Esercito della Convenzione

Esercito della Convenzione. La resa dell'esercito del maggiore generale John Burgoyne a Saratoga il 17 ottobre 1777 fu da una convenzione negoziata con Burgoyne dal maggiore generale Horatio Gates. Quindi i prigionieri divennero noti come l'esercito della convenzione. Secondo un ritorno (un elenco classificato di uomini presenti in diverse categorie) preparato dal tenente colonnello James Wilkinson, il vice aiutante generale del Dipartimento del Nord, erano in totale 4,991 persone (2,139 britannici, 2,022 tedeschi e 830 canadesi). L'accordo era che avrebbero deposto le armi, marciato verso Boston e imbarcato in Gran Bretagna con la promessa di non servire più in Nord America durante la guerra. Quasi immediatamente, scoppiò una polemica che impedì che la convenzione venisse onorata e che l'esercito della convenzione fosse restituito in Gran Bretagna. Ciascuna parte caricava l'altra di perfidia. Il Congresso voleva eludere i termini della convenzione perché, sebbene i prigionieri sarebbero stati rispediti in Europa, avrebbero liberato un numero uguale di soldati da altri compiti per il servizio in Nord America o nei Caraibi.

I prigionieri furono condotti sotto scorta armata a Cambridge, nel Massachusetts, dove il primo ritardo fu causato dal tentativo di Sir William Howe di farli spedire a casa da un porto in mano britannica, ovvero Newport o New York. Gli americani hanno colto questa richiesta come prova che Howe intendeva trattenerli per rafforzare il proprio esercito. In attesa che i trasporti britannici arrivassero a Boston, Burgoyne diede al Congresso ulteriori motivi per ritardare l'attuazione della convenzione. In una lettera a Gates in cui si lamentava che i suoi ufficiali non erano stati forniti degli alloggi che avevano il diritto di aspettarsi, ha usato la sfortunata frase: "la fede pubblica è infranta". Il Congresso aveva già nominato un comitato per fornire ragioni per giustificare un ritardo nella ratifica e nell'attuazione della convenzione. La prima ragione offerta era che, poiché le 5,000 truppe di Burgoyne avevano consegnato solo 648 scatole di cartucce, non avevano ceduto tutte le loro armi. Ora, se Burgoyne accusasse che "la fede pubblica è infranta", potrebbe costruire un caso per invalidare la convenzione. Il Congresso ha quindi sospeso l'imbarco fino a quando non ha ottenuto "una chiara ed esplicita ratifica della convenzione ... da parte del tribunale della Gran Bretagna".

Quando i trasporti arrivarono al largo di Boston alla fine di dicembre 1777, non fu loro permesso di entrare. Alla fine, quando il re inviò ordini a Sir Henry Clinton (successore di Howe come comandante in capo) di ratificare la convenzione, il Congresso prese la posizione che gli ordini potessero essere un falso; voleva che un testimone giurasse di aver visto il re firmarle. Burgoyne e due dei suoi ufficiali di stato maggiore furono autorizzati a partire per l'Inghilterra il 5 aprile 1778, ma il resto dell'esercito della Convenzione terminò la guerra come prigionieri. Dopo un anno in Massachusetts, prima nelle città intorno a Boston e poi a Rutland, nel gennaio e febbraio 1779 le truppe furono fatte marciare attraverso Connecticut, New York, New Jersey, Pennsylvania e Maryland fino a Charlottesville, Virginia. Questo viaggio di dodici settimane è stato effettuato nel cuore dell'inverno e con razioni di fame, sopportato con le sue tre figlie da un calvario baronessa Riedesel, moglie del maggiore generale Friedrich von Riedesel. Molti tedeschi disertarono mentre la colonna attraversava le parti di lingua tedesca della Pennsylvania, un'azione che le loro guardie fecero poco per inibire.

Dopo un altro anno, le restanti truppe della Convenzione furono spostate a Winchester, Virginia, e poi a Frederick, nel Maryland. Nell'estate del 1781 furono spostati a nord all'avvicinarsi del Cornwallis per impedire il loro salvataggio da Banastre Tarleton e John Graves Simcoe; alcuni andarono a Easton, in Pennsylvania, e altri a Rutland. Entro la fine della guerra il loro numero era stato ridotto da morte, diserzione, paroles e scambi a circa la metà dei 5,000 originali. Sebbene la maggior parte tornasse a casa, alcuni rimasero in America.

Gli storici americani generalmente concordano sul fatto che il Congresso non è stato all'altezza del patto che Gates aveva stipulato, e alcuni credono che il suo comportamento abbia messo in dubbio l'onore della nuova nazione. Ma la macchia non era esclusivamente sullo stemma del Congresso. Tra le carte di Henry Clinton alla William L. Clements Library presso l'Università del Michigan, che non erano generalmente disponibili agli storici fino agli anni '1930, c'è una lettera del 16 novembre 1777 da Howe a Burgoyne in cui "Howe rivelava la sua intenzione di deviare a New York i trasporti diretti a casa e lo scambio delle truppe della Convenzione con i prigionieri americani "(Wallace, p. 168).