Esplorazione militare

Jefferson e l'Occidente. Nel 1800 europei e americani comprendevano la geografia di base dei continenti del mondo, ad eccezione dei due terzi occidentali del Nord America e dell'interno dell'Africa, dell'Artico e dell'Antartide. Francia, Inghilterra, Russia, Spagna e Stati Uniti hanno tutti guardato la regione oltre il fiume Mississippi in Nord America per il suo potenziale commerciale, ma non l'avevano mai esplorata a sufficienza. Anche le comunità indiane conoscevano solo il terreno di sottoregioni specifiche che cacciavano o coltivavano regolarmente. Anche loro mancava di una prospettiva continentale. Thomas Jefferson, ossessionato dalla cartografia e dalla storia naturale, comprese la necessità di esplorare e mappare la vasta regione a ovest del Mississippi. Negli anni '1790 del Settecento cercò invano di ottenere finanziamenti per un viaggio scientifico nell'Oceano Pacifico. Al momento della sua inaugurazione nel 1801, Jefferson, uno degli uomini più dotti della prima repubblica, credeva che le Blue Grass Mountains della Virginia fossero le vette più alte del Nord America; il mammut lanoso e altre creature preistoriche potrebbero ancora vivere nei Dakota; le Grandi Pianure contenevano vulcani e una montagna di sale puro; i fiumi Rio Grande, Missouri e Columbia sorsero tutti da un'unica sorgente; e una rotta d'acqua navigabile collegava gli oceani Atlantico e Pacifico. Mentre Jefferson si è rivelato sbagliato su tutti questi punti, la sua ignoranza rivela lo stato primitivo della conoscenza scientifica sul territorio che è diventato l'Occidente. Tuttavia, la sua intensa curiosità fornì un incentivo per l'esborso iniziale di fondi governativi che mise in moto mezzo secolo di esplorazioni continentali e progressi geografici.

Lewis e Clark. La spedizione del Corpo della Scoperta dal 1804 al 1806 rappresentò l'importanza della scienza dell'Illuminismo nella futura costruzione della nazione. Jefferson ha incaricato Meriwether Lewis di effettuare le misurazioni; ottenere campioni geologici; descrivere la flora, la fauna e le persone che avrebbe incontrato; e studiando il suolo per il suo potenziale agricolo. Per prepararsi, Lewis trascorse diverse settimane a Filadelfia consultandosi con i membri dell'American Philosophical Society, una delle associazioni di studiosi più illustri del mondo in quel momento. Dai suoi membri ha imparato botanica, astronomia e altre discipline necessarie. Durante il suo viaggio Lewis inviò a Jefferson scatole di esemplari naturali e ne descrisse altri nei suoi diari. I suoi scritti descrivono animali precedentemente sconosciuti ai bianchi, come lepri, coyote, serpenti a sonagli e orsi grizzly. Durante gli inverni 1804-1805 e 1805-1806 scrisse circa un centinaio di creature occidentali (mammiferi, uccelli, rettili e pesci), più di due dozzine delle quali non erano mai state viste prima da persone di discendenza europea. Lewis si considerava uno zoologo migliore di

botanico, ma ha anche descritto dozzine di piante sconosciute. Gli storici hanno a lungo criticato Jefferson per non aver inviato specialisti scientifici nella spedizione, ma molti ora concordano sul fatto che la sua scelta di comandante soddisfaceva lo scopo scientifico della spedizione. Ai suoi tempi, Lewis divenne un notevole naturalista e la sua raccolta di campioni e descrizioni scritte (pubblicate diversi anni dopo il suo ritorno in Oriente) diedero un contributo inestimabile alla comprensione del continente nordamericano nel diciannovesimo secolo.

Pike e Long. La missione di Lewis e Clark si è rivelata solo la prima spedizione per fare la cronaca della natura in Occidente. Nel 1806-1807 Zebulon Pike guidò una spedizione a ovest del Mississippi che si estendeva nel nord della Nuova Spagna. Forse le osservazioni più importanti di Pike includevano il suo rapporto ampiamente diffuso sul Rio Grande, la sua descrizione delle Grandi Pianure come un deserto e la sua scoperta della cima della montagna che ora porta il suo nome in Colorado. Nel 1819-1820 la spedizione di Stephen Long condusse soldati e scienziati a ovest attraverso le pianure centrali fino alle Montagne Rocciose, esplorando anche vaste porzioni delle valli del fiume Mississippi e Missouri. I naturalisti in questo viaggio hanno raccolto e riportato nuove informazioni su piante, animali, suolo, clima e geologia. Verso la metà degli anni venti dell'Ottocento il viaggio di Long aveva portato a una serie di libri, mappe e articoli scientifici che aiutarono le successive indagini di uomini come John C. Frémont e John Wesley Powell. A lungo ha affermato la valutazione di Pike delle pianure come una regione inadatta per l'agricoltura e il bestiame addomesticato nonostante il fatto che le sue erbe sostenessero migliaia di bufali. Nel processo Pike e Long hanno contribuito a stabilire lo stereotipo delle Grandi Pianure come un "Grande deserto americano". Mentre gli agrari e gli allevatori contemporanei delle pianure non li hanno mai perdonati per questa descrizione, alcuni agronomi e ambientalisti hanno affermato le affermazioni di Pike e Long sulla regione e sulla sua capacità di sostenere l'agricoltura e l'allevamento a lungo termine.

Frémont. Il tenente John C. Fremont, noto come "il esploratore", guidò una spedizione da Independence, Missouri, nel 1843 che seguì il fiume Kansas a ovest, attraversò le Montagne Rocciose e attraversò la pianura di Laramie attraverso South Pass. La descrizione di Fremont della Valle del Lago Salato ispirò Brigham Young e i suoi seguaci mormoni a stabilirsi lì un decennio dopo. Il gruppo di Fremont alla fine raggiunse il fiume Columbia a nord di quello che lui chiamava il Grande Bacino. Da lì Fremont seguì la catena montuosa della Sierra Nevada a sud fino alla California. La spedizione ha sopportato una brutale stagione invernale prima di arrivare finalmente al ranch di Sutter, un sito che nel 1849 sarebbe stato sopraffatto da potenziali cercatori d'oro. Come la maggior parte degli esploratori militari, il potenziale per aumentare il territorio americano ha motivato molte delle esplorazioni di Fremont. Tuttavia, le sue scoperte si sono rivelate significative per la successiva ricerca geografica. Con l'aiuto di Charles Preuss, un cartografo prussiano, Fremont ha prodotto la prima mappa accurata dell'intero Trans-Mississippi occidentale, nonché una speciale mappa degli emigranti dei sentieri dell'Oregon e della California con informazioni precise su distanze, punti di riferimento e attraversamenti fluviali.

Altre esplorazioni. Durante la guerra messicana del 1846-1848 e le crescenti ostilità tra il governo federale e gli indiani delle pianure, l'esercito degli Stati Uniti mappò ampie porzioni dell'Occidente per scopi di ricognizione. Gli scout hanno prodotto mappe che hanno identificato le posizioni delle pozze d'acqua e dei passi di montagna, che hanno permesso loro di dedurre i movimenti nemici. In seguito al Trattato di Guadalupe Hidalgo, che stabiliva il confine ufficiale tra gli Stati Uniti e il Messico, il Corpo topografico statunitense ha esaminato la lunghezza del Rio Grande, producendo studi che si sono rivelati preziosi per lo sviluppo successivo della ferrovia. Nelle singole postazioni militari, i chirurghi dell'esercito hanno scritto rapporti descrittivi del terreno, della flora e della fauna locali, nonché resoconti dettagliati dei livelli di salute e igiene delle truppe e delle comunità civili vicine. Anche i dipendenti del governo, ingegneri, soldati e topografi, cercavano acqua, mappavano fiumi e porti, costruivano dighe e supervisionavano la costruzione di strade. Questi primi sforzi rappresentavano un'alleanza tra scienza e governo che continua fino ai giorni nostri.