Estratto da “La guerra nei suoi effetti sulle donne” (1916, di Helena Swanwick)

Il costo della Grande Guerra (Prima Guerra Mondiale) in Europa fu la perdita inutile di quasi un'intera generazione di giovani uomini, ma sotto molti aspetti, le convenzioni sociali del tempo, esemplificate nella famigerata lettera della "Piccola Madre" inventata dal governo , richiedeva alle donne di accettare le proprie perdite in silenzio. Appassionata pacifista e sostenitrice del suffragio universale, tra le oppositrici più esplicite della partecipazione britannica alla prima guerra mondiale, Helena Swanwick ha sfidato questo pensiero. Attiva dopo la guerra come durante essa, in seguito prestò servizio nell'Unione della Società delle Nazioni e nel 1929 fu membro della delegazione dell'Impero alla Lega, sebbene rimase sempre una aspra critica del Trattato annacquato ed egoistico di Versailles. I suoi numerosi scritti, salienti, forti e ferocemente discussi, si sarebbero dimostrati una potente influenza su una generazione di donne oltre oceano negli Stati Uniti, così come nella sua nativa Inghilterra. Depressa per la cattiva salute e l'ascesa del fascismo nel continente, si suicidò nel 1939, poco prima dello scoppio della seconda guerra mondiale.

Laura M.mugnaio,
Vanderbilt University

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In che modo la guerra ha colpito le donne? Come li influenzerà? Le donne, in quanto metà della razza umana, sono costrette a prendere la loro parte di male e bene con gli uomini, l'altra metà. La distruzione della proprietà, l'aumento della tassazione, l'aumento dei prezzi, la devastazione delle cose belle nella natura e nell'arte: tutto questo è avvertito sia dagli uomini che dalle donne. Alcune perdite indubbiamente attraggono l'uno o l'altro sesso con particolare intensità, ma sarebbe difficile dire di chi sono le sofferenze maggiori, sebbene non ci possa essere alcun dubbio che gli uomini traggono un'euforia dalla guerra che è negata alla maggior parte delle donne. Quando vedono immagini di soldati accampati tra le rovine di quella che un tempo era una casa, tra i cadaveri di dolci mucche da latte, la maggior parte delle donne penserebbe con troppa insistenza ai bambini che devono morire per bisogno di latte per intrattenere l'euforia che senza dubbio può essere sentito al "buon lavoro delle nostre armi". Quando leggono miglia e miglia di terra gentile resa sterile, i cuori degli uomini possono essere tesi a pensare a fatiche sprecate, ma alle donne il pensiero suggerisce una similitudine piena di un pathos ancora più profondo; penseranno ai milioni di giovani vite distrutte, ognuna costata il travaglio e le cure di una madre, e ai milioni di giovani corpi resi sterili dalla morte prematura di coloro che avrebbero dovuto essere loro compagni. I milioni di fanciulle vedove della prossima generazione dovranno distogliere i loro pensieri da una particolare gioia e appagamento della vita. Mentre gli uomini in guerra danno quello che, nella fase attuale dello sviluppo del mondo, è il servizio peculiare degli uomini, non dimentichino che nel rendere quel servizio stanno privando un numero corrispondente di donne dell'opportunità di rendere ciò che deve, a tutte le fasi dello sviluppo del mondo, sia il servizio peculiare delle donne. Dopo la guerra, gli uomini continueranno a fare ciò che è stato considerato il lavoro degli uomini; le donne, private del proprio, dovranno anche fare molto di quello che è stato considerato il lavoro degli uomini. Queste cose influenzeranno profondamente le donne e si spera che la ricostruzione della società sarà accolta da tutte le persone - uomini e donne - con una comprensione comprensiva delle reciproche circostanze. Quando si discutono le cosiddette questioni degli uomini, si presume generalmente che la loro soluzione dipenda solo dagli uomini; quando vengono discusse quelle che sono conosciute come domande delle donne, non c'è mai alcun suggerimento che possano essere risolte dalle donne indipendentemente dagli uomini. Naturalmente non possono. Ma allora, neanche le "questioni degli uomini" possono essere risolte correttamente in questo modo. In effetti, la vita sarebbe stata immaginata molto più veramente se lasciassimo cadere le frasi sciocche "domande degli uomini e delle donne"; perché, in effetti, non esistono questioni del genere, e tutte le questioni umane riguardano tutta l'umanità.

Ora, per la giusta considerazione delle questioni umane, è necessario che gli umani si capiscano a vicenda. Questa guerra catastrofica farà una cosa buona se aprirà i nostri occhi a donne vere come sono, come le conosciamo nella vita di tutti i giorni, ma come il politico e il giornalista sembrano non averle conosciute. Quando è scoppiata la guerra, un giornale laburista, in mezzo alle notizie sulle attività degli uomini, ha trovato spazio per dire che le donne avrebbero sentito il pizzico, perché la loro scorta di attar di rose sarebbe stata ridotta. Ha colpito alcune donne come un colpo in faccia. Quando ebbe luogo un grande scontro navale, la prima pagina di un quotidiano progressista era occupata dai ritratti degli ufficiali e degli uomini che avevano vinto la distinzione, e il retro della pagina con i ritratti di manichini ridenti con cappelli stravaganti alla moda; non pubblicità franca, intendiamoci, ma sfruttamento delle donne sotto le spoglie di notizie ritenute particolarmente interessanti per le creature deboli di mente. Quando è stata pubblicata un'istantanea delle prime collezionisti di biglietti per donne in Inghilterra, la leggenda sotto l'immagine era "Superwomen"! Ci sono volute la vita e la morte di Edith Cavell per aprire gli occhi del Primo Ministro sul fatto che c'erano migliaia di donne che davano vita e servizio al loro Paese. "Un anno fa non lo sapevamo", ha detto, alla Camera dei Comuni. È davvero così? Sicuramente nelle nostre capacità private come comuni cittadini, sapevamo non solo delle donne i cui ritratti sono sui giornali illustrati (per lo più belle signore del music hall o della società), ma anche dei milioni di persone che lavorano duramente il cui coraggio, abilità e resistenza e bontà di cuore riposa la grande famiglia umana. Solo i politici non lo sapevano, perché i loro pensieri erano troppo assorbiti dalle lotte tra fazioni per pensare umanamente; solo i giornalisti non ne scriverebbero, perché c'erano più soldi per scrivere le colonne che sono richieste dagli inserzionisti di lussi femminili. Chiunque abbia condotto un giornale femminile conosce la costante pressione commerciale per quel tipo di "copia".

L'altro tipo di donne, durante la guerra, sta diventando una buona "copia". Ma le donne non sono diventate improvvisamente patriottiche, capaci o altruiste; le grandi masse di donne hanno sempre dimostrato queste qualità nella loro umile vita quotidiana. Ora che i loro servizi sono richiesti in direzioni sconosciute, l'attenzione viene attirata su di loro e molte più persone si stanno rendendo conto che, con una formazione e un'opportunità estese, la capacità delle donne di un lavoro benefico sarebbe estesa ...

FONTE: Swanwick, Helena. "La guerra nei suoi effetti sulle donne", 1916. Ristampato in La prima guerra mondiale e la società europea: un libro di origine. A cura di Marilyn Shevin-Coetzee e Frans Coetzee. Lexington, Messa: DC Heath, 1995.