Edgar Sheffield Brightman

Un esponente di spicco del personalismo americano, Edgar Sheffield Brightman (1884-1953) è stato un eminente filosofo della religione. La sua idea provocatoria di un Dio limitato nel potere era uno sforzo unico per risolvere il problema della sofferenza e del male.

Nato in una canonica metodista a Holbrook, Massachusetts, il 20 settembre 1884, Edgar Sheffield Brightman mostrò un precoce interesse per la vita accademica. Ha studiato greco nel doposcuola quando era al liceo a Whitman, nel Massachusetts, e ha iniziato a scrivere articoli sul collezionismo di francobolli quando aveva 16 anni. All'età di 18 anni, ne aveva pubblicati 46. Prima di entrare alla Brown University nel 1902, ha lavorato per un anno in un negozio di alimentari guadagnando 3 dollari a settimana. Dopo aver conseguito la laurea nel 1906, rimase alla Brown come assistente in filosofia e greco e completò il suo master in filosofia nel 1908.

Nello stesso anno iniziò a studiare per il ministero alla Boston University e lì passò sotto l'influenza di Borden P. Bowne (1847-1910), il fondatore della filosofia del personalismo. Ottenne una borsa di studio nel 1910 e andò in Germania per studiare con Adolf Harnack a Berlino e Wilhelm Herrman a Marburg. Nel 1912 iniziò a insegnare al Nebraska Wesleyan e, nonostante le ardue responsabilità, completò il suo dottorato. Ha sposato Charlotte Hülsen, una giovane donna che aveva incontrato in Germania, e un figlio è nato dalla coppia solo un anno prima che la giovane sposa morisse di cancro.

Nel 1915 prese una posizione alla Wesleyan University nel Connecticut e ottenne un tale successo che divenne professore ordinario dopo soli due anni. Qui ha scritto il suo primo libro, Le fonti dell'esateuco (1918), uno studio dei documenti dei primi libri dell'Antico Testamento, un'ipotesi che sfidava la visione tradizionale che Mosè fosse il loro unico autore. Ha prontamente imparato cosa significa essere criticati dai fondamentalisti conservatori. Il suo secondo matrimonio, con Irma B. Fall, ebbe luogo durante questo periodo e nacquero altri due figli, Miriam e Robert.

Nel 1919 fu chiamato alla Boston University, dove insegnò fino alla sua morte il 25 febbraio 1953. Fu nominato Borden Parker Bowne Professore di Filosofia nel 1925 e servì anche come presidente del consiglio della scuola di specializzazione per 18 anni. Circa 80 studenti hanno ricevuto il dottorato sotto di lui. Il suo studente più famoso è stato il vincitore del premio Nobel Martin Luther King, Jr., che in seguito scrisse quanto doveva alla filosofia personalistica di Brightman e Bowne.

Come insegnante, Brightman era vicino all'ideale. Una pianificazione rigorosa gli ha permesso di svolgere un'incredibile quantità di lavoro accademico e allo stesso tempo prestare attenzione personale ai suoi numerosi studenti. Alcuni partecipavano alle riunioni di preghiera settimanali nel suo ufficio. La sua visione religiosa era di riverenza premurosa e impegnata e, sebbene imparasse molto da religioni diverse dalla sua, in particolare dall'induismo, rimase un ecclesiastico attivo e ebbe un'influenza diffusa su ecclesiastici e capi di chiesa. Ha parlato di Dio come "simile a Cristo" e credeva che: "Avere fede in Dio significa avere fede nel potere eterno della verità, dell'amore e della persuasione come più potente dell'egoismo, dell'inganno e della concorrenza. Un mondo in cui gli uomini credono in Dio è totalmente diverso da un mondo di atei ". Era un oppositore del letteralismo nella religione e dell'irrazionalismo nella teologia. Il suo liberalismo si estese al pensiero sociale e politico. Sapeva cosa significava essere inserito nella lista nera di super patrioti che non riuscivano a capire perché si opponeva alla guerra e ad alcune ingiustizie nel capitalismo.

Richiesto come docente, Brightman era un partecipante attivo e funzionario in associazioni professionali, servendo un mandato come presidente dell'Associazione filosofica americana nel 1936. Fu uno dei primi sostenitori del pensiero latinoamericano nell'emisfero settentrionale e sostenne gli studiosi che dovevano fuggire Europa o sono stati oppressi dai regimi totalitari in Sud America. Ha scritto 16 libri e oltre 100 articoli accademici. Il suo impegnativo saggio sulle visioni atee di Bertrand Russell ha ottenuto grandi elogi da Russell stesso. Il suo libro più conosciuto era Una filosofia della religione (1940), che ha attraversato 17 stampe. Il suo Introduzione alla filosofia (1925, rivisto due volte e tradotto in cinese, spagnolo e portoghese) è stato utilizzato come testo universitario da oltre 50 anni. Morì prima di poter completare il suo principale lavoro sistematico, Persona e realtà, ma gli ex studenti lo portarono a buon fine nel 1958.

Il suo trattato di etica, Leggi morali (1933), fu uno sforzo sorprendentemente originale per mostrare come si possano formulare ampi principi etici come la Legge dell'Altruismo e la Legge del Migliore Possibile. La migliore breve dichiarazione della sua filosofia può essere trovata in Natura e valori (1945). Qui ha messo a confronto il personalismo idealistico con il naturalismo scientifico. Una selezione dei suoi scritti doveva apparire nel 1986, co-edita dall'autore di questa biografia.

Il suo approccio in filosofia era ampiamente empirico e il suo standard di verità era la coerenza - "coerenza sistematica inclusiva". Questo criterio di verità lo ha portato via dalle teorie astratte del sé o anima come sostanza alla visione che il sé è semplicemente la coscienza come sa di essere, "il presente splendente". Tutto il sapere è il risultato dell'inferenza dalla consapevolezza immediata. La certezza pratica prende il posto della necessità logica. Le radici idealistiche di Brightman risalgono a Platone e includevano il pensiero di Leibniz, Berkeley, Kant, Hegel e Bowne. Il suo pensiero sociale può essere definito "personalismo comunitario". "Le persone sono gli unici profitti", ha scritto una volta.

Uno dei pensatori teisti più chiari del secolo, l'approccio empirico di Brightman a Dio ha scavalcato gli aridi argomenti tradizionali e ha portato alla sua conclusione che Dio non era un eterno assoluto al di sopra del processo temporale, ma uno spirito immanente presente nel mondo che realizza i suoi scopi. Si chiedeva perché un Dio onnipotente e totalmente buono non avesse posto fine al dolore, alla sofferenza e alle deformità delle sue creature. Il teismo tradizionale vede cose come catastrofi naturali e gravi difetti alla nascita come voluti da Dio e in qualche modo al servizio di un obiettivo sconosciuto.

Brightman, che conosceva la sofferenza in prima persona ed era consapevole del lento e dispendioso processo di evoluzione, non poteva attribuire i mali a un Dio buono. Ha offerto la proposta unica che Dio, sebbene perfetto in bontà e saggezza, non fosse infinito in potenza. Gli orrori del nostro mondo non sono da lui intenzionati, ma si verificano perché ci sono certi fatti brutali che sono "dati" nella sua natura. Dio lavora con loro in modo creativo ma non può decretare all'improvviso che gli oggetti pesanti non cadranno o che gli uragani cesseranno di soffiare. Con questa idea di Dio, le persone religiose possono avere fiducia in un compagno divino il cui potere è sufficiente a guidare l'universo verso la "perfettibilità inesauribile" e la cui volontà è sempre diretta al bene dei suoi figli.

Ulteriori letture

Edgar Sheffield Brightman è elencato in L'Enciclopedia della filosofia, Vol. 1. Oltre ai suoi libri chiave, molti dei quali sono nelle biblioteche pubbliche e la maggior parte nelle biblioteche universitarie, ci sono due saggi di interesse: Andrew Reck, "The Philosophy of Edgar Sheffield Brightman", in Filosofia americana recente (1962) e "Human Experience and God: Brightman's Personalistic Theism" di Daniel Callahan, in Michael Novack (a cura di) Filosofia americana e futuro (1968). Martin Luther King, Jr. parla del suo debito con Brightman nel suo Stride Toward Freedom (1958). □