Donne al lavoro

Opzioni limitate. Poiché vari beni, in particolare i tessuti, sono diventati più economici da acquistare che da produrre a casa, molte donne contadine hanno cercato modi alternativi per contribuire al benessere economico delle loro famiglie. Una possibilità era stata fare lavori a domicilio, assemblando pezzi che erano stati preparati in un negozio e inviati alle case dei lavoratori per essere completati o cuciti insieme, per una piccola somma di denaro. La meccanizzazione dell'industria tessile rendeva obsoleto il lavoro a domicilio, ma creava posti di lavoro per donne giovani, non sposate, della classe media che speravano di ottenere una certa indipendenza e risparmiare un po 'di soldi prima del matrimonio. Negli anni 1830 e 1840 queste donne, la prima forza americana di operai, furono gradualmente sostituite da uomini e donne immigrati che erano disposti ad accettare salari più bassi e condizioni più dure, e il lavoro in fabbrica divenne sempre meno rispettabile per le donne della classe media. Per gli immigrati, le donne nere libere e altri con poca istruzione o risorse, il lavoro in fabbrica è rimasta l'opzione più redditizia nonostante le lunghe ore e la scarsa paga. Se non riuscivano a trovare un lavoro in fabbrica, tali donne erano generalmente limitate a lavorare come sarte, lavandaie, domestiche o (in ultima istanza) prostitute, un'opzione di cui alcune donne si avvalevano nelle città in rapida crescita e impersonali.

Sfere separate. Per la maggior parte, le donne istruite della classe media non dovevano lavorare fuori casa. Per coloro che volevano o avevano bisogno di guadagnarsi da vivere, rimanevano aperte solo poche strade. L'insegnamento divenne l'occupazione più comune, per la quale le donne venivano pagate circa la metà di quanto guadagnavano gli insegnanti maschi. Man mano che la pratica di assumere insegnanti donne divenne più comune, gli uomini abbandonarono la professione. Molte donne che in seguito sarebbero diventate membri di spicco del movimento per i diritti delle donne, come Susan B. Anthony, hanno iniziato la loro carriera come insegnanti. L'esplosione dell'editoria ha offerto opportunità anche alle scrittrici, che potevano lavorare a casa, mantenendo così un certo grado di correttezza. Sebbene poche scrittrici potessero guadagnare abbastanza per vivere, alcune diventarono ricche e famose, come Harriet Beecher Stowe, Fanny Fern (lo pseudonimo di Sara Payson Willis), Sarah Josepha Hale, Catharine Sedgwick e Lydia Maria Child. Donne pioniere come Elizabeth Blackwell e Harriet K. Hunt in medicina e Antoinette Brown e Phoebe Palmer in religione hanno aperto le porte ai campi tradizionalmente maschili, ma erano rare eccezioni.

Quando le ruote che giravano tacquero

"Moglie e figlie", annunciò un giorno nel 1850 il padre di Elizabeth Hill, "conserva il telaio, le ruote, le barre di ordito, il portabobine, le lame di avvolgimento, tutti gli utensili per tessere la stoffa nel loft". Farmer Hill aveva deciso che le donne della famiglia non dovevano più passare gli inverni a fare stoffe perché "i ragazzi e io possiamo guadagnare abbastanza aumentando le nostre mandrie" per acquistare prodotti in fabbrica al negozio. Le donne più giovani nel quartiere di Elizabeth erano felicissime perché anche le loro famiglie abbandonavano telai e ruote che giravano. "Hanno applaudito con gioia", ricordò Elizabeth, anche se "le vecchie bugie potevano rinunciare ... per ora, quindi hanno continuato a girare". Queste donne anziane erano molto orgogliose delle loro abilità come filatrici e tessitrici, avendo ereditato i segreti del processo dalle loro madri insieme a ruote e telai preziosi. Uno ha ricordato malinconicamente di lavorare accanto al caminetto in una fredda giornata invernale mentre "allegramente la navetta cantava con l'accompagnamento di una melodia di riunione del campo" Nonostante tanta nostalgia, tuttavia, la nuova associazione di filatura con coloro che erano all'antica e dietro i tempi hanno confermato un nuovo nome per le donne anziane non sposate in gergo americano: "zitella".

Fonte: John Mack Faragher, Sugar Cark: Life on the Illinois Prairie (New Haven, conn .: Yale University Press, 1986)

"Lei è l'uomo." Nonostante gli stereotipi culturali contemporanei che etichettavano le donne come inadatte al mondo degli affari ruvidi, gli storici hanno scoperto centinaia di donne che gestivano il proprio consiglio in case, accademie private, negozi di abbigliamento e modisteria, parrucchieri, servizi di lavaggio e persino fabbriche . "Le donne in genere entravano nel mondo degli affari", ha osservato un giornalista di RG Dun, "perché i loro coniugi non potevano o non volevano guadagnarsi da vivere". Molte donne d'affari erano vedove alle quali, a differenza delle donne sposate, era consentito possedere proprietà a proprio nome. I giornalisti del credito, più interessati a valutare con precisione le prospettive di un'impresa che a perpetuare stereotipi paternalistici, hanno riconosciuto l'abilità di molte donne d'affari. "Una donna attenta e acuta ... di prim'ordine, del tutto sicura per qualsiasi cosa comprerà", ha riferito una. Un altro ha trovato la signora JS Beattie, il cui marito lavorava come commesso nel suo negozio, come una "donna con un buon senso degli affari" mentre "lei è l'uomo della preoccupazione" ha descritto una donna che gestiva un'attività per il marito inetto. Un editore per Rivista dei commercianti arrivò al punto di affermare che "non possiamo vedere alcuna buona ragione per cui le donne non dovrebbero essere libere di lavorare in qualsiasi campo dell'industria come il suo sedicente 'signore e padrone'". Tuttavia, le donne erano ben lontane dal mettere in atto il piattaforma dell'Associazione per i diritti delle donne del 1856, che invitava le donne a "sfondare le barriere dei vecchi costumi consolidati della società, forzare [la loro] via nelle occupazioni e uffici ora totalmente monopolizzati dall'uomo, e prepararsi per le difficoltà e le prove necessariamente conseguenti sulla vita lavorativa. "