Elezioni nazionali del 1796

Successore federalista. L'annuncio del presidente George Washington che si sarebbe ritirato dall'incarico nel settembre 1796 aprì la strada alle prime elezioni presidenziali contestate della nazione. I membri federalisti del Congresso hanno approvato pubblicamente un biglietto del partito del vicepresidente John Adams del Massachusetts come candidato alla presidenza e Thomas Pinckney della Carolina del Sud, negoziatore del trattato di Pinckney con la Spagna, come candidato alla vicepresidenza. Sfortunatamente, l'Articolo II, Sezione 1 della Costituzione non prevedeva votazioni separate per l'elezione del presidente e del vicepresidente, quindi i federalisti non avevano alcuna garanzia che gli elettori avrebbero approvato il loro biglietto proposto. Inoltre l'ex segretario del Tesoro Alexander Hamilton, che non amava il federalismo moderato di Adams, per non parlare della sua amicizia con il repubblicano Thomas Jefferson, cercò privatamente di organizzare l'elezione di Pinckney a presidente. Hamilton ha suggerito che gli elettori del nord diano uguale sostegno ad Adams e Pinckney, presumibilmente per impedire l'elezione di Jefferson. Poiché Hamilton si aspettava che gli elettori del sud sostenessero saldamente Pinckney, riteneva che il suo piano avrebbe portato all'elezione di Pinckney a presidente. Ma Hamilton sottovalutò il sostegno ad Adams nel New England e il suo piano per privare Adams della presidenza fallì. Le manipolazioni politiche di Hamilton prefigurarono la faziosità intrapartitica che influenzò la presidenza Adams e contribuì alla vittoria elettorale repubblicana nelle elezioni del 1800.

Biglietto presidenziale repubblicano. I membri repubblicani del Congresso nominarono informalmente Thomas Jefferson della Virginia come loro candidato alla presidenza. Non potevano mettersi d'accordo su un candidato alla vicepresidenza, ma Aaron Burr di New York era il presunto candidato. John Beckley, impiegato della Camera dei rappresentanti e leader del Partito Repubblicano, contava sul sostegno di Burr da Pennsylvania, New York, Virginia, North Carolina, Kentucky e Tennessee. Il controllo del Partito Repubblicano sugli elettori presidenziali, già indebolito dalla mancanza di votazioni separate per presidente e vicepresidente, è stato ulteriormente indebolito dalla scelta informale, presunta e non vincolante di Aaron Burr come vice presidente. L'energico Beckley, supponendo che la maggior parte degli elettori del nord avrebbe scelto Adams e fiducioso di un solido sostegno del sud per Jefferson, rivolse la sua attenzione alla Pennsylvania. Nel 1796 la Pennsylvania aveva un sistema bipartitico altamente sviluppato, ma la legislatura controllata dai federalisti, fiduciosa del loro sostegno da parte degli elettori, approvò una misura che prevedeva che gli elettori presidenziali fossero scelti su base politica in tutto lo stato invece che dai distretti. Sfortunatamente per i federalisti, i repubblicani hanno dimostrato di essere i politici superiori. La lista repubblicana degli elettori presidenziali era composta da uomini di spicco con reputazioni in tutto lo stato, mentre la lista federalista era composta da uomini meno illustri con reputazioni per lo più locali. I repubblicani hanno anche distribuito cinquantamila biglietti scritti a mano ai leader politici locali una settimana prima delle elezioni. L'elettorato repubblicano ha dato i suoi frutti in Pennsylvania, dove quattordici dei quindici elettori hanno votato per Jefferson. Per la loro seconda scelta dodici dei quindici elettori scelsero Burr. Anche Beckley si dimostrò corretto nel valutare il sostegno del sud a Jefferson, ma gli elettori in Virginia, North Carolina e Georgia furono decisamente freddi nei confronti di Aaron Burr.

Una corsa serrata. Le elezioni nazionali del 1796 avevano molte delle caratteristiche della moderna politica dei partiti. I candidati alla presidenza e alla vicepresidenza erano chiaramente federalisti o repubblicani, e ogni partito usava giornali e opuscoli per promuovere i suoi candidati e attaccare l'opposizione. Il sostegno o l'opposizione al Trattato di Jay e alla Rivoluzione francese sono state questioni di campagna elettorale sia nelle elezioni presidenziali che in quelle del Congresso. Molti degli elettori presidenziali sono stati scelti su base partigiana, sia dal voto popolare che dalle legislature statali. Entrambi i partiti, tuttavia, avevano ancora molta strada da fare per stabilire un sistema bipartitico. Né Adams né Jefferson hanno fatto una campagna per la presidenza. Adams si aspettava che il suo lungo e distinto record di servizio pubblico avrebbe assicurato la sua elezione, e la mancanza di impegno pubblico di Jefferson per la sua candidatura fece temere a James Madison che avrebbe ritirato del tutto il suo nome. Sebbene molti elettori presidenziali fossero scelti su base partigiana, non erano vincolati a nessun candidato e, come mostrano i risultati delle elezioni finali, non erano certamente vincolati all'idea di votare per un biglietto del partito dividendo i loro voti tra i rispettivi partiti. candidati a presidente e vice presidente. Adams ha ricevuto settantuno voti, in modo schiacciante dal Nord, mentre Jefferson

sessantotto voti provenivano principalmente dal Sud. La mancata approvazione del concetto di biglietti del partito può essere vista nel voto per i candidati alla vicepresidenza. Pinckney ha ricevuto cinquantanove voti e Burr ha ricevuto solo trenta voti, mentre quarantotto voti sono stati sparsi tra gli altri candidati. John Adams, un federalista, è stato eletto presidente e Thomas Jefferson, un repubblicano, è stato vicepresidente. Il risultato fu un'amicizia danneggiata tra Adams e Jefferson e un'amministrazione politica controversa. Un'amministrazione divisa, un Congresso sempre più partigiano e divisioni all'interno del suo stesso partito hanno guastato la presidenza Adams e hanno contribuito alla sconfitta elettorale nel 1800.