El dorado

Gli europei del XVI secolo presumevano che da qualche parte nel profondo Sud America ci fosse una vasta città chiamata El Dorado che conteneva ricchezze minerali inimmaginabili. Diversi conquistadores spagnoli fecero viaggi pericolosi e spesso mortali per trovarlo. Sir Walter Raleigh (1554–1618), narratore, esploratore e visionario inglese, affermò in un libro che pubblicò nel 1596 di conoscere il luogo in cui si trovava El Dorado. Ma nonostante questi valorosi sforzi, El Dorado sembra persistere solo come simbolo dell'avidità rapace con cui gli inglesi e gli spagnoli videro il Nuovo Mondo.

Gli europei hanno appreso per la prima volta di El Dorado attraverso i racconti del passaparola che circolavano tra le popolazioni indigene del Sud America. C'era un piccolo granello di verità nella storia: in alto nella fascia orientale delle Ande, in quella che oggi è la Colombia, viveva il popolo Chibcha. Geograficamente isolati, hanno estratto liberamente oro e smeraldi e hanno costruito una società altamente stratificata e sviluppata. Quando ungevano un nuovo capo sacerdote, lo coprivano con gomma balsamica e poi soffiavano polvere d'oro su tutto il corpo attraverso cannucce di canna finché non assomigliava a una statua d'oro puro. Il nuovo capo sacerdote fece quindi il bagno cerimoniale nel lago Guatavita, un luogo sacro ai Chibcha. Questa pratica terminò intorno al 1480 quando furono sottomessi da un'altra tribù. Ma la storia del "dorato" divenne parte delle tradizioni folcloristiche orali in Sud America e, nelle sue ripetizioni, il racconto assunse dimensioni aggiuntive: quello dorato presumibilmente governava un vasto regno dove quasi tutto era fatto di oro, argento o pietra preziosa.

La colonizzazione spagnola dell'America Latina iniziò non molto tempo dopo la fine di questa pratica. Francisco Pizzaro (c. 1475–1541), che conquistò la potente civiltà Inca nel 1530 in quello che è oggi il Perù, vide la città di Cuzco, tecnicamente avanzata e riccamente prospera, creata dalla cultura indigena strettamente organizzata. Credeva che il continente contenesse un'enorme ricchezza mineraria e portò in Spagna sacchi d'oro e pile di lingotti d'argento dal suo saccheggio degli Inca. Non molto tempo dopo la conquista, un messaggero di una tribù indiana sconosciuta apparve in Perù con un messaggio per l'imperatore Inca, ignaro che l'impero fosse stato sconfitto. Interrogato dagli spagnoli, disse loro che proveniva dal popolo di Zipa nella regione di Bogotà, ma sapeva di un altro regno, sulle montagne a est, una tribù così ricca che coprivano d'oro il loro capo.

Gli spagnoli, che avevano già sentito parlare del Chibcha, divennero sempre più certi che El Dorado, la loro traduzione di "quello dorato", esistesse davvero. Al mistero si aggiungeva una voce secondo cui una fazione Inca rinnegata era riuscita a sfuggire alla violenta conquista spagnola ed era fuggita sulle montagne. Presumibilmente erano migrati nella giungla del Rio delle Amazzoni. Là, secondo il folklore, c'era un impero più ricco di quello degli Inca. Gli spagnoli presumevano che i ribelli portassero con sé grandi quantità di ricchezza mineraria e che questo impero fuggitivo stesse fiorendo da qualche parte in quello che è oggi il Venezuela.

Tra il 1536 e il 1541, gli spagnoli inviarono cinque grandi spedizioni alla ricerca di El Dorado. Dopo che i viaggi si rivelarono infruttuosi, gli spagnoli furono certi che El Dorado doveva trovarsi nella parte settentrionale del continente in cui non si erano ancora avventurati: il bacino della giungla tra i fiumi Orinoco e Amazzonia.

Nel frattempo, un'altra misteriosa apparizione di un uomo che parlava di una città d'oro che chiamava "Manoa" ha solo alimentato il loro desiderio. Si chiamava Juan Martinez ed era stato un maestro di munizioni a bordo di una nave spagnola che esplorava il fiume Caroni che si diramava dall'Orinoco a San Thome. Il suo gruppo si è diretto più in profondità nella giungla, ma il viaggio è stato interrotto quando i suoi depositi di polvere da sparo sono esplosi. Martinez è stato lasciato in una canoa aperta come punizione per l'incidente.

Affermò di aver incontrato indiani amichevoli, che lo bendarono per giorni e lo condussero nel loro regno, chiamato Manoa, dove tutto nel palazzo reale era d'oro. Martinez ha detto che le ricchezze gli erano state date come regalo in partenza, ma erano state rubate dagli indiani sulla via del ritorno.

Questa storia fu raccontata a Sir Walter Raleigh in Inghilterra intorno al 1586. Raleigh aveva stabilito una colonia sfortunata nel Nord America sull'isola di Roanoke ed era caduto in disgrazia con la regina Elisabetta I (1533-1603). Volendo ripristinare la sua reputazione e il suo status a corte, salpò per il Sud America. Dopo l'arrivo nel marzo del 1595, Raleigh e il suo gruppo trascorsero settimane navigando lungo il fiume Orinoco, ma non trovarono altro che un'enorme ancora spagnola, che era andata persa quando la nave di Martinez era esplosa.

Raleigh riportò in Inghilterra flora e fauna esotiche e alcune rocce dalle sfumature blu che suggerivano grandi depositi di minerali. Ma quando Raleigh raccontò le sue straordinarie storie sulla giungla, i suoi nemici lo ridicolizzarono, sostenendo che si era nascosto in Cornovaglia per tutto il tempo. In risposta, ha scritto un libro, La scoperta del grande, ricco e bellissimo impero della Guyana con una relazione con la grande e dorata città di Manoa.

Il libro era avvincente, ma la spedizione inglese non si era avventurata in nessuna parte dell'Orinoco che gli spagnoli non avessero già esplorato. Raleigh affermò che la città di Manoa si trovava sul lago Parìma, dietro una catena montuosa. Ha fornito una mappa così straordinariamente accurata che la maggior parte degli atlanti del Sud America ha mostrato il mitico lago per i successivi 150 anni. Raleigh scrisse anche di una tribù di guerrieri senza testa, armati di mazze con occhi e bocca sui loro torsi. Ciò ha portato ulteriore discredito al suo libro, ma ha venduto bene, anche in traduzione.

Le affermazioni di Raleigh non hanno interessato la regina Elisabetta I o potenziali investitori che potrebbero finanziare un'ulteriore ricerca di El Dorado. Dopo la morte del monarca nel 1603, Raleigh fu imprigionata nella Torre di Londra dal suo successore, il re Giacomo I (1566–1625), con l'accusa di tradimento. Convinto come minimo che esistessero vaste miniere d'oro vicino al fiume Orinoco, Raleigh chiedeva continuamente il rilascio; solo quando caddero gravi difficoltà finanziarie sulla Gran Bretagna il re concesse a Raleigh una seconda possibilità. La spedizione di Raleigh del 1618 combatté gli spagnoli e il figlio di Raleigh morì in battaglia. Quando Raleigh tornò in Inghilterra a mani vuote, fu nuovamente imprigionato, processato in segreto e giustiziato con l'accusa di tradimento del 1603.

Il termine "El Dorado" divenne parte della cultura inglese dell'era rinascimentale; John Milton (1608-1674) ne scrisse in Paradiso perduto, e William Shakespeare (1564-1616) menzionò i guerrieri senza testa in Otello. El Dorado è diventato sinonimo di un luogo di favolosa ricchezza o di straordinarie opportunità. La teoria accettata sostiene che El Dorado esisteva solo nelle menti degli europei che erano ansiosi di scoprire la via più rapida per la ricchezza.

scavare più a fondo

Gordon, Stuart. L'Enciclopedia dei miti e delle leggende. Londra: Headline Books, 1993.

Dizionario Larousse del folclore mondiale. New York: Larousse, 1995.