Edward Knight Collins

L'armatore americano Edward Knight Collins (1802-1878) gestiva navi transatlantiche e marittime e fu la figura di primo piano nella sfida più ambiziosa degli Stati Uniti alla supremazia della marina mercantile britannica nel XIX secolo.

Edward Collins nacque il 5 agosto 1802 a Truro, Mass. Era un membro di un'antica famiglia del New England emigrata in Massachusetts dall'Inghilterra negli anni Trenta del Seicento. Suo padre, Israel Gross Collins, era un capitano di una nave a vela ed Edward seguì l'esempio di suo padre nella scelta di una carriera marittima.

Nel 1817 Collins si trasferì a New York City, dove avrebbe vissuto per il resto della sua vita. Ha lavorato in una casa mercantile per un certo periodo e poi ha fatto diversi viaggi nelle Indie Occidentali. In seguito entrò in affari con suo padre, dirigendo una società di spedizioni e commissioni generali. L'associazione con suo padre ha portato alcuni profitti, che Collins ha utilizzato per iniziare la sua carriera di una vita come armatore.

La prima impresa di Collins fu l'acquisto di una linea di navi da carico che navigava tra New York e Veracruz, in Messico. Nel 1831 acquisì una linea di pacchetti simile nel commercio costiero con New Orleans, le sue navi trasportavano merci generiche a sud e tornavano cariche di cotone grezzo. Nel 1837 stabilì una linea di navigazione nel commercio transatlantico tra New York e Liverpool. La linea di Liverpool era conosciuta come la "Dramatic Line" perché tutte le navi prendevano il nome dai principali attori di scena.

Collins si convinse presto che il futuro della navigazione commerciale era il vapore, non la vela. Una volta che l'Inghilterra assegnò a Samuel Cunard un contratto postale di sovvenzione nel 1838 per sottoscrivere le perdite previste sulla linea a vapore proposta da Cunard, l'era delle navi a vapore era iniziata. Collins divenne un entusiasta lobbista per i sussidi americani simili a quelli di cui godeva Cunard. Nel 1847 il Congresso accettò un tale piano, autorizzando il segretario della Marina a stipulare un contratto con Collins e i suoi associati per la creazione di una versione ameriana della linea Cunard.

L'impresa è stata sfortunata sin dall'inizio, mal consigliata e mal gestita. Dovevano essere costruite cinque navi a vapore, tutte progettate per una possibile conversione in navi da guerra. La linea Collins (ufficialmente New York e Liverpool Mail Steamship Company) doveva effettuare 20 viaggi passeggeri di andata e ritorno all'anno per 10 anni, per i quali la linea doveva ricevere $ 385,000 all'anno in fondi federali. Ma le navi costano quasi il doppio delle stime originali e la compagnia si trovava in difficoltà finanziarie sin dall'inizio. Sebbene le navi attirassero molti passeggeri e fossero molto veloci (erano superiori alla concorrenza britannica), l'azienda perse denaro in modo consistente anche dopo il pagamento del sussidio. La cattiva gestione, i costi operativi più alti del previsto e una serie di disastri marittimi hanno segnato il fallimento per lo sforzo di superare la supremazia della marina mercantile britannica. Nel 1858 Collins sciolse la sua azienda. Morì a New York City il 22 gennaio 1878.

Ulteriori letture

Per un resoconto della compagnia di navigazione Collins vedere William E. Bennett (pseudonimo di Warren Armstrong), La storia di Collins (1957). Ulteriori informazioni e un buon materiale di base sono disponibili in William S. Lindsay, Storia della navigazione mercantile e del commercio antico (4 voll., 1874-1876); in Robert G. Albion, L'ascesa del porto di New York (1939); e in John GB Hutchins, Le industrie marittime americane e la politica pubblica, 1789-1914 (1941). □