Estratto da mezzo secolo (1880, di jane swisshelm)

La riformatrice, suffragetta ed editrice Jane Grey Cannon Swisshelm (1815–1884) nacque da congreghe scozzesi-irlandesi a Pittsburgh, in Pennsylvania. I suoi talenti prodigiosi erano evidenti fin dalla giovane età: ha rilevato la scuola locale prima del suo quindicesimo compleanno. Nel 1847 fondò il Pittsburgh Saturday Visiter (sic), il primo dei suoi tre giornali politici e letterari settimanali a favore del suffragio, della temperanza e dell'abolizione. Le sue opinioni erano incendiarie e la sua lingua audace piena di argomenti audaci. I critici l'hanno attaccata in ciascuno dei suoi sforzi. Mentre viveva in Minnesota, ha fondato il Saint Cloud Visitor e, dopo che i critici lo hanno condannato, il Saint Cloud Democrat, che ha definito qui il Democratico. Dopo diversi anni di servizio governativo, durante i quali divenne una stretta amica della signora Abraham Lincoln, Swisshelm si ritirò e iniziò a lavorare alla sua autobiografia. Pubblicato nel 1880, era mezzo secolo. In questa selezione, ha dettagliato i rapporti di lavoro produttivi resi possibili dalle associazioni dei pionieri con i popoli nativi.

Leah R.Shafer,
Cornell University

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Capitolo XLIII.

Vita di frontiera

La cultura che le facce pallide introdussero in quella terra dei Dakota a volte era curiosa. Il primo sermone che udii lì fu predicato a Rockville - una cittadina sul Sauk, a dodici miglia dalla sua confluenza con il Mississippi - in un magazzino il cui tetto non era ancora ricoperto di scandole. L'unico tavolo della città fungeva da pulpito; le coperte rosse di un vagone si trasformano in cuscini per i banchi anteriori, che consistevano in assi grezze adagiate su capriate. C'era solo un libro di inni, e dopo aver letto l'inno, il predicatore ha offerto il libro a chiunque volesse condurre il canto, ma nessuno si è offerto volontario. I miei scrupoli sui salmi sembravano svanire, così sono andato avanti, ho preso il libro, ho allineato l'inno e ho iniziato una melodia, che è stata prontamente ripresa e cantata da tutti i presenti. Siamo rimasti molto soddisfatti di quello che ci ha portato la giornata, mentre tornavamo a casa oltre quelle meravigliose rocce granitiche che spuntano dalla prateria, simili a vecchi ruscelli di fieno in un prato.

C'erano persone nella nostra città di frontiera che avrebbero abbellito qualsiasi società e con l'elasticità della vera cultura si sono adattate a tutte le circostanze. Nella mia residenza, adiacente all'ufficio democratico, tenevo ricevimenti quindicinali, in cui il divertimento era il ballo, e il caffè e i panini i rinfreschi. In uno di questi, ho avuto l'onore di intrattenere il governatore Ramsey, tenente-governatore. Donnelly, Tesoro dello Stato. Shaeffer, e una numerosa delegazione di St. Paul; ma non avendo piatti per settanta persone, ho sostituito dei quadrati di carta da stampa bianca. Quando il governatore Ramsey ha ricevuto il suo, lo ha girato e ha detto:

"Cosa devo fare con questo?"

"Questo è il biglietto che devi votare", fu la risposta.

Nella nostra vita sociale c'era spesso uno strano miscuglio di civiltà e barbarie. In un'occasione si tenne un concerto, in cui il pubblico era in gran completo, e per tutta la sera nelle strade principali di St. Cloud molti Chippewas giocarono a calcio con le teste di alcuni Sioux, con i quali erano stati a guerra quel giorno.

A quei tempi, nelle baracche si trovavano cervelli e cultura. I leader del progresso non si tirarono indietro dall'associarsi alle forze governative dei selvaggi e di madre natura.

St. Cloud era l'avamposto di quella marcia della civiltà con la quale la ferrovia del Pacifico settentrionale ha cercato da allora di raggiungere il Sascatchewan, un territorio ancora da trasformare in cinque Stati coltivatori di grano grandi quanto l'Illinois. Tutte le merci della Baia di Hudson dall'Europa passavano dalle nostre porte, in vagoni o slitte, sotto la cura dei Burbanks, i grandi corrieri postali e corrieri espressi del Minnesota, e una volta portarono una giovane donna che era arrivata con l'espresso da Glasgow, in Scozia , e sono stati posti sotto la responsabilità del loro agente a New York, e che hanno consegnato all'ufficiale che era venuta a sposare sulle rive della Baia di Hudson. Ma le loro squadre di solito venivano a est con poco carico, poiché le pellicce inviate in Europa scendevano su carri, nessuno dei quali aveva tanto ferro quanto un chiodo, e che arrivavano in lunghi treni scricchiolanti, trainati da buoi o pony indiani .

In ogni treno c'era generalmente uno splendido equipaggiamento: un carro dipinto di blu, con una copertura di tela, trainato da un grande bue bianco con un'imbracatura di pelle grezza. In questa carrozza di stato viaggiava la signora del treno, che generalmente era una mezzosangue, mentre andava a fare la spesa a St. Paul. Una volta la signora era un'indiana purosangue e aveva con sé il suo bambino, ben vestito e legato a una tavola. Una benda sulla fronte teneva la testa in posizione, e ogni parte del corpo era sicura come la tavola e le bende potevano farle, tranne le braccia dal gomito in giù, ma nessun pericolo che l'ometto si succhiasse il pollice. La sua signora mamma non doveva trattenerlo, perché stava in piedi in un angolo come un bastone o un ombrello e sembrava abbastanza a suo agio oltre che contento. Aveva viaggiato sette settimane, aveva percorso diciassette miglia per acquistare alcuni vestiti e bigiotteria e sarebbe stata senza dubbio un cliente redditizio per i mercanti di San Paolo, poiché la signora del treno era una persona ricca e autorevole, sempre la moglie di il comandante in capo, e la sua condanna a morte avrebbe potuto essere fatale per chiunque ci fosse dentro.

In questi treni si trovavano sempre indiani che occupavano posizioni come braccianti utili, poiché il governo inglese non dava mai premi per l'ozio e il vagabondismo tra gli indiani, nutrendoli e vestendoli senza sforzo da parte loro. La loro destrezza nel girare le torte alla piastra, scuotendo la teglia e dandogli uno strattone che sollevava la torta in aria e la faceva cadere nella teglia dall'altra parte verso l'alto, avrebbe fatto girare la testa di Biddy per vedere.

Il "Gov. Ramsey" fu il primo battello a vapore che passò sopra le cascate di Sant'Antonio, e nella primavera del '59 fu spinta a vapore e risalì le Sauk Rapids, e corse duecento miglia, finché le cascate di Pokegamy non offrirono insormontabili ostacoli a ulteriori progressi. Si pensava fosse impossibile farla scendere di nuovo, non c'erano affari per lei, e rimase inutile fino a quando, l'inverno successivo, Anson Northup tirò fuori il suo macchinario e lo trascinò su slitte fino al Fiume Rosso del Nord, dove si trovava costruito nel primo battello a vapore che abbia mai corso su quel fiume.

Prima di iniziare la sua spedizione, il signor Northup è venuto all'ufficio democratico per lasciare un annuncio e chiedermi di fare appello al pubblico affinché gli aiuti per le provviste e il cibo fossero forniti lungo il percorso. Indossava un completo di bufalo, dalle orecchie ai piedi, e sembrava una balla di pellicce. In testa indossava un berretto di pelle di volpe con il naso disteso sulle due zampe dell'animale proprio tra gli occhi, la coda che gli pendeva tra le spalle. Era un uomo coraggioso e forte e portò a termine il suo progetto, che per la maggior parte delle persone era selvaggio.

Niente sembrava più importante della coltivazione della salute per le persone, ea questo ho prestato molta attenzione, spesso espressa sotto forma di badinage. C'erano così tante giovani governanti che c'era molto bisogno di insegnanti. Ho cercato di convincere le donne del New England a smettere di nutrire le loro famiglie con la pasta, in particolare con la soda calda, e di sostituire il pane ben cotto come alimento costante. Nel tentativo di svezzarli dalla torta, ho raccontato di un'epoca in cui il caos regnava sulla terra, molto prima dei giorni dei mastodonti, ma anche allora le donne del New England stavano preparando la torta e si sarebbero sicuramente trovate in quel negozio quando l'ultima trionfo suonò. Ma hanno sopportato i miei "inguine" con molta pazienza, e sembravano persino apprezzarli.

FONTE: Swisshelm, Jane Grey Cannon. Mezzo secolo. 2d ed. Chicago: Jansen, McClurg, 1880.