Descartes, ren (1596-1650)

DESCARTES, RENÉ (1596–1650), filosofo, matematico e scienziato francese. Descartes fu una delle figure intellettuali più importanti dell'Europa del diciassettesimo secolo. Il suo pensiero, spesso considerato come l'inizio del periodo "moderno" della filosofia, rappresentò un tentativo rivoluzionario di rompere con il modello scolastico medievale restrittivo e legato alla tradizione che governava le università e che era dominato dal metodo e dalle categorie della filosofia aristotelica. Al momento della sua morte, l'influenza di Descartes si estese in tutta Europa e in vari domini intellettuali, tra cui teologia, medicina e persino retorica.

Nel 1633 Descartes, che aveva già scritto un trattato sul metodo, Regole per la direzione della mente (Regole per la direzione della mente), era pronto a pubblicare un libro di cosmologia e fisica, Le Monde (Il mondo). Ma la condanna di Galileo quell'anno da parte della chiesa per aver proposto idee scientifiche molto simili a ciò che Descartes stava per presentare, incluso un quadro eliocentrico dell'universo e un resoconto puramente meccanicistico delle operazioni della natura, lo indusse a rifiutare il lavoro. È venuto per la prima volta all'attenzione del pubblico con la pubblicazione del suo Discorso sul metodo per condurre bene la propria ragione e cercare la verità nella scienza (1637; Discorso sul metodo per condurre rettamente la propria ragione e raggiungere la verità nelle scienze) e gli innovativi saggi di geometria, ottica e meteorologia che accompagnava. Il Meditazioni sulla prima filosofia (1641; Meditazioni sulla prima filosofia), spesso considerato il capolavoro filosofico di Descartes, è un breve lavoro di epistemologia e metafisica. Non è stato fino al suo magistrale principi di filosofia (1644; Principi di filosofia) che Descartes ha offerto una presentazione completa e sistematica delle sue opinioni metafisiche e scientifiche; sperava che l'opera diventasse un libro di testo standard nei curricula universitari e soppiantasse le opere scolastiche aristoteliche allora in uso.

Descartes ha vissuto la maggior parte della sua vita adulta nei Paesi Bassi, dopo aver lasciato la Francia in cerca di pace e solitudine per proseguire le sue ricerche. La sua fama portò a un invito in Svezia da parte della regina Cristina nel 1649; con timore di rinunciare alla sua vita tranquilla e familiare nella campagna olandese, si unì a malincuore alla sua corte. Non passò molto tempo, tuttavia, prima che si ammalasse per i rigori della routine che gli era stata imposta nel rigido inverno svedese e morisse di polmonite.

La filosofia, per Descartes, comprende l'intera conoscenza umana, sistematicamente ordinata e può essere paragonata a un albero. Le sue radici sono la metafisica, o "prima filosofia" (inclusa la teoria della conoscenza); il suo tronco è la fisica; e le sue branche sono tutte le scienze particolari (medicina, etica, meccanica) che dipendono dai principi fisici più generali. La certezza in filosofia o scienza può essere raggiunta solo se si procede metodicamente da principi primi ben consolidati a spiegazioni in particolari discipline per mezzo di un metodo collaudato.

Nel meditazioni, Descartes inizia portando il lettore in un viaggio alla scoperta di sé intellettuale. Il suo obiettivo è determinare ciò che può essere conosciuto con certezza, non solo del mondo che ci circonda ma soprattutto di noi stessi. Anche sotto i presupposti scettici più sfavorevoli sull'affidabilità dei nostri sensi e delle nostre facoltà razionali, possiamo sempre essere assolutamente certi della nostra stessa esistenza. Come lo esprime in modo così famoso nel Discorso sul metodo, il ragionamento rappresentato dalla proposizione "Penso, quindi sono" (Penso quindi sono) non si può mai dubitare. Questa singola pepita epistemologica può servire come base per una serie di altre certezze. Per una volta conosco la mia esistenza e la mia natura di essere pensante - dotato di certi pensieri o idee chiare e distinte - posso stabilire non solo che Dio, un essere assolutamente perfetto, esiste e non può essere un ingannatore, ma anche che questo benevolo Dio mi ha creato con le mie facoltà razionali. Pertanto, nella misura in cui uso correttamente quelle facoltà e do il mio assenso solo a ciò che percepisco chiaramente e distintamente, non posso sbagliare e otterrò vere convinzioni su me stesso e sul mondo esterno.

Tra le verità che scoprirò in tal modo c'è la vera distinzione tra mente e materia. Una delle eredità più importanti e durature di Descartes alla filosofia è la dottrina che è diventata nota come "dualismo". Mente e materia (o corpo), secondo Descartes, sono due tipi di sostanza essenzialmente e radicalmente diversi. La mente è un pensiero non esteso, indivisibile, semplice; i suoi modi o proprietà sono idee o pensieri. La materia, d'altra parte, non è altro che estensione o spazio dimensionale, ed è quindi divisibile; le sue modalità sono forma, dimensione e mobilità. Non c'è niente di materialistico nella mente e niente di mentale o spirituale nel corpo.

Questa dottrina è di grande importanza non solo per comprendere la natura dell'essere umano, che è un composto - o, per usare la frase di Descartes, una "unione sostanziale" - di queste due sostanze, ma anche per la scienza. Secondo Descartes, il mondo fisico non è altro che materia passiva o estensione, divisibile all'infinito in parti materiali. Le "forme" attive e spirituali del quadro del mondo aristotelico sono state bandite dalla natura. Tutti i fenomeni naturali, non importa quanto complessi, e indipendentemente dal fatto che siano terrestri o celesti, d'ora in poi devono essere spiegati esclusivamente in termini di materia e movimento, riposo e impatto delle sue parti. La separazione di Descartes tra mente e materia fu un passo cruciale nella rivoluzione scientifica del diciassettesimo secolo e pose le basi metafisiche per la filosofia meccanica che dominò il periodo fino a Isaac Newton (1642-1727).