Disastro dello sfidante

CHALLENGER DISASTRO. Forse nessuna tragedia dall'assassinio del presidente John F.Kennedy nel 1963 aveva così affascinato il pubblico americano quanto l'esplosione della navetta spazialesfidante il 28 gennaio 1986, che ha ucciso il suo equipaggio di sette membri. Il momento orribile è arrivato settantatré secondi dopo il decollo da Cape Canaveral, in Florida, ed è stato catturato in diretta televisiva e ritrasmesso a una nazione sconvolta e addolorata.

Quasi diciannove anni dopo il fuoco ne uccise tre Apollo astronauti durante una prova di lancio, il sfidante l'equipaggio si è preparato per la venticinquesima missione dello space shuttle della nazione. I successi della National Aeronautics and Space Administration (NASA) nelle missioni shuttle avevano fatto credere agli americani che le navette fossero quasi immuni ai pericoli del volo spaziale. Se non fosse stato per il fatto che un'insegnante del New Hampshire, Sharon Christa McAuliffe, era stata scelta per essere la prima cittadina privata a volare sulla navetta, il lancio avrebbe potuto ricevere poca attenzione dai media nazionali.

La temperatura la mattina del lancio era di trentotto gradi, dopo una minima notturna di ventiquattro gradi, la temperatura più fredda per qualsiasi lancio di uno shuttle. Il decollo è avvenuto solo sedici giorni dopo il lancio della navetta spaziale Colombia, rendendo questo l'intervallo più breve in assoluto tra i voli della navetta. Sessanta secondi dopo il lancio, gli scienziati della NASA hanno osservato un "pennacchio insolito" da sfidanteè il motore ausiliario destro. Una bruciatura del sigillo del razzo ha causato un carburante esterno

serbatoio per rompersi e ha portato a un lampo indimenticabile - e poi la caduta disgustosamente lenta di detriti in fiamme nell'Oceano Atlantico. Oltre a McAuliffe, anche i morti sfidante il pilota Michael J. Smith, un veterano decorato della guerra del Vietnam; il comandante di volo Francis R. Scobee; il fisico laser Ronald E. McNair, il secondo afroamericano nello spazio; l'ingegnere aerospaziale Ellison S. Onizuka, il primo americano giapponese nello spazio; lo specialista del carico utile Gregory B. Jarvis; e l'ingegnere elettrico Judith A. Resnick, la seconda donna americana nello spazio. La diversità dell'equipaggio, che riflette quella del popolo americano, ha reso la tragedia un'occasione di lutto nazionale.

Una commissione guidata dall'ex segretario di stato William P. Rogers e dall'astronauta Neil Armstrong ha concluso che la NASA, il suo Marshall Space Flight Center e l'appaltatore Morton Thiokol, il produttore del booster, erano colpevoli di cattiva gestione e scarsa ingegneria. Si è scoperto che l'ambizioso programma di lancio della NASA aveva superato le sue risorse e ignorato gli avvertimenti degli ingegneri della sicurezza. Il successo del lancio dello space shuttle Scoperta il 29 settembre 1988, più di due anni e mezzo dopo il sfidante disastro, ha segnato il ritorno della nazione al volo spaziale umano. Il sfidante l'esplosione aveva reso sobrio l'agenzia spaziale, provocando centinaia di modifiche progettuali e procedurali per un costo di 2.4 miliardi di dollari. L'agenzia ha dedicato lo shuttle quasi esclusivamente alla consegna di carichi utili per la difesa e la scienza. Il programma spaziale, a lungo un simbolo dell'eccezionalità statunitense, ha continuato a ricevere un sostegno sostanziale, anche se meno entusiasta, da parte del pubblico.

Bibliografia

Hamilton, Sue L. Space Shuttle: Challenger, 28 gennaio 1986. A cura di John C. Hamilton. Bloomington, Minnesota: Abdo and Daughters, 1988.

Neal, Arthur G. Trauma nazionale e memoria collettiva: grandi eventi nel secolo americano. Armonk, NY: ME Sharpe, 1998.

Vaughn, Diane. La decisione di lancio del Challenger: Tecnologia, cultura e devianza rischiose alla NASA. Chicago: University of Chicago Press, 1996.

Bruce J.Evensen/cw