Divieto della tratta degli schiavi (1807)

Kevin Outterson

Tendiamo a guardare indietro alla schiavitù come se le persone prendessero solo due posizioni su di essa: pro o contro. Tuttavia, nel secolo prima della guerra civile, c'era una posizione intermedia: la regolamentazione della schiavitù. Per ragioni diverse, sia i proprietari di schiavi che i loro oppositori hanno concordato misure per regolare la schiavitù e la tratta degli schiavi. Il divieto della tratta degli schiavi è un ottimo esempio di questo difficile compromesso tra schiavitù e libertà.

La Costituzione degli Stati Uniti del 1789 include una disposizione sull'abolizione della tratta degli schiavi. L'articolo I, sezione 9 della Costituzione afferma:

La migrazione o l'importazione di tali persone che uno qualsiasi degli Stati attualmente esistenti riterrà opportuno ammettere, non sarà vietata dal Congresso prima dell'anno milleottocentotto, ma su tale importazione può essere imposta una tassa o un dazio, non superiore a dieci dollari per ogni persona.

Questa disposizione di fatto conferiva al Congresso il potere di vietare l'importazione di schiavi (potere di esclusione) e di imporre una tassa di importazione a ciascuno schiavo, ma ritardò il potere di esclusione fino al 1808. La tassa di importazione di schiavi fu proposta più volte ma mai adottata dal governo federale . Il Congresso ha esercitato questo potere costituzionale nella legge sul divieto di importazione di schiavi, approvata il 2 marzo 1807 (2 Stat. 426). La Costituzione richiedeva che la data di entrata in vigore fosse posticipata fino al 1 gennaio 1808.

Effetti sulla tratta degli schiavi

Questa legislazione non era particolarmente controversa e non era vista come una misura abolizionista. Prima del 1808 diversi stati schiavisti stessi vietarono l'importazione di schiavi stranieri e il Congresso aveva limitato l'importazione di schiavi agli stati schiavi. Nei decenni precedenti a un'efficace sgranatrice, la fornitura di schiavi negli Stati Uniti sembrava essere adeguata a soddisfare le esigenze domestiche di raccolti di schiavi. Un divieto di importazione ha semplicemente reso gli attuali schiavi una proprietà più preziosa per i loro padroni ed ha escluso gli schiavi dalle aree soggette a ribellione delle isole di zucchero dei Caraibi. L'ascesa del cotone come coltura commerciale al di fuori delle zone costiere ha alimentato la diffusione della schiavitù in tutto il profondo sud. La domanda di schiavi veniva soddisfatta principalmente dall'interno degli Stati Uniti, poiché gli schiavi venivano sempre più venduti e trasferiti dagli stati del tabacco come Virginia, Maryland e Kentucky a stati del cotone come Georgia, Alabama e Mississippi.

Il divieto non ha fatto nulla per ostacolare le vendite interne di schiavi tra stati schiavi, né l'applicazione è stata particolarmente efficace. L'applicazione in alto mare era piuttosto limitata e le navi potevano evitare la cattura da parte del magro squadrone americano battendo una bandiera straniera, spesso falsamente. Gli Stati Uniti si rifiutarono fermamente di concedere alla più consistente marina reale britannica il diritto di perquisire e sequestrare navi americane di schiavi. Gli Stati Uniti inoltre non imposero gravi punizioni contro capitani, ufficiali e proprietari di navi schiave. Le stime sul numero di schiavi importati illegalmente dopo il 1808 variano, ma il numero era notevole.

Il destino degli schiavi catturati

Una caratteristica notevole dell'atto riguardava la sorte degli schiavi catturati mentre venivano importati illegalmente. La sezione 4 dell'atto del 1807 liberò gli schiavi dal controllo dell'importatore ma lasciò il loro destino alla mercé dello stato in cui la nave fu portata, condannandoli di fatto alla schiavitù:

Né l'importatore, né alcuna persona o persone che rivendicano da o sotto di lui, deterrà alcun diritto o titolo a qualsiasi negro, mulatto o persona di colore, né al suo servizio o lavoro, che può essere importato o portato negli Stati Uniti. Stati, o territori degli stessi, in violazione di questa legge, ma gli stessi rimarranno soggetti a qualsiasi regolamento che non contravvenga alle disposizioni del presente atto, che le legislature dei diversi Stati o territori in qualsiasi momento in seguito potranno adottare, per lo smaltimento di tali disposizioni. negro, mulatto o persona di colore.

Alcuni schiavi furono sequestrati dallo Stato e venduti all'asta in base a questa disposizione.

RAPPORTI CON LA GRAN BRETAGNA

Poche settimane dopo l'atto del Congresso del 1807, la Gran Bretagna proibì anche la tratta degli schiavi nell'Act for the Abolition of the Slave Trade, 25 marzo 1807. L'atto britannico, il culmine di decenni di sforzi da parte degli abolizionisti britannici, divenne effettivo nel 1808. La Gran Bretagna ha liberato i suoi schiavi nel 1834 pagando un risarcimento ai proprietari di schiavi. Gli sforzi di contrasto britannici contro la schiavitù e la tratta degli schiavi nell'Atlantico furono più vigorosi ed efficaci, compreso l'imbarco su navi apparentemente neutre in violazione del diritto internazionale e l'armamento forte di molte nazioni affinché firmassero trattati antischiavista. Durante la Guerra Civile, gli Stati Uniti accettarono finalmente un trattato commerciale antislave con la Gran Bretagna, firmato nell'aprile 1862.

La schiavitù fu abolita legalmente negli Stati Uniti con la ratifica del tredicesimo emendamento alla Costituzione nel dicembre 1865, sebbene la segregazione legale e la discriminazione persistessero per un secolo da allora in poi.