Costituzione: dodicesimo emendamento

Il sistema del collegio elettorale prescritto dall'Articolo II, Sezione 1 della Costituzione originale richiedeva agli Stati di certificare gli elettori per esprimere due voti per il presidente. La persona che ha ricevuto il maggior numero di voti ha vinto la carica e il secondo classificato è diventato vicepresidente. Questo sistema si ruppe alla fine degli anni 1790 con l'emergere di partiti federalisti e repubblicani democratici vagamente organizzati. Nelle elezioni del 1796, il federalista John Adams vinse la presidenza e il suo rivale, Thomas Jefferson, vinse la vicepresidenza. Jefferson ha organizzato l'opposizione dal suo ufficio, lavorando efficacemente per minare l'amministrazione di Adams dall'interno.

Questo spirito partigiano ha motivato sia i federalisti che i repubblicani democratici a dirigere i voti elettorali solo ai candidati del partito nelle elezioni del 1800. Diversi stati, in particolare la Virginia repubblicana democratica e il Massachusetts federalista, hanno anche adottato sistemi vincenti prendono tutto voti elettorali. Gli elettori federalisti hanno diviso i loro voti tra John Adams e uno dei numerosi altri candidati federalisti, mentre gli elettori repubblicani hanno diviso i loro equamente tra Thomas Jefferson e Aaron Burr. La vittoria repubblicana democratica ha prodotto un pareggio che ha gettato le elezioni nella Camera dei rappresentanti strettamente federalista. L'11 febbraio 1801, il Congresso iniziò a votare per la carica di presidente, lavorando contro la scadenza del 4 marzo per l'inaugurazione del presidente. Molti federalisti cercarono di negare a Jefferson la presidenza elevando Burr - anche se i repubblicani democratici avevano chiaramente inteso che Jefferson diventasse presidente - ma non controllavano abbastanza delegazioni statali per farlo. Il 17 febbraio, al trentaseiesimo scrutinio, Jefferson ha finalmente raggiunto la maggioranza.

I repubblicani democratici erano determinati a non permettere che questa situazione si ripetesse. Diverse legislature statali, tra cui Vermont e New York, nel 1802 inoltrarono risoluzioni al Congresso proponendo un emendamento alla Costituzione che richiedeva agli stati di tenere elezioni distrettuali per gli elettori presidenziali e che gli elettori designassero un voto per il presidente e l'altro per il vicepresidente. Molti federalisti avevano sostenuto un emendamento simile prima del 1800, ma poiché il collegio elettorale ha dato alcuni vantaggi al partito di minoranza, molti federalisti ora si sono mossi per bloccare l'emendamento.

Dopo le elezioni del 1802, i repubblicani detennero ampie maggioranze sia alla Camera che al Senato. Nonostante l'opposizione unificata federalista, i repubblicani democratici alla Camera raccolse abbastanza sostegno per approvare un emendamento proposto il 24 ottobre 1803. Il Senato ignorò la Camera e approvò la propria versione, che raggiunse di poco una maggioranza di due terzi il 2 dicembre 1803. La proposta del Senato ha richiesto che gli elettori designassero i loro voti per presidente e vice presidente. In mancanza di una netta maggioranza nel collegio elettorale, l'emendamento proposto ha ridotto la lista dei candidati che la Camera poteva prendere in considerazione a non più di tre. Se la maggioranza delle delegazioni statali alla Camera non potesse scegliere un presidente prima del 4 marzo, la carica andrebbe alla persona eletta vicepresidente. La Camera approvò la misura del Senato con il più esiguo dei margini il 9 dicembre 1803 e adottò una risoluzione congiunta con il Senato il 12 dicembre chiedendo al presidente Jefferson di trasmettere l'emendamento proposto agli stati per la ratifica.

Tredici Stati su diciassette dovevano ratificare l'emendamento per renderlo effettivo, e questo processo è proceduto rapidamente. All'inizio di febbraio, otto stati avevano ratificato. L'emendamento ha incontrato l'opposizione nelle roccaforti federaliste del Delaware, Massachusetts e Connecticut, che hanno respinto l'emendamento. Il New Hampshire divenne il tredicesimo stato a ratificare il 15 giugno 1804.