Diritto fallimentare

Il fallimento è uno status legalmente definito, conferibile a pochi eletti solo mediante aggiudicazione formale. I debitori possono fallire solo quando esistono leggi che prescrivono i requisiti per il fallimento, cosa che per la maggior parte della storia americana è stata solo sporadicamente. Salvo rare eccezioni prima del ventesimo secolo, i debitori insolventi non potevano essere dichiarati falliti a meno che non avessero seguito determinate occupazioni commerciali, accumulato debiti superiori a un minimo elevato e commesso atti di fallimento definiti dalla legge. Una volta che si erano qualificati, tuttavia, erano idonei per l'anello di bancarotta di ottone - una liberazione dalla responsabilità per i loro debiti. Per i creditori, il fallimento risolve la competizione per determinare chi tra loro sarà pagato per intero, in parte o per niente distribuendo tra loro i beni del debitore in proporzione ai loro debiti, in modo che condividano le perdite equamente.

Nel diciottesimo secolo, debitori e creditori apprezzarono allo stesso modo il valore del processo fallimentare. Ogni colonia e stato ha permesso la reclusione per debiti. Colonie e stati occasionalmente hanno sperimentato leggi sull'insolvenza che hanno rilasciato dalla prigione debitori piccoli e medi e hanno ripartito i loro beni tra i creditori, ma non li hanno liberati dalla responsabilità. Gli esperimenti con veri e propri scarichi fallimentari furono pochi.

Non sorprende che gli appelli all'abolizione della reclusione per debiti siano andati di pari passo con le proposte di emanare una legislazione sui fallimenti. Dal primo argomento pubblicato per le dimissioni di fallimento nel 1755, il fallimento è stato promosso come un vantaggio per i creditori così come per i debitori. Consentirebbe ai creditori di intervenire e preservare i beni del debitore per tutti i creditori, mentre la disponibilità del discarico indurrebbe i debitori a non sprecare i loro beni in sforzi inutili per evitare la prigione dei debitori. I commercianti in particolare erano favorevoli alla legislazione sui fallimenti perché sapevano che l'insolvenza era lo svantaggio del rischio imprenditoriale.

Leggi coloniali e statali

Fatta eccezione per brevi esperimenti in Massachusetts e New Hampshire rispettivamente nel 1714 e 1715, i primi veri statuti di fallimento nelle colonie furono un prodotto delle dislocazioni economiche della guerra franco-indiana negli anni 1750 e 1760, che dimostrarono che il fallimento economico non doveva implicano un fallimento morale e così spazzano via l'obiezione principale al pagamento dei debiti. Tra il 1755 e il 1757 New York, Rhode Island e Massachusetts promulgarono sistemi fallimentari che distribuivano i beni dei debitori insolventi tra i loro creditori e li sollevavano da ulteriori responsabilità sui loro debiti. Il Connecticut seguì l'esempio nel 1763. Tre degli statuti - Massachusetts, Rhode Island e Connecticut - erano volontari, il che significava che i debitori potevano fare domanda. Solo New York ha approvato un atto involontario, avviabile solo dai creditori. Tre - Rhode Island, Connecticut e New York - si sono rivolti a debitori non commerciali e commerciali. Solo la legge del Massachusetts era limitata ai debitori commerciali. Gli esperimenti erano di breve durata o restrittivi o entrambi nella loro applicazione. Ognuno è scaduto o è stato abrogato. La loro mera esistenza, tuttavia, segnò un cambiamento negli atteggiamenti popolari nei confronti dell'insolvenza.

Quel cambiamento divenne ancora più marcato dopo la Rivoluzione, quando il calo dei prezzi, la scarsità di denaro contante, il deprezzamento, la concorrenza dei manufatti britannici, gli ostacoli alla creazione di mercati di esportazione e gli sforzi dei creditori britannici per riscuotere i debiti prebellici contribuirono tutti alla depressione del dopoguerra e a ondata di fallimenti aziendali. Poiché il fallimento è diventato il potenziale destino comune di tutti i commercianti, i commercianti hanno fatto pressioni per le leggi sui fallimenti. Uno statuto fallimentare della Pennsylvania emanato nel 1785 annunciava il suo scopo commerciale nel preambolo, che una legge fallimentare era "necessaria e adeguata, nonché conforme all'uso delle nazioni commerciali", assumendo così come fatto un'identità di nazione commerciale che era fortemente contestata nei dibattiti sulla legislazione fallimentare nazionale nel prossimo decennio. La legge era nominalmente involontaria e limitata ai debitori commerciali. New York sperimentò fugacemente nel 1784 e di nuovo nel 1786 una legge sul fallimento volontario che si applicava ai debitori sia commerciali che non commerciali.

La costituzione e la legge federale

In questo contesto, i delegati alla Convenzione costituzionale nel 1787 concordarono sull'articolo I, sezione 8 della Costituzione, che conferiva al Congresso il potere di "stabilire ... leggi uniformi in materia di fallimenti in tutti gli Stati Uniti". James Wilson, uno dei fautori della clausola, ha sostenuto alla convenzione di ratifica della Pennsylvania che una legge federale sul fallimento sarebbe più in linea con la natura interstatale del commercio e le relazioni di credito su cui poggia il commercio. James Madison ha accettato, scrivendo Il Federalista no. 42 che il "potere di stabilire leggi uniformi sul fallimento, è così intimamente connesso con la regolamentazione del commercio ... che la sua opportunità non sembra essere messa in discussione".

Dopo questo inizio apparentemente indiscutibile, la questione della risoluzione del fallimento nazionale languiva. Proposte di "leggi uniformi in materia di fallimenti" sorsero e morirono in ogni Congresso dal primo fino al 1790. Mentre il Congresso in quegli anni accettava progetti di fallimento, nessuno contestava che i creditori commerciali e i debitori volessero allo stesso modo un sistema fallimentare federale che risolvesse i reclami, distribuisse beni e fornisse un discarico. Gli interessi agrari, tuttavia, giustamente temevano che una legge fallimentare avrebbe esposto agricoltori e coltivatori al sequestro della loro terra. Sostenevano che la nuova nazione fosse una società agraria in cui il commercio era troppo sottosviluppato per richiedere il fallimento. Accentuando ulteriormente il dibattito, i federalisti vedevano un sistema fallimentare federale come essenziale per espandere l'autorità del governo nazionale, di un pezzo con proposte per allargare la magistratura ed estendere una rete nazionale di turnpikes. Il fallimento divenne così parte della divisione ideologica tra commercio e agricoltura, e tra nazionalismo e federalismo.

Ciò che alla fine fece pendere la bilancia fu il crollo dei piani di speculazione fondiaria su larga scala nel 1797, quando per la prima volta numerosi uomini di spicco si trovarono imprigionati per i loro debiti o fuggitivi dai loro creditori. La loro presenza nel pool dei debitori insolventi ha dato nuova urgenza al dibattito sul fallimento. Quel dibattito è culminato nel Bankruptcy Act del 1800, la prima legge fallimentare nazionale, approvata a febbraio solo con il voto decisivo del Presidente della Camera. La legge non era una legge per il debitore comune. Si applicava solo a commercianti, banchieri, broker, factor, sottoscrittori e assicuratori marittimi che dovevano almeno la somma sostanziale di mille dollari.

I debitori incarcerati a New York hanno festeggiato con gioia la notizia della legge con una serie di brindisi a "questo atto divino". Altri non erano così entusiasti. Il Congresso ha abrogato lo statuto nel dicembre 1803 dopo appena tre anni e mezzo, vittima della nuova ascesa jeffersoniana. Da allora in poi, decisioni ambigue della Corte Suprema degli Stati Uniti e l'aspettativa che il Congresso avrebbe impedito il campo scoraggiarono la maggior parte degli stati persino dal tentare di stabilire sistemi fallimentari. Il Congresso non ha promulgato una legge sul fallimento permanente fino al 1898.

Bibliografia

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Mann, Bruce H. Repubblica dei debitori: fallimento nell'era dell'indipendenza americana. Cambridge, Mass .: Harvard University Press, 2002.

Bruce H. Mann