Disastro sottomarino di Kursk

Sabato 12 agosto 2000, il sottomarino con missili da crociera a propulsione nucleare Kursk (K-141), uno dei sottomarini più moderni della Russia, è stato perso con tutti i 118 membri dell'equipaggio durante un'esercitazione su larga scala della Flotta del Nord russa a Barents Mare. Il Kursk affondò subito dopo che il suo comandante, il capitano di primo grado Gennady Lyachin, informò i direttori dell'esercitazione che il sottomarino stava per eseguire un finto attacco con siluro su un bersaglio di superficie. I controllori delle esercitazioni hanno perso il contatto con la nave e gli operatori radio della flotta non sono riusciti a ristabilire la comunicazione. Poco dopo l'ultima comunicazione del Kursk, i sensori acustici russi e occidentali hanno registrato due esplosioni subacquee, una più piccola e una seconda più grande (l'equivalente di cinque tonnellate di TNT).

Le unità di superficie e aeree russe iniziarono la ricerca del sottomarino e in prima serata localizzarono un bersaglio a una profondità di 108 metri (354.3 piedi) ea circa 150 chilometri (93 miglia) dalla base della flotta settentrionale a Murmansk. Sul sito sono state inviate unità di soccorso sottomarino russe. Il comando della Flotta del Nord è stato lento nell'annunciare la possibile perdita del sottomarino o nel fornire informazioni attendibili sull'evento. Il 13 agosto l'ammiraglio Vyacheslav Popov, comandante della flotta settentrionale, ha condotto una conferenza stampa sul successo dell'esercitazione ma non ha menzionato la possibile perdita del Kursk. Un apparato sottomarino russo ha raggiunto il Kursk domenica pomeriggio e ha riferito che la prua del sottomarino era stata gravemente danneggiata da un'esplosione. Le squadre di soccorso hanno suggerito tre ipotesi per spiegare l'affondamento: un'esplosione interna connessa allo sparo dei siluri, una possibile collisione con un altro sottomarino o nave di superficie, o la detonazione di una mina rimasta dalla seconda guerra mondiale.

Lunedì 14 agosto, il servizio stampa della Flotta del Nord ha iniziato a riferire la sua versione del disastro. I rapporti hanno sottolineato l'assenza di armi nucleari, la stabilità dei reattori del sottomarino e la bassa radioattività nel sito. Ha anche riferito falsamente che le comunicazioni con il sottomarino erano state ristabilite. La Flotta del Nord e l'Alto Comando navale di Mosca hanno segnalato la probabile causa del disastro come una collisione con un sottomarino straniero. Sebbene esistessero rapporti di prove a sostegno di questa tesi, nessuno fu mai presentato per confermare la spiegazione, e sia gli Stati Uniti che le marine reali negarono che uno dei loro sottomarini fosse stato coinvolto in una collisione con il Kursk. La Marina russa era anche riluttante a pubblicare un elenco di quelli a bordo del sottomarino. L'elenco, trapelato al giornale Komsomolskaya pravda (Komsomol Truth), è stato pubblicato il 18 agosto. L'iniziale riluttanza della Marina russa ad accettare assistenza straniera nell'operazione di salvataggio e il mancato accesso al Kursk ne minarono la credibilità.

Quando il presidente Vladimir Putin ha saputo della crisi mentre era in vacanza a Sochi, ha creato una commissione statale sotto il vice primo ministro Ilya Klebanov per indagare sull'evento. Putin ha invitato l'assistenza straniera nell'operazione di salvataggio. I subacquei britannici e norvegesi sono entrati con successo nel Kursk il 21 agosto e non hanno trovato sopravvissuti. Putin aveva mantenuto un profilo basso durante la fase di salvataggio e non si è rivolto direttamente ai parenti dell'equipaggio fino al 22 agosto. In quel momento Putin ha promesso di recuperare l'equipaggio e la nave. Nell'autunno del 2001 una squadra internazionale di recupero ha sollevato il Kursk, meno l'arco danneggiato. Lo scafo è stato riportato in un bacino di carenaggio a Roslyakovo. Nel dicembre 2001, sulla base delle informazioni riguardanti la preparazione all'esercitazione in cui il Kursk è stato perso, il presidente Putin ha licenziato quattordici alti ufficiali della marina, tra cui l'ammiraglio Popov. I dati preliminari della commissione Klebanov sembrano confermare che il sottomarino è affondato a seguito dell'esplosione di un siluro ad altissima velocità, skval -genere. Il 18 giugno 2002, Ilya Klebanov ha confermato che la restante spiegazione plausibile per la distruzione del sottomarino era un'esplosione di siluri interni.