Erotica

La stragrande maggioranza dell'erotismo che circolava negli Stati Uniti tra il 1750 e il 1830 era di provenienza europea. Secondo lo studioso Peter Wagner, nelle biblioteche di molti gentiluomini americani del Settecento si poteva trovare un gran numero di libri erotici, tra cui classici di Ovidio e Boccaccio, poesia e narrativa erotica inglese e romanzi libertini francesi. Durante la Rivoluzione francese, i lettori della nuova Repubblica si interessarono particolarmente alle memorie e ad altri scritti licenziosi dei francesi filosofi.

Certamente una delle opere erotiche più popolari in America durante questo periodo era il classico immaginario di John Cleland, Memorie di una donna di piacere, or Fanny Hill. Pubblicato per la prima volta in due volumi a Londra tra il 1748 e il 1749, il lavoro di Cleland consisteva in due lunghe lettere che raccontavano la vita di una ragazza di campagna costretta dalla morte dei suoi genitori a trasferirsi in città e diventare una prostituta. Le confessioni epistolari di Fanny descrivevano una vasta gamma di attività sessuali in dettaglio esplicito, tra cui lesbismo, travestitismo, flagellazione, orge e sesso pubblico.

Gli stampatori americani hanno mostrato un precoce interesse per il Memorie. Nel 1786 lo stampatore di Worcester Isaiah Thomas Sr. scrisse a un libraio inglese che cercava di acquistarne una copia, probabilmente con l'intenzione di pubblicare la sua edizione. Entro il secondo decennio del diciannovesimo secolo, un numero considerevole del libro fu venduto nelle librerie rurali e da venditori ambulanti nel New England. Nel 1817 l'inventario finale del libraio del New Hampshire Anson Whipple, un'affiliata della ditta Thomas, rivelò 293 copie del libro in magazzino. Le prove dai documenti dell'accusa nel 1824 stabiliscono che il Memorie furono vendute anche a New York City, sebbene in una costosa edizione importata accessibile solo ai ricchi.

Altri generi di scrittura europea, tra cui letteratura antimasturbazione, manuali di sesso e trascrizioni di processi per adulterio relativi agli scandali sessuali dell'aristocrazia, probabilmente fornivano contenuti erotici ai lettori americani. Il trattato anti-masturbazione quasi pornografico, Onania, o, l'odioso peccato di auto-inquinamento e tutte le sue spaventose conseguenze in entrambi i sessi, considerato, pubblicato per la prima volta in Inghilterra nel 1708, fu spesso ristampato nelle colonie. Copie importate di Il capolavoro di Aristotele, una raccolta di folclore sul sesso che apparve per la prima volta in inglese nel 1684 e conteneva ampie descrizioni dell'anatomia e della riproduzione femminile, anch'essa circolò ampiamente. Già nel 1744, il ministro di Northampton Jonathan Edwards ha avviato un'indagine della chiesa sulle "espressioni lascive" di alcuni giovani uomini che avevano letto il Capolavoro e aveva provocato le donne del posto con la loro conoscenza "impura" appena acquisita. Tra il 1766 e il 1831, gli stampatori americani pubblicarono anche trentadue edizioni native del Capolavoro.

La paternità americana dell'erotismo era evidentemente scarsa prima della metà del diciannovesimo secolo, quando iniziò a emergere un'industria della pornografia domestica. Prima di allora, i fan della letteratura oscena come William Byrd II e Benjamin Franklin scrivevano occasionali ribaldie, come la "Letter of Advice to a Young Man on Choosing a Mistress" di Franklin (1745). Le opere quasi mediche su argomenti sessuali potrebbero anche essere servite come una forma di erotica interna, come un libro pubblicato in modo anonimo in Virginia nel 1787, Un trattato sulla gonorrea. Da un chirurgo di Norfolk, Virginia.

Nella prima repubblica la vendita di opere erotiche faceva scattare accuse penali solo di rado. La base dottrinale di tali procedimenti penali era la common law inglese di oscena diffamazione, adottata dal King's Bench nel 1727. Nel primo caso di oscenità americano pubblicato, Commonwealth contro Sharpless (1815), le autorità della Pennsylvania incriminarono sei uomini per aver addebitato una tassa per vedere un dipinto osceno "che rappresentava un uomo in una postura oscena, sfacciata e indecente con una donna". Nel confermare le proprie convinzioni in appello, la Corte Suprema della Pennsylvania ha accolto con favore l'accettazione dei divieti di diritto comune inglese contro i discorsi osceni. In Commonwealth contro Holmes (1821), la Corte giudiziaria suprema del Massachusetts stabilì un ulteriore precedente a sostegno della censura sessuale sostenendo la condanna dello stampatore Peter Holmes per aver venduto una copia illustrata di Memorie di una donna di piacere. Lo stesso anno, il Vermont ha promulgato il primo statuto statale che vieta la pubblicazione o la vendita di immagini e libri "osceni".