Fabbriche, sud e sud-est asiatico

Tra il XVI e il XVIII secolo, società commerciali europee provenienti da Portogallo, Repubblica olandese, Inghilterra, Danimarca, Francia, Svezia e Paesi Bassi austriaci fondarono numerose fabbriche commerciali nelle città portuali asiatiche. Questi insediamenti variavano nella loro forma da semplici uffici commerciali a forti fortificazioni, ma avevano in comune la loro funzione centrale: fornire l'accesso, quando possibile privilegiato, ai mercati delle merci indigene. Inoltre, le fabbriche operavano come centri di rifornimento e fornivano protezione militare. Di conseguenza, erano equipaggiati con personale amministrativo, mercantile e militare. Diffusi in tutta l'Asia meridionale e sudorientale e organizzati gerarchicamente, costituivano la spina dorsale delle reti commerciali europee in Asia.

L'espansione dell'Europa in Asia all'inizio del periodo moderno non si è mai battuta per il tipo di colonialismo noto dalla fine del XIX e all'inizio del XX secolo: il profitto commerciale piuttosto che l'espansione territoriale era l'obiettivo centrale delle società charter. Poiché l'Asia era caratterizzata da sistemi statali consolidati, la maggior parte delle fabbriche europee poteva operare solo con il permesso e la protezione dei governanti locali. Solo in pochi casi eccezionali le società sono state in grado di ottenere il controllo sulle città portuali. Di norma, i negoziati sugli accordi commerciali tra i rappresentanti europei e le autorità locali sono stati un primo passo essenziale. Gli accordi consentivano insediamenti e stabilimenti europei e regolavano l'organizzazione commerciale locale. I risultati dei negoziati variavano a seconda della situazione locale. Forti governanti locali furono in grado di dettare le condizioni, rifiutare i privilegi e determinare l'ubicazione di una nuova fabbrica. Alcuni governanti locali lasciavano sotto il loro controllo diverse fabbriche concorrenti (ad esempio, a Bantam e Makassar), ma soprattutto erano interessati a contatti commerciali affidabili a lungo termine raggiunti attraverso un accordo privilegiato con un unico partner europeo. Nei luoghi in cui i governanti indigeni erano deboli o la presenza militare europea era forte, gli europei erano in grado di costringere i governanti locali ad accettare contratti ineguali. In questi casi, la fabbrica rimase nominalmente sotto la protezione del sovrano, ma divenne l'autorità effettiva (come, ad esempio, sulle Molucche).

Durante il XVI secolo i portoghesi costruirono la prima rete industriale europea, con il suo centro a Goa e importanti fabbriche secondarie a Diu, Malacca e Macao. Durante il diciassettesimo secolo, con solo poche eccezioni (Goa, Macao, Timor), i portoghesi furono spostati dalle società commerciali olandesi e inglesi, vale a dire la olandese Verenigde Oost-Indische Compagnie (VOC) e la English East India Company (EIC) . Il cuore del sistema industriale olandese era Batavia, che nel 1621 divenne la residenza del governatore generale. Al livello successivo della gerarchia VOC, le residenze fortificate dei governatori (ad Ambon, Banda, Ternate, Makassar, Malacca, Semarang, Cochin e Colombo) garantivano una forte posizione olandese. Fabbriche meno importanti erano guidate da amministratori (una posizione esclusivamente economica nel sistema olandese) o semplici residenti che gestivano piccoli insediamenti senza rilevanza militare.

I primi tentativi inglesi di istituire l'EIC in Indonesia fallirono a causa della concorrenza degli olandesi. Il primo centro dell'EIC, a Bantam, è andato perduto già nel 1682 e le fabbriche nelle Molucche un po 'prima. Rimasero solo alcune fabbriche periferiche (Bencoolen a Sumatra, Balambangan al largo del Borneo settentrionale). L'obiettivo principale dell'EIC si è spostato nel subcontinente indiano, dove sono state stabilite le residenze a Madras, Calcutta, Bombay e Pondicherry.

A causa del dominio dei VOC in Indonesia e del potere degli imperatori della Cina e del Giappone, il maggior numero di fabbriche in Asia esisteva in India. Qui, piccoli imperi commerciali europei stabilirono reti limitate - come con la Francia (con sede a Pondicherry) o in Danimarca (con sede a Tranquebar) - o dovettero accontentarsi di fabbriche isolate, come con la Svezia o i Paesi Bassi austriaci (la Oostende-Company).

Ipoteticamente, le fabbriche hanno attraversato cinque fasi di sviluppo (vedi Rothermund, 1981). Inizialmente, una fabbrica otterrebbe beni per un'azienda acquistando tutto ciò che trovava sul mercato locale. Nella sua seconda fase di sviluppo, una fabbrica si concentrerebbe sugli elementi specifici che desiderava dalla popolazione locale; produrrebbe campioni per dimostrare i suoi desideri e utilizzare i pagamenti di abbonamento per incoraggiare una produzione mirata. Nella sua terza fase, avrebbe iniziato a finanziare gli ordini in anticipo, il che ha permesso all'azienda di implementare la standardizzazione e il controllo di qualità. Successivamente, ha iniziato ad intervenire nel processo produttivo, al fine di accelerarlo e quindi aumentare la quantità di esportazioni. Infine, ha assunto l'organizzazione della produzione istituendo un sistema di messa fuori servizio, in cui i lavoratori producevano beni a casa sotto la supervisione dell'azienda e utilizzando strumenti forniti dall'azienda. Questo modello si adatta più da vicino al commercio tessile in India, dove queste fasi di sviluppo hanno portato alla fine al sistema economico in cui l'India è diventata una colonia della corona britannica. Pertanto, le fabbriche rappresentarono il nucleo del successivo colonialismo territoriale. A differenza dell'India, gli insediamenti basati sul commercio delle spezie normalmente terminarono il loro sviluppo nella terza fase, come nel caso della maggior parte delle fabbriche olandesi nell'arcipelago malese.

Le osservazioni precedenti aiutano a spiegare l'importanza delle fabbriche per il successivo sviluppo coloniale, ma non coprono l'intero spettro. A seconda della funzione di una particolare fabbrica nel sistema di un'azienda e del livello di influenza che i rappresentanti europei erano in grado di ottenere in particolari comunità locali, erano anche possibili sviluppi divergenti. Inoltre, le differenze nelle strategie e negli obiettivi perseguiti dalle aziende che affrontano condizioni locali diverse hanno prodotto risultati diversi. Così, la creazione di fabbriche potrebbe portare a politiche aggressive, come a Makassar dove la VOC, dopo aver prima tentato di controllare il mercato delle spezie offrendo i prezzi più alti, ha poi conquistato il porto per eliminare la concorrenza locale. La successiva istituzione di una fabbrica fortificata sotto un governatore solidificò la nuova funzione della fabbrica. Pertanto, l'influenza economica e politica delle fabbriche europee variava a seconda delle condizioni locali e delle strategie europee. La loro influenza culturale rimase tuttavia minima, poiché le fabbriche furono sempre principalmente uno strumento chiave del primo espansionismo mercantile moderno.