i mercanti britannici scambiavano con le merci esotiche così richieste in Europa e in America. La Gran Bretagna era stata in gran parte spogliata della foresta, da cui veniva prodotto il carbone, il combustibile necessario per la produzione di ferro. D'altra parte, le foreste americane sembravano infinite e con la scoperta di giacimenti di minerale di buona qualità nel Connecticut, nel New Jersey settentrionale e in Pennsylvania, tutto ciò che mancava era denaro e gestione. La Gran Bretagna ha fornito gran parte di entrambi, formando società di investitori per raccogliere capitali e inviare esperti inglesi, olandesi e tedeschi in America per erigere e gestire operazioni su larga scala. La legislazione britannica come gli Iron Acts del 1750 e del 1757 incoraggiava la produzione americana di ghisa grezza, ma allo stesso tempo proibiva la produzione americana di prodotti finiti in ferro. L'idea alla base di questa legislazione era di creare una fornitura americana affidabile di ferro proteggendo i produttori britannici di prodotti siderurgici. Il denaro britannico e la competenza importata diedero alla produzione di ferro coloniale la spinta di cui aveva bisogno: mentre le operazioni più piccole, interamente americane, continuavano, le ferriere su larga scala crescevano nelle colonie centrali e nel Maryland. La più grande di queste era la ferriera di Peter Hasenclever nel New Jersey, che nel 1760 gestiva sei grandi altiforni che fondevano il minerale in ghisa e sette fucine azionate ad acqua che battevano il metallo in barre semilavorate pronte per l'esportazione.

Fare il ferro. Anche una fornace alta sei metri richiedeva enormi quantità di carburante, minerale e manodopera: per produrre una tonnellata di ferro erano necessari 265 bushel di carbone e tre tonnellate di minerale. Una volta iniziata, una "campagna" per la produzione del ferro potrebbe durare trenta o quaranta settimane, senza sosta. Ovviamente il carburante e il minerale dovevano essere costantemente a disposizione, e bande di uomini si occupavano della fornace a turni. Due volte al giorno il crogiolo sul fondo della fornace veniva spillato e il ferro fuso scorreva in fossati poco profondi nel terreno, dove sputava e si raffreddava in maiali da cento libbre di ghisa grezza. Fragili e pieni di impurità, i maiali andarono poi alla fucina, essa stessa un capolavoro di tecnologia azionata dalla ruota idraulica. Là i maiali venivano nuovamente riscaldati, quasi fino a sciogliersi, e battuti in sbarre quadrate con martelli meccanici da mezza tonnellata, spremendo le impurità a ogni colpo assordante. L'intero processo richiedeva uomini dotati di forza fisica, abilità e giudizio.

L'impatto della rivoluzione. La produzione di ferro su questa scala era un'industria, che impiegava uomini da tutta la regione per tagliare il legno, produrre carbone, estrarre il minerale, badare alla fornace, azionare la fucina, fornire il trasporto e gestire l'intera operazione. Come ogni industria, una ferriera ha cambiato la sua comunità in meglio e in peggio. Le foreste furono rapidamente abbattute per rifornire le fameliche fornaci e presto si accumularono cumuli di scorie intorno alle operazioni. D'altra parte, le ferriere spesso investivano nel miglioramento delle strade locali e fornivano posti di lavoro relativamente ben retribuiti. Quando arrivò la rivoluzione, le ferriere americane furono in grado di soddisfare la maggior parte dei bisogni militari, ma la perdita degli investimenti e dei mercati britannici per il ferro americano mise l'industria in un declino da cui non si riprese fino alla metà del diciannovesimo secolo.

MORTE DAL BASSO: LA TARTARUGA AMERICANA

Il sottomarino di David Bushnell, il Tartaruga americana aveva un "guscio" di quercia massiccia, accuratamente calafatato e piantato per essere a tenuta stagna. La sua forma era più o meno quella di una cima, con l'estremità appuntita appesantita in modo che galleggiava in posizione verticale. Una piccola cupola con finestre in cima fungeva da "torre di comando", consentendo all'operatore di vedere dove stava andando. Per i controlli, un operatore aveva due eliche a vite a manovella per la corsa orizzontale e verticale e un timone, tutti azionati dall'interno del guscio. Una valvola a pedale permetteva all'acqua di entrare in un compartimento per la discesa mentre le pompe a mano servivano per scaricare la stessa acqua per l'affioramento. La strumentazione consisteva in un indicatore di profondità del calibro dell'acqua e una bussola, entrambi illuminati con fosforo per risparmiare il consumo d'aria. Per armamento il Tartaruga trasportava una bomba sottomarina chiamata "siluro". Il siluro, situato appena sopra il timone del Tartaruga, aveva una vite affilata attaccata, rivolta verso l'alto, e l'intera bomba è stata fatta ruotare da un'altra manovella interna. Per schierare il siluro, l'operatore ha immerso la barca sotto lo scafo di una nave, quindi ha fissato la bomba alla parte inferiore dello scafo ruotando la manovella, che ha avvitato la bomba allo scafo. Mentre la barca si allontanava, una miccia a tempo azionata da un orologio ha acceso il siluro dopo un determinato periodo di tempo, creando un buco fatale nello scafo della nave.

Fonte: Frederick Wagner, Combattente sottomarino della rivoluzione americana: la storia di David Bushnell (New York: Dodd, Mead, 1963).