Educazione dei sordi

Il Connecticut Asylum for the Education of Deaf and Dumb Persons (in seguito American School for the Deaf) aprì i battenti a Hartford, Connecticut, il 15 aprile 1817, con Thomas H. Gallaudet (1787-1851) come preside e Laurent Clerc (1785 –1869) come dirigente scolastico. A parte una scuola di breve durata in Virginia, in precedenza non era prevista l'istruzione formale dei bambini sordi negli Stati Uniti. Gallaudet, un ministro evangelico, aveva visitato le scuole britanniche due anni prima per volere di un gruppo di genitori ad Hartford e dintorni per studiare i metodi di insegnamento dei bambini sordi in uso lì, con l'obiettivo di aprire una scuola negli Stati Uniti. Le scuole private britanniche, tuttavia, trattavano le loro tecniche - che si concentravano sulla comunicazione orale e non consentivano l'uso del linguaggio dei segni - come segreti riservati. Gallaudet si è poi recato alla Royal Institution for the Deaf di Parigi, una scuola sostenuta dal pubblico che ha aperto la strada all'uso del linguaggio dei segni nell'istruzione degli studenti sordi. Impressionato da ciò che vide, Gallaudet convinse Clerc, un istruttore ed ex studente della scuola di Parigi, a tornare con lui a Hartford, dove Clerc insegnò la lingua dei segni parigina a Gallaudet e ad altri insegnanti della nuova scuola. La lingua che in seguito divenne nota come lingua dei segni americana risultò dalla fusione della lingua dei segni parigina con le lingue dei segni americane esistenti.

Clerc è stato determinante nell'aiutare a fondare scuole per non udenti anche in molti altri stati, mentre i suoi ex studenti fondavano o insegnavano nelle scuole di tutta la nazione usando i suoi metodi. Nel 1829 erano state fondate scuole a New York, Pennsylvania, Kentucky e Ohio; complessivamente, più di trenta furono stabiliti durante la vita di Clerc. Le scuole usavano quello che oggi sarebbe definito un approccio bilingue, facendo uso del linguaggio dei segni naturale insieme all'ortografia delle dita e all'inglese scritto, oltre a un sistema inventato noto come "linguaggio dei segni metodico" progettato per rappresentare il vocabolario e la grammatica inglese sulle mani. (Tuttavia, questo si rivelò troppo ingombrante per un'istruzione efficace e fu in gran parte abbandonato negli anni Cinquanta dell'Ottocento).

Analogamente a molte di queste istituzioni fondate durante il Secondo Grande Risveglio dall'inizio alla metà del diciannovesimo secolo, le scuole per non udenti dovevano in parte servire come missioni protestanti. Proprio come le chiese evangeliche hanno inviato missionari in Africa, Asia e indiani d'America in Occidente, così hanno sostenuto scuole per non udenti come missioni per i sordi, che sono stati descritti da Henry B. Camp come "una comunità di pagani alle nostre porte. . " L'enfasi sull'educazione religiosa, insieme all'impiego di istruttori sia udenti che non udenti che utilizzano metodi bilingue, continuò fino alla fine del XIX secolo.

A causa dell'incidenza relativamente bassa della sordità, le scuole erano necessariamente residenziali. Gli studenti delle zone rurali, la grande maggioranza, hanno incontrato per la prima volta altre persone sorde e hanno imparato a comunicare oltre il livello della pantomima e del gesto. Hanno incontrato la sorprendente consapevolezza di condividere un'identità con gli altri. Dal loro nuovo linguaggio comune e dalla loro esperienza comune, hanno iniziato a creare una comunità e una cultura dei sordi americani che è persistita fino ad oggi.