Fahrenheit, Gabriel

Nato: 14 maggio 1686
Danzig, Germania
Morto: 16 settembre 1736
L'Aia, Paesi Bassi

Liutaio tedesco e soffiatore di vetro

Il costruttore di strumenti tedesco Gabriel Fahrenheit ha realizzato i primi termometri affidabili e la scala di temperatura che ha creato prende il nome da lui.

vita in anticipo

Nato a Danzica, in Germania, il 14 maggio 1686, Gabriel Daniel Fahrenheit era uno dei cinque figli di Daniel e Concordia Schumann Fahrenheit. Suo padre era un ricco mercante. Entrambi i suoi genitori morirono lo stesso giorno, il 14 agosto 1701, e fu poi mandato ad Amsterdam, nei Paesi Bassi, per lavorare e imparare da un negoziante. Dopo aver completato un periodo di quattro anni lì, Fahrenheit si interessò alla creazione di strumenti scientifici. Sebbene abbia vissuto ad Amsterdam la maggior parte della sua vita, ha viaggiato molto per osservare il lavoro di scienziati e costruttori di strumenti in altre aree. Trascorse molto tempo in Inghilterra, dove divenne membro della Royal Society (la più antica organizzazione di scienziati della Gran Bretagna).

Creazione di termometri

Fahrenheit completò i suoi primi due termometri entro il 1714. Contenevano alcol e concordavano esattamente nelle loro letture. La bilancia che doveva portare il nome di Fahrenheit non era stata ancora resa standard e molte scale diverse furono provate prima che lui ne stabilisse una. Decise presto di sostituire l'alcol con il mercurio e completò una serie di indagini basate sul lavoro dell'astronomo danese Olaus Roemer. In queste indagini ha determinato il punto di ebollizione dell'acqua e di altri liquidi e ha studiato le proprietà di espansione (aumento di volume) del mercurio. Questi esperimenti hanno portato alla scoperta che il punto di ebollizione dell'acqua varia con i cambiamenti nella pressione dell'atmosfera. Fahrenheit ha anche scoperto il metodo per raffreddare l'acqua, cioè raffreddare l'acqua al di sotto del suo normale punto di congelamento senza che diventi ghiaccio.

Prendendo in considerazione tutti questi fattori, Fahrenheit iniziò a dubitare dell'affidabilità dei punti di congelamento e di ebollizione dell'acqua. Alla fine stabilì una scala di temperatura che andava da 0 a 212. Nel 1724, annunciando il suo metodo per fare termometri nel Transazioni filosofiche della Royal Society, ha descritto come ha utilizzato le temperature del corpo umano e di una miscela di acqua, ghiaccio e sale marino per essere i suoi punti di misurazione alti e bassi. Ha impostato 0 come la temperatura della miscela, 32 come la temperatura dell'acqua e del ghiaccio e 212, un punto scelto casualmente, come il punto di ebollizione approssimativo dell'acqua.

Successo e nuovi sviluppi

I termometri di Fahrenheit erano molto popolari. Ha usato con successo il mercurio grazie al suo metodo di pulirlo e ha introdotto l'uso di lampadine a forma di cilindro invece di quelle a forma di sfera. Il suo processo dettagliato di fabbricazione dei termometri, tuttavia, non fu reso pubblico per circa diciotto anni, poiché voleva mantenere segreti i suoi metodi. Tra gli altri strumenti che creò c'erano un idrometro a peso costante (uno strumento per misurare la gravità e la forza di un liquido) e un "termobarometro" per stimare la pressione barometrica (la pressione dell'atmosfera) determinando il punto di ebollizione dell'acqua.

Il 16 settembre 1736, a cinquant'anni, Fahrenheit morì nei Paesi Bassi. Fu sepolto nella città dell'Aia. Fahrenheit non si è mai sposato e ha continuato ad essere attivo fino alla sua morte. Poco prima di morire, fece domanda per un brevetto su una macchina che avrebbe pompato l'acqua dai polder (terra drenata nei Paesi Bassi che si trova sotto il livello del mare).

Per maggiori informazioni

Cajori, Florian. Una storia della fisica. New York: The Macmillan Company, 1899.

Fahrenheit, Gabriel Daniel. Lettere di Fahrenheit a Leibniz e Boerhaave. A cura di Pieter van der Star. Amsterdam: Rodopi, 1983.

King, Allen L. Termofisica. San Francisco, CA: WH Freeman, 1962.

Lipson, Henry. I grandi esperimenti di fisica. Edimburgo, Scozia: Oliver & Boyd, 1968.