Elezione del 1800

Nel 1800 Thomas Jefferson sconfisse John Adams, vincendo la presidenza nelle elezioni più importanti e complesse tra l'adozione della Costituzione nel 1787 e l'elezione di Abraham Lincoln nel 1860. L'inaugurazione di Jefferson il 4 marzo 1801 segnò una nuova era nell'autogoverno democratico nella nuova nazione, quando il candidato di un partito di opposizione si è insediato pacificamente mentre il suo rivale sconfitto, il presidente in carica, ha lasciato tranquillamente l'incarico. Forse mai nella storia del mondo il cambio di regime era stato realizzato in modo così pacifico e senza intoppi. La campagna, tuttavia, non è stata affatto armoniosa e il percorso dall'elezione all'inaugurazione di Jefferson è stato tutt'altro che agevole. All'indomani delle elezioni il Congresso ha scritto e inviato agli Stati quello che è diventato il dodicesimo emendamento alla Costituzione per creare un nuovo metodo di elezione del presidente.

La campagna

La campagna è stata una delle più brutte della storia americana. Dal 1797 Adams era stato presidente mentre Jefferson, il suo rivale politico, era stato vice presidente. Nel luglio 1798 il Congresso aveva approvato la legge federale sulla sedizione, che rendeva un crimine parlare o scrivere in modo sprezzante del presidente o del Congresso, ma non del vicepresidente. Così, mentre la nazione si avviava alle elezioni, gli avvocati federalisti statunitensi hanno organizzato l'arresto di venticinque sostenitori di Jefferson. Quattordici di questi uomini sono stati incriminati e dieci sono stati condannati. Il Sedition Act ha danneggiato Adams e l'ostilità pubblica alla repressione del dissenso politico potrebbe essergli costata l'elezione. Anche con il Sedition Act che incombe su di loro, i sostenitori di Jefferson hanno denunciato Adams come favorevole a una monarchia e hanno affermato di aver organizzato un matrimonio con uno dei suoi figli e la figlia del re inglese al fine di riportare la monarchia britannica. I Jeffersoniani hanno inoltre accusato Adams di aver mandato diplomatici in Inghilterra per procurare "belle ragazze come amanti" per il presidente e il suo compagno di corsa. I sostenitori di Adams, d'altra parte, accusavano Jefferson di essere un ateo (era in realtà un deista) e di progettare di istituire una ghigliottina nella nuova capitale nazionale per giustiziare i suoi oppositori e portare negli Stati Uniti un regno di terrore simile a quella della Rivoluzione francese.

Al di là della cattiveria, c'erano differenze significative tra i due candidati. Adams ha favorito la Gran Bretagna nelle guerre in corso in Europa, mentre Jefferson era molto più vicino alla Francia. Adams voleva rafforzare l'esercito e la marina in preparazione di una possibile guerra con la Francia; Jefferson preferiva un esercito più piccolo e voleva evitare un incontro militare con qualsiasi nazione, ma preferiva la guerra contro la Gran Bretagna, piuttosto che la Francia, se costretta ai conflitti europei. Adams e membri del suo partito hanno sostenuto la Bank of the United States, recentemente istituita; Jefferson era contrario alla banca. Jefferson voleva vedere tutti gli indiani della costa orientale trasferiti a ovest; Adams credeva che gli indiani dovessero essere "civilizzati" ma non aveva mai suggerito la loro rimozione. Adams non aveva mai posseduto uno schiavo ed era sul punto di dare riconoscimento diplomatico ad Haiti, la repubblica creata da ex schiavi che avevano rovesciato i loro padroni francesi; Jefferson possedeva circa duecento schiavi al momento delle elezioni, sosteneva l'istituzione della schiavitù ed era ostile sia all'emancipazione che all'indipendenza haitiana.

In questo contesto Jefferson ha ottenuto una sottile maggioranza elettorale, ottenendo settantatre voti elettorali contro i sessantacinque di Adams. Non c'è stato un voto popolare, quindi è impossibile sapere che questo risultato riflette la vera volontà dell'elettorato. La forza politica di Jefferson proveniva principalmente dal Sud, dove venivano contati gli schiavi (sotto la clausola dei tre quinti della Costituzione) ai fini dell'assegnazione dei rappresentanti al Congresso con per l'assegnazione degli elettori presidenziali. Senza quegli elettori creati a causa degli schiavi (che ovviamente non potevano votare), Jefferson non avrebbe avuto la maggioranza elettorale. Ironia della sorte, in queste elezioni un uomo che possedeva circa duecento schiavi ha ottenuto il suo incarico a causa del potere politico della schiavitù che è stato incorporato nel processo di elezione del presidente. Nonostante Jefferson abbia ottenuto la maggioranza dei voti elettorali, non ha vinto immediatamente le elezioni a causa della complessità del processo elettorale e di un errore politico dei sostenitori di Jefferson.

Il concorso della casa

Secondo la Costituzione originale gli elettori presidenziali hanno votato per due candidati. Il candidato con il maggior numero di voti diventa presidente, se quel candidato ha la maggioranza del numero di elettori. Il candidato con il secondo totale più alto è diventato vicepresidente. Gli inquirenti presumevano che ogni elettore avrebbe votato per i due "migliori" candidati, e quindi sarebbero diventati presidente e vicepresidente. Questo ha funzionato nelle prime tre elezioni. Washington ha ottenuto il maggior numero di voti elettorali nelle prime due elezioni e Adams è stato il secondo classificato. Nel 1796 Adams si candidò alla presidenza e fu sfidato da Jefferson. Adams ha ottenuto il maggior numero di voti e ha ottenuto la presidenza, mentre Jefferson è stato runner-up ed è diventato vicepresidente. Tuttavia, Adams e Jefferson non erano solo rivali, ma anche avversari politici. Ciò ha portato a un'amministrazione tesa. Ha anche insegnato ai leader del Partito Federalista e del Partito Repubblicano Democratico che avevano bisogno di un voto coordinato alle prossime elezioni.

Così, nel 1800 tutti i sessantacinque elettori federalisti votarono per Adams, e tutti tranne uno votarono per Charles Cotesworth Pinckney, che doveva essere il vice presidente. Questa disciplina di partito è notevole, soprattutto perché all'epoca Alexander Hamilton, che aveva poca fiducia in Adams, stava cercando di manipolare gli elettori federalisti per sostenere Pinckney come presidente. Ma Hamilton fallì, e se i federalisti fossero stati la maggioranza, avrebbero rieletto John Adams e sostituito Jefferson con il proprio candidato. Ma i federalisti non avevano la maggioranza. I repubblicani democratici avevano settantatré elettori. Tutti hanno votato per Jefferson e Aaron Burr. I leader del partito presumevano che Jefferson sarebbe poi diventato presidente e vicepresidente di Burr. Ma la Costituzione prevedeva che, in caso di parità nel collegio elettorale, la Camera dei rappresentanti avrebbe scelto il presidente, con ogni delegazione statale che avrebbe espresso un solo voto. Sebbene i sostenitori di Jefferson avessero la maggioranza alla Camera, non controllavano la maggioranza delle delegazioni. Jefferson si aspettava che Burr si facesse da parte e diventasse vicepresidente. Ma invece, il politico di New York ha affermato di avere lo stesso diritto di essere presidente e ha fatto appello ai federalisti al Congresso per il sostegno. I repubblicani democratici controllavano otto delegazioni, i federalisti sei e altri due erano equamente divisi tra federalisti e repubblicani democratici. Così, per trentacinque scrutini Jefferson vinse otto delegazioni, Adams ne vinse sei, e due erano in parità e non potevano votare. Al trentaseiesimo scrutinio, i federalisti di Vermont, Delaware e Maryland si sono astenuti, consentendo così ai loro stati di votare per Jefferson, ed è stato eletto presidente.

Sulla scia di queste elezioni terribilmente divisive, Jefferson si è insediato pacificamente. Nella sua cerimonia inaugurale ha esteso un ramoscello d'ulivo ai federalisti, caratterizzando l'amara campagna come un semplice "concorso di opinione" e affermando che tutti gli americani hanno accettato il "sacro principio" che "la volontà della maggioranza ... per essere legittima, deve essere ragionevole ; che la minoranza possiede i propri diritti uguali, che leggi uguali devono proteggere, e violare sarebbe oppressione ". La fede condivisa in questi principi ha portato Jefferson a dichiarare "siamo tutti repubblicani, siamo tutti federalisti".