Espansione delle rotte commerciali

Prime rotte commerciali. Entro l'anno 500, il regno del Ghana faceva affidamento sul commercio di ferro e oro per acquistare il sale estratto nel deserto del Sahara e merci dal nord del deserto. Carovane di cammelli percorrevano le rotte commerciali con il loro carico. I berberi nomadi del Nord Africa chiamavano la parte del continente a sud del Sahara Bilad al-Sudan (Terra dei popoli neri), e l'intera regione dell'Africa occidentale divenne nota come il Sudan. Una delle prime rotte commerciali seguite dai commercianti del nord collegava le miniere di sale di Taghaza (un'oasi nel Sahara), a Walata sul bordo meridionale del Sahara e ad altri punti dell'Africa occidentale, compreso l'importante centro commerciale di Djenné e i giacimenti auriferi più a sud. Durante l'ultima parte del IX secolo un percorso si sviluppò più a ovest, collegando le città marocchine di Tangeri, Fez e Sijilmasa alle città mercato dell'Africa occidentale di Audaghost e Walata. Da quelle città, i mercanti potevano prendere altre rotte lungo i fiumi Senegal e Niger per raggiungere altre parti della regione. Lo scrittore arabo al-Hussan registrò nel 950 che nel Fezzan, una regione della Libia sud-occidentale, l'oro veniva scambiato con il rame, che veniva scambiato con più oro più a sud. Scrivendo un secolo dopo, al-Bakri raccontò di una carovana proveniente dal Marocco che trasportava più di duemila bacchette di ottone da scambiare a sud del Sahara. Altri oggetti scambiati nel deserto includevano cavalli, tessuti, perle di vetro, avorio e noci di cola.

Un'impresa di trasporti

Durante il tredicesimo secolo, i cinque fratelli Maqqari svilupparono un'attività di successo nel campo delle comunicazioni e dei trasporti lungo una rotta commerciale trans-sahariana. I fratelli di Tlemcen (nel nord-ovest dell'Algeria, vicino al confine con il Marocco) hanno creato modi per facilitare il faticoso e pericoloso viaggio attraverso il deserto del Sahara da Sijilmasa nel sud-est del Marocco attraverso l'oasi di Taghaza fino alla città mercato dell'Africa occidentale di Walata sul bordo meridionale del il deserto. I fratelli Maqqari hanno scavato e mantenuto pozzi lungo il percorso e fornito anche guide per le carovane. Due fratelli rimasero a Tlemcen e ricevettero merci da commercianti europei. Un altro fratello viveva a Sijilmasa, dove raccoglieva informazioni su mercati e prezzi in Nord Africa e Sudan. Con queste informazioni, poteva massimizzare i profitti spedendo merci particolari quando erano più richieste. Gli altri due fratelli vivevano a Walata, dove distribuivano merci dal nord ai commercianti locali e spedivano merci locali in carovana ai loro fratelli del nord. La loro impresa apparentemente trovò il favore dei funzionari del Mali, che incoraggiarono i fratelli a commerciare in tutto il paese.

Fonte: JFA Ajayi e Michael Crowder, eds., La storia dell'Africa occidentale, seconda edizione, 2 volumi (New York: Columbia University Press, 1976, 1987), I: 143.

Rotte commerciali entro il 1500. Nella parte orientale dell'Africa occidentale, nel 900, il popolo Kanuri intorno al lago Ciad nel regno di Kanem-Bornu aveva stabilito rotte commerciali che giravano a nord fino a Tripoli e ad est fino al Cairo e alla Mecca e di nuovo al lago Ciad. Dopo il 1000, i mercanti commerciavano da Timbuctù a nord verso Tunisi e il Mar Mediterraneo. Da Timbuktu, il commercio si è diffuso in tutte le regioni del Sahel e della savana a sud del Sahara e lungo i principali fiumi, Senegal, Niger e Benue. Queste rotte fluviali rendevano abbastanza facile il trasporto di merci a Djenné e Gao. Intorno al 1300, le aree forestali lungo il Golfo di

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La costa della Guinea nell'Africa occidentale era collegata ai principali centri commerciali. Le città di Ile-Ife e Benin nell'attuale Nigeria erano fiorenti centri commerciali nel 1300 e 1400. Ile-Ife commerciava avorio, oro, pepe, noci di cola e schiavi a nord con altre comunità del fiume Niger e più avanti lungo le rotte trans-sahariane. Alcune delle carovane sulle rotte commerciali erano piuttosto grandi. Visitando l'Africa occidentale a metà del XIV secolo, Ibn Battuta scrisse di aver visto tessuti di fabbricazione egiziana a Walata come prova dell'esistenza del commercio tra l'Africa occidentale e l'Egitto. Ha anche sentito che ogni anno un'enorme carovana di oltre dodicimila cammelli passava vicino a Tadmekka nel Sahel.

Controllo delle rotte commerciali. Dopo il 500, il regno dell'Africa occidentale che controllava le rotte commerciali deteneva il potere nella regione. Nel IX secolo, l'antico regno del Ghana controllava una regione di giacimenti auriferi chiamata Wangara, tra l'alto Niger e il Senegal. Dal Wangara, grandi quantità di oro venivano scambiate a nord attraverso il deserto del Sahara in cambio principalmente di sale e stoffa dal Nord Africa. L'antico Ghana andò in declino dopo la conquista della sua capitale da parte degli Almoravidi musulmani del Nord Africa nel 1076. Entro la metà del XIII secolo il grande Impero del Mali era sorto per controllare il commercio dell'oro e le rotte commerciali. Lo spostamento del potere dal Ghana al Mali ha creato uno spostamento verso sud nel commercio dal Sahel verso la savana, e Timbuktu ha sostituito Walata come punto finale principale per le carovane del deserto. Entro la metà del XV secolo, il Mali era stato assorbito dall'ancora più grande e potente Impero Songhai, che affermava il suo controllo sulle rotte commerciali. A questo punto la principale fonte di oro dell'Africa occidentale era più a sud di Wangara, nella foresta Akan nell'attuale Ghana, con Djenné come punto di partenza delle rotte verso sud verso questa regione.

Lavoro schiavo. Nel sedicesimo secolo, la schiavitù era una realtà nell'Africa occidentale da migliaia di anni. Spesso gli schiavi erano prigionieri presi durante le guerre o altre persone al di fuori della tribù. Spesso aumentavano di grado, diventavano amministratori e talvolta si guadagnavano la libertà. In certe situazioni i mercanti usavano schiavi invece di animali da soma. Nel sedicesimo secolo Leone Africano scrisse che quando i mercanti di Wangara si recavano a Bornu con l'oro, le strade erano troppo accidentate per i cammelli, quindi i loro carichi venivano trasportati dagli schiavi, che di solito venivano fatti camminare da dieci a dodici miglia al giorno. Leo ha visto due di queste roulotte in un giorno. Gli schiavi portavano non solo merci, ma anche cibo per i loro padroni e per i soldati che li sorvegliavano. Le barrette di sale venivano trasportate a dorso di cammello attraverso il Sahara fino alle città del Sahel e poi trasportate più a sud da commercianti musulmani chiamati Wangara dopo i giacimenti auriferi. La loro merce veniva talvolta trasportata da asini o buoi, ma usavano anche portatori di schiavi, che portavano merci sulle loro teste spesso fino alle miniere d'oro di Akan. A Yoruba, dove l'ambiente non era favorevole all'allevamento di piccoli animali da tiro, le attività commerciali dipendevano dai sentieri e dalle carovane umane.

Cambiamenti nelle esigenze di trasporto. La perdita del controllo delle rotte commerciali trans-sahariane ha contribuito alla caduta degli imperi Ghana, Mali e Songhai. La fine del dominio Songhai fu prefigurata nel 1544, quando il sultano Muhammad al-Mahdi del Marocco chiese che il sovrano Songhai Askia Ishaq I consegnasse le miniere d'oro. Ishaq rifiutò e l'esercito Songhai respinse con successo un'invasione marocchina. Il commercio trans-sahariano continuò proficuamente per i Songhai fino a quando le truppe marocchine conquistarono il loro impero nel 1591. Questa interruzione delle rotte commerciali trans-sahariane, insieme allo sviluppo del commercio di successo tra europei e africani occidentali lungo la costa meridionale del Golfo di Guinea, cambiò i modelli di trasporto in la Regione. Poiché il commercio con il Nord Africa è diventato molto meno redditizio, le città che erano cresciute lungo la rotta commerciale trans-sahariana furono infine abbandonate.