Espansione americana: le grandi ordinanze della terra

Reclami sulla terra coloniale . Mentre erano sotto il dominio britannico, le colonie del Nord America custodivano gelosamente le loro pretese sui giornali di sbarcare a nord e ad ovest del fiume Ohio. Naturalmente le terre in questione erano già occupate da varie tribù di indiani d'America, e fino alla Rivoluzione le rivendicazioni della Carta rappresentavano poco più che il pio desiderio di aspiranti sviluppatori coloniali, ma la Guerra Rivoluzionaria e le ondate di insediamenti verso ovest lanciate via terra - i pionieri affamati hanno cambiato per sempre l'economia politica dell'Occidente transappalachiano. Una delle prime battaglie politiche della nuova nazione riguardava il fatto che le vecchie rivendicazioni di terre occidentali cadessero sotto il controllo statale o federale.

Virginia Cedes terre occidentali . Sulla carta gli Stati Uniti erano un paese enorme. Nel Trattato di Parigi del 1783, che pose fine alla guerra rivoluzionaria, la Gran Bretagna ignorò le pretese dei suoi alleati indiani e cedette agli Stati Uniti tutta la terra dall'Atlantico al Mississippi. Dopo mesi di discussioni, il Congresso riuscì a persuadere gli stati con pretese occidentali a cederli agli Stati Uniti. La decisione della Virginia di cedere le sue rivendicazioni sulla terra occidentale nel 1781 spinse altri stati a seguire l'esempio; questo processo trasformò le terre occidentali - che una volta dividevano gli stati - in una forza per l'unità nazionale.

L'ordinanza sulla terra del 1785 . I piani per lo sviluppo delle terre occidentali furono oggetto di accesi dibattiti dal Congresso. Alcuni membri del nuovo governo erano favorevoli a lasciare che i singoli coloni mettessero in gioco le proprie rivendicazioni (rispecchiando i modelli storici di sviluppo in colonie come Virginia e Carolina); altri volevano ritagliare la terra in township simmetriche simili a città coloniali del New England. I legislatori raggiunsero un compromesso con la Land Ordinance del 1785. La legislazione proponeva di esaminare i territori occidentali in township di sei miglia quadrate prima della vendita. Ogni altra borgata doveva quindi essere ulteriormente suddivisa in sezioni di 640 acri e venduta per un prezzo minimo di un dollaro per acro. Questa legge favoriva le grandi società di speculazione fondiaria rispetto ai coloni effettivi poiché le fattorie di 640 acri erano troppo grandi e troppo costose per essere alla portata della tipica famiglia di pionieri. Molti politici erano favorevoli a un piano nazionale per esaminare, vendere e difendere le terre occidentali dall'attacco indiano. Come misura finale, il Congresso ha riservato una parte di ogni borgata alle scuole.

L'ordinanza nordoccidentale . Molto più significativo era l'ordinanza del nord-ovest del 1787, che delineava come sarebbe stato governato l'Occidente. Nel 1780 il Congresso decise che tutte le terre cedute all'Unione dovessero essere "formate in distinti Stati repubblicani", con gli stessi diritti di sovranità, libertà e indipendenza delle tredici colonie originarie. Il Congresso ha incaricato un comitato presieduto da Thomas Jefferson di formulare un piano per l'ammissione di stati futuri. Il risultato, convertito in legge nel 1787, prevedeva quanto segue: in primo luogo, l'area delimitata dall'Ohio, dal Mississippi e dai Grandi Laghi (l'attuale Ohio, Michigan, Indiana, Illinois e Wisconsin) sarebbe stata divisa in non meno di tre ma non più di cinque territori; e in secondo luogo, i territori sarebbero stati immediatamente governati da giudici nominati dal Congresso e da un governatore fino al momento in cui la popolazione maschile adulta di un singolo territorio avesse raggiunto i cinquemila. Quando cinquemila uomini in età di voto si erano trasferiti in un territorio, erano autorizzati a eleggere una legislatura, che aveva autorità solo su quel territorio. Infine, quando la popolazione raggiungeva i sessantamila abitanti, il territorio poteva chiedere di diventare uno stato a tutti gli effetti, con due restrizioni: il suo governo doveva essere "repubblicano" e la schiavitù sarebbe stata proibita.

Un piano lungimirante . L'ordinanza di Jefferson era estremamente lungimirante. Forniva un periodo per i coloni per abitare il nuovo territorio e li incoraggiava a creare governi locali democratici, e specificava una data di fine esatta per lo stato territoriale. L'ordinanza ha anche permesso al Congresso di prendere posizione contro il male morale della schiavitù, un'istituzione sfidata durante la Rivoluzione, senza minacciare il sostentamento dei proprietari di schiavi del Sud.

Fonte

Frederick D. Williams, ed., Ordinanza del nord-ovest: saggi sulla sua formulazione (East Lansing: Michigan State University Press, 1989).