Dinastia Ming (1368-1644): commercio estero

Sistema tributo. Nel corso del tempo il governo cinese ha sviluppato un meccanismo noto come "sistema dei tributi" per trattare con il mondo esterno. In base a questo sistema uno stato tributo accettava il suo status di vassallo nei confronti dei cinesi ed era tenuto a scambiare inviati e doni, monitorare il commercio estero e gestire le relazioni diplomatiche. Studiosi come John K. Fairbank hanno sostenuto che invece di essere "un imperialismo aggressivo", il sistema dei tributi era "un'espressione difensiva del culturalismo". Per mantenere i rapporti con la Cina, un paese straniero doveva accettare i termini cinesi e riconoscere la supremazia della civiltà cinese e dei suoi imperatori. Sebbene si sia sviluppata una relazione asimmetrica tra la Cina e lo stato tributo, quest'ultimo ha comunque beneficiato in termini di aumento del commercio (sotto forma di dono

scambi), ispirazione culturale e protezione militare dal governo cinese nei momenti di bisogno.

Spedizioni marittime. Uno dei principali mezzi intrapresi per espandere i contatti con l'estero durante la dinastia Ming fu una serie di sette grandi spedizioni marittime, dal 1405 al 1433, guidate da un eunuco musulmano di nome Zheng He (Cheng Ho). La prima spedizione era composta da 28,000 marinai a bordo di 62 o 63 navi grandi e 255 navi più piccole. I viaggi successivi erano di dimensioni simili; raggiunsero non solo le nazioni dell'Asia sudorientale, ma anche la costa indiana, il Golfo Persico e la costa orientale dell'Africa. Questi viaggi senza precedenti rivelano lo sviluppo avanzato della costruzione navale cinese e delle abilità di navigazione. Le flotte di Zheng He includevano navi di più

lungo più di cento metri, con quattro ponti e una dozzina di compartimenti stagni. Queste enormi navi erano alimentate da vele appese a più alberi. Guidati da bussole, i navigatori usavano precise indicazioni di navigazione.

Importanza di spedizione. Gli scopi iniziali di queste spedizioni imperiali erano di dimostrare la gloria e la forza del governo Ming e di incorporare gli stati dell'Asia meridionale e sudorientale nel sistema dei tributi. Questi viaggi hanno mostrato con successo la vitalità militare e politica del regime e hanno portato molti inviati stranieri alla corte cinese. Oltre ai tradizionali stati tributari del Vietnam e del Siam, furono introdotti nel sistema una cinquantina di altri stati. Oltre alle motivazioni diplomatiche e politiche, questi viaggi servirono anche a stimolare un significativo commercio estero. Le navi trasportavano seta cinese, tessuti, porcellane e monete di rame nelle aree dell'Asia che avevano desiderato questi prodotti per secoli. In cambio, oggetti e animali esotici venivano importati da queste terre straniere. Gli animali divertirono molto l'imperatore e gli ufficiali di corte. Ad esempio, le giraffe portate a Pechino hanno particolarmente deliziato il sovrano. Sebbene la corte non abbia avviato le spedizioni per i loro vantaggi commerciali, questi viaggi hanno attirato maggiore attenzione da parte di persone di diverse terre sui prodotti cinesi.

Ming Anticommercialism. Gli studiosi hanno ipotizzato le cause dietro l'improvvisa interruzione di questi viaggi. Una ragione ovvia era il grande costo, perché furono intrapresi quando la dinastia Ming stava ancora conducendo campagne contro i mongoli e costruendo Pechino. Un altro motivo ampiamente accettato si concentra sulla leadership dell'impresa. Il fatto che i viaggi fossero guidati da un eunuco di corte si opponeva agli studiosi-funzionari cinesi, che in genere si opponevano all'invasione del potere e dell'influenza cinese da parte di tali uomini. La forza più profonda contro le spedizioni marittime, tuttavia, risiedeva nel tradizionale anticommercialismo cinese, che divenne la politica ufficiale dei Ming. L'economia agraria in Cina ha imposto al governo Ming di ricevere più entrate dalle tasse fondiarie che dal commercio. Il predominio dell'ortodossia neo-confuciana nel periodo Ming rafforzò il disprezzo ufficiale del commercio. Inoltre, la strategia di difesa del governo ha dato la priorità ai mongoli come nemico principale e, di conseguenza, il governo ha concentrato la sua difesa sulla frontiera nord-occidentale piuttosto che sulle coste sud-orientali.