Dramma: moralità e teatro

Sfondo. Per gli americani della prima repubblica, il teatro era la più sospetta di tutte le belle arti. Una convinzione profondamente radicata nell'immoralità del teatro, risalente ai Puritani, portò alcune colonie a vietare le produzioni teatrali prima della Rivoluzione. Dopo la guerra, le compagnie teatrali che avevano cessato di operare a causa delle restrizioni del tempo di guerra cercarono di riprendersi. Per prima cosa hanno dovuto presentare una petizione alle legislature statali per ottenere il permesso di esibirsi, spesso provocando una forte opposizione. Il dibattito fu particolarmente feroce a Filadelfia e controversie simili ebbero luogo a New York, Charleston, Boston e in altre città. Gli oppositori vedevano il teatro come propizio alla dissipazione e al vizio. Le commedie furono criticate per il loro linguaggio spesso osceno e per le trame che coinvolgevano argomenti immorali, in particolare la seduzione. Gli attori erano ritratti come persone dalla morale dissoluta, incline alla dissolutezza.

Udienze democratiche. I critici hanno trovato la composizione e il comportamento del pubblico teatrale altrettanto discutibili. Hanno condannato, in particolare, la presenza di prostitute tra il pubblico. I teatri riservano scatole speciali per le prostitute al fine di proteggere le donne rispettabili dal contatto con loro, ma i critici hanno accusato che ammettendo prostitute, i teatri si sono trasformati in niente di meglio di "Hot Beds of Vice" e "bordelli mascherati". Anche la sfiducia dell'élite delle masse (probabilmente alimentata dalle loro ansie per la democrazia) ha contribuito a sentimenti di antiteatro. Il teatro ha riunito grandi folle di persone di molte classi sociali. Sebbene le distinzioni gerarchiche fossero preservate dalla disposizione e dalla divisione dei posti in diverse categorie di prezzo, la vicinanza fisica delle persone metteva a disagio alcuni ricchi avventori. Il comportamento spesso turbolento di tali folle confermava i pregiudizi dell'élite contro le masse volgari e alimentava il timore che la loro presenza in tale numero avrebbe incoraggiato il disordine sociale. Il pubblico ha partecipato attivamente a spettacoli teatrali ed era disinibito nell'esprimere la propria approvazione o disapprovazione per ciò che stava accadendo sul palco. Le esibizioni sono state spesso interrotte da membri del pubblico chiassosi che urlavano oscenità offensive o attaccavano attori e compagni avventori con oggetti come mele e noci.

Preoccupazioni repubblicane. I critici del teatro temevano la sua capacità di minare la virtù e quindi mettere in pericolo lo stesso repubblicanesimo. Una repubblica sana, dicevano, dipendeva dal carattere morale del popolo. Nel sostenere questo argomento si sono basati sulla visione tradizionale del dramma come causa e segno di decadenza e corruzione nelle società repubblicane. L'ondata di ostilità al teatro raggiunse un crescendo nel 1786 con l'approvazione in Pennsylvania di un disegno di legge che vietava la costruzione di teatri o lo spettacolo di rappresentazioni teatrali a Filadelfia. Questa legge faceva parte di una serie di statuti approvati per vietare o limitare il teatro nelle città americane dopo la Rivoluzione.

Difensori del teatro. A dispetto di tali restrizioni, i difensori del teatro persistevano nell'affermare la legittimità di questa forma d'arte e gradualmente guadagnarono terreno sui loro avversari. I sostenitori del teatro condividevano molti degli obiettivi dei critici. Entrambi hanno cercato di creare una virtuosa cittadinanza repubblicana. I drammaturghi non erano in disaccordo con le preoccupazioni morali dei loro avversari, sostenendo invece che le loro opere avrebbero effettivamente promosso la virtù nel loro pubblico e assicurato la vitalità degli ideali repubblicani. Descrivevano anche il teatro come una preziosa espressione del genio americano che avrebbe smentito le accuse europee sulla carenza della cultura americana. Inoltre, hanno sottolineato che la soppressione del teatro violava i principi repubblicani della libertà di espressione. I ricorrenti per la legalizzazione del teatro a Filadelfia sostenevano che se il teatro fosse vietato, "ogni uomo libero deve incorrere nella decadenza di un diritto naturale, che dovrebbe possedere - il diritto di agire come gli pare, in una questione del tutto indifferente al bene - essere della comunità. " Alla fine questi argomenti vinsero la vittoria e l'Assemblea della Pennsylvania abrogò la legge sull'antiteatro nel 1789. Nel 1792 il Massachusetts abrogò il divieto di teatro, che risale al 1750.