Culture in conflitto

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Marco Polo ... 33

Le persone hanno spesso difficoltà ad accettare altri gruppi, e questo era certamente il caso nel periodo medievale, quando le nazioni si aggrappavano ferocemente alle loro religioni e ai loro modi di vita. Le difficoltà del viaggio rendevano anche improbabile che le persone entrassero in contatto regolare con estranei, eccetto nelle circostanze altamente indesiderabili di un'invasione o di un attacco.

Dal 300 d.C., quando l'Impero Romano d'Occidente cominciò a sgretolarsi, parti d'Europa subirono ondate di attacchi da parte di vari invasori; tuttavia, l'Impero Romano d'Oriente, meglio conosciuto come Impero Bizantino (BIZ-un-teen), continuò a prosperare in Grecia. Nel 1071, tuttavia, i bizantini subirono una straordinaria sconfitta da parte dei turchi, una tribù ex nomade o errante dell'Asia centrale che si era stabilita in Anatolia (l'odierna Turchia). Di conseguenza, nel 1095 l'imperatore bizantino chiese aiuto dall'Europa occidentale.

Le relazioni est-ovest in Europa erano state a lungo tese, con i bizantini che consideravano gli occidentali rozzi, e gli occidentali consideravano i bizantini arroganti o orgogliosi. I gruppi adottarono persino forme separate di cristianesimo: il cattolicesimo romano sotto la guida del papa in occidente e l'ortodossia greca in oriente. La scissione divenne ufficiale nel 1054, ma ora i bizantini speravano di raccogliere il sostegno cristiano contro i turchi, che erano musulmani.

Come si è scoperto, i bizantini hanno ottenuto più di quanto si aspettassero. La principessa bizantina Anna Comnena (kahm-NEE-nuh; c. 1083–1148) lo rese chiaro nella sua storia del regno di suo padre, che ritraeva i "Galli", un soprannome derisorio usato per gli europei occidentali, come teppisti avidi e sciocchi. Anna ha rivelato un punto di vista forse tipico bizantino con il suo evidente disprezzo per gli occidentali come inferiori dei greci.

Data la civiltà molto più avanzata dei Bizantini, è comprensibile che si sarebbe sentita così, soprattutto perché divenne presto chiaro che i "Galli" erano più interessati ad aiutare se stessi che ad aiutare i Bizantini. Invece di salvare l'impero bizantino, il papa e altri leader occidentali lanciarono le Crociate, una serie di guerre destinate a impadronirsi della Terra Santa, o Palestina, ai musulmani che la controllavano.

In Palestina, gli occidentali si sono confrontati con arabi come Usamah ibn Munqidh (oo-SAH-muh EEBʾn moon-KEED; 1095–1188), che, come le loro controparti bizantine, consideravano gli europei occidentali - li chiamava "Franchi" - come inferiori. Allo stesso modo è comprensibile la fede di Usamah nella superiorità della sua civiltà: in un'epoca in cui pochi europei occidentali sapevano leggere e scrivere, la cultura musulmana godette di enormi progressi nella scienza, nella matematica e nelle arti.

I musulmani, da parte loro, furono anche esperti invasori di altre terre: nel 1080, poco prima dell'inizio delle crociate, gli eserciti del Marocco spazzarono via lo splendido impero dell'Africa occidentale del Ghana (GAHN-uh). Solo pochi anni prima, secondo il viaggiatore musulmano Al-Bekri (beh-KREE), il Ghana sembrava sicuro nella sua ricchezza e potere, ma già l'introduzione della fede islamica o musulmana rappresentava una sfida alle tradizioni del popolo. Più a sud c'era Timbuktu, ancora un grande centro di apprendimento Leone africano (c. 1485 – c.1554) lo visitò intorno al 1526; ma le guerre successive tra le tribù vicine avrebbero posto fine alle sue glorie.

Il resoconto dei suoi viaggi di Leo ha fornito agli europei una rara visione dell'Africa premoderna e ha ispirato il fascino delle terre esotiche oltre il deserto del Sahara. Allo stesso modo, Marco Polo (1254–1324) suscitò grande scalpore con il suo racconto di un luogo ancora più lontano: la Cina. A causa delle barriere naturali che li separavano dal resto del mondo, fino agli anni '100 i cinesi avevano pensato che fossero le uniche persone civilizzate; gli unici altri gruppi di cui conoscevano erano tribù "barbare" ai loro confini settentrionali. Quando Marco visitò la città alla fine del 1200, i mongoli "barbari" avevano conquistato la Cina, e le sue memorie portano tracce di risentimento cinese verso gli invasori.

Come le Crociate in Terra Santa, che si conclusero nel 1291, le conquiste mongole contribuirono a spingere l'Europa verso una nuova era di cambiamenti e scoperte. Come aveva fatto una volta l'Impero Romano, l'impero dei Mongoli unì gran parte del mondo sotto un unico dominio. I mongoli soppressero molte tribù e governanti che avrebbero potuto minacciare le persone che viaggiavano attraverso i loro regni, e quindi, per la prima volta da secoli, viaggiare tra l'Europa e l'Asia fu relativamente sicuro e facile. Ma l'apertura del mondo ha anche reso possibile un tipo completamente nuovo di invasione: quella da parte di batteri o organismi microscopici. Trasportato da pulci che vivevano nel pelo dei topi, la peste o la peste nera (1347-51) spazzò via fino al quarantacinque per cento dell'Europa. Molti europei hanno accusato gli ebrei di aver causato la peste nera. Un passaggio dagli scritti di Jacob von Koenigshofen su questo argomento fornisce un esempio particolarmente inquietante di culture in conflitto.